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Anillos de árboles revelan mayor riesgo de incendio para sudoeste de EEUU

  • El registro histórico apunta a patrones climáticos que podrían preparar a la región para una intensa temporada de incendios.

Cally Carswell

El escritorio de Ellis Margolis está cubierto de rebanadas de madera. Están dispersos en su computadora, amontonados en cajas de cartón y apilados en estantes. Los anillos de los árboles y las cicatrices quemadas impresas en la madera ayudan al ecólogo y a otros científicos a predecir el potencial de futuros incendios en el suroeste de los Estados Unidos al comprender las llamas del pasado.

Este año, cuando Margolis y sus colegas del Servicio Geológico de los EE. UU. (USGS) en Santa Fe, Nuevo México, entran en el campo para ampliar su conjunto de datos, el trabajo se siente como una carrera contra el tiempo. La capa de nieve es peligrosamente baja en muchas partes de Arizona y Nuevo México, preparando el terreno para las condiciones excepcionalmente secas que alimentan estas conflagraciones. Los mayores incendios forestales en la historia de Nuevo México han estallado en la última década, incendiando cientos de miles de hectáreas en todo el estado, incluso en las montañas que estudia Margolis. “La falta de nieve da miedo”, dice. “Estamos preparados para un gran año de fuego si las cosas no cambian dramáticamente”.

Según un pronóstico federal de suministro de agua del 6 de febrero, es poco probable que se registren tormentas que puedan generar precipitaciones que cambien el juego. Y los resultados preliminares de la red de sitios de muestreo en dos de las cadenas montañosas de Nuevo México sugieren que los incendios futuros, incluso tan pronto como este verano, podrían ser más grandes que los megafuegos recientes.

Patrones emergentes

Desde finales de la década de 1970, los investigadores han utilizado anillos de árboles y cicatrices de fuego para reconstruir la historia de incendios de un área y para comprender cómo el clima impulsa las conflagraciones. Los anillos de crecimiento de los árboles varían en anchura con la precipitación anual, proporcionando un registro de climas pasados . Y cuando las llamas queman un árbol sin matarlo, dejan cicatrices que se pueden fechar junto con los anillos.

Inicialmente, los investigadores simplemente intentaron comprender con qué frecuencia los incendios habían quemado rodales individuales de árboles, dice Tom Swetnam, un ecologista de incendios de la Universidad de Arizona en Tucson, que ahora vive en Nuevo México. Las agencias de manejo de tierras como el Servicio de Parques Nacionales de los EE. UU. Y el Servicio Forestal de los EE. UU. Habían seguido estrictas políticas de extinción de incendios durante décadas, pero estaban comenzando a reconocer los beneficios ecológicos del fuego. Las agencias querían saber cómo el fuego se había comportado históricamente, por lo que podrían usarlo como una herramienta para promover la salud del bosque.

Cuando Swetnam y otros construyeron cronologías de fuego, surgieron patrones. Los bosques en Arizona, Nuevo México, el oeste de Texas y el norte de México tendieron a arder en los mismos años, por ejemplo. Y Swetnam eventualmente relacionó los años de incendios activos con los ciclos de circulación oceánica en el Océano Pacífico que secó el suroeste 1 .

Múltiples estudios en bosques de elevación media de pino ponderosa ( Pinus ponderosa ) en Arizona y Nuevo México encontraron 2 que antes de la extinción generalizada de incendios, incendios de baja intensidad se habían quemado a través de estos icónicos bosques más o menos cada década. El fuego ayudó a mantener la estructura abierta de los puestos de ponderosa, y sin ella los bosques se espesaron con árboles. Esto los hizo más vulnerables a incendios grandes y calientes.

Uno de esos incendios se encendió en las montañas Jemez de Nuevo México en junio de 2011, cuando un árbol cayó sobre una línea eléctrica. Apodado el incendio de Las Conchas, incendió unas 63,000 hectáreas, convirtiéndose en la mayor conflagración en la historia registrada de Nuevo México en ese momento. Se quemó increíblemente caliente y mató a tantos árboles en ciertas áreas que los científicos no están seguros si el bosque volverá a crecer.

De alguna manera, el incendio de Las Conchas fue atípico. Sus severas temperaturas eran casi ciertamente inusuales, dice Craig Allen, un ecologista de incendios del USGS con base en las Montañas Jemez, especialmente en áreas donde se incineraron pinos ponderosa.

Sin embargo, de otra manera, los incendios en la escala de Las Conchas pueden ser consistentes con las normas históricas. Por ejemplo, dice Margolis, los investigadores no tienen una buena idea de si el tamaño del incendio fue realmente excepcional.

Cuestión de tiempo

Esta es una de las preguntas que Margolis ha llevado a cabo mediante el muestreo sistemático de árboles en las montañas Jemez y en la expansión de una red similar en las montañas Sangre de Cristo en las afueras de Santa Fe. “Es muy básico”, dice, “pero se necesita una gran cantidad de datos para llegar allí.” Aunque su análisis de los datos de Jemez no está completo, Margolis ve fuertes evidencias de incendios tan grandes como Las Conchas, o incluso el doble de su tamaño, han ocurrido por siglos. La implicación: “Deberíamos estar más asustados de que los incendios puedan ser aún mayores”, dice.

Este año, es el potencial de incendio en las montañas Sangre de Cristo lo que realmente preocupa a Margolis. Muchos de los bosques de la zona no se han quemado en más de 100 años, un período latente antinaturalmente largo, de acuerdo con las historias de incendios que ha reconstruido. Eso significa que las montañas están abastecidas de combustible.

Incendios generalizados del pasado ardieron tras los inviernos extremadamente secos que siguieron a dos o tres inviernos húmedos. Ese es exactamente el patrón que New Mexico está experimentando actualmente, porque 2016 y 2017 fueron relativamente húmedos.

“Si tuviéramos un incendio en Las Conchas fuera de Santa Fe, sería devastador”, dice Margolis. El fuego en sí mismo podría amenazar la vida y la propiedad. La pérdida de vegetación dejaría el área vulnerable a las inundaciones posteriores al incendio que podrían arrasar las carreteras y obstruir la infraestructura vital del agua con escombros. “Estamos sentados en este barril de pólvora”, dice.


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