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La historia extravagante y explosiva de los murciélagos en el ejército, y por qué esta nueva idea podría funcionar

Por Lucy Cooke



El ejército de los EE. UU. Tiene una larga historia de reclutamiento de animales en la guerra. El sofisticado bio sonar del delfín nariz de botella permitió a la Marina detectar y despejar bombas submarinas durante la Guerra de Iraq , y las palomas mensajeras desempeñaron un papel vital como mensajeros secretos durante ambas guerras mundiales, con algunas  medallas por valentía otorgadas .

Pero hay un animal que los militares han tenido significativamente menos éxito en el reclutamiento, y ese es el murciélago.

Tras el bombardeo de Pearl Harbor en 1941, cientos de murciélagos de cola libre mexicanos fueron reclutados como parte de un plan alocado para volar ciudades japonesas armando a los insectívoros voladores con bombas y liberándolas de los aviones. La idea era que los murciélagos se posaran en los edificios y explotaran, matando al enemigo mientras dormían. ¿Qué podría salir mal?

Una colonia de aproximadamente 1.5 millones de murciélagos mexicanos de cola libre sale de su casa bajo el Congreso Avenue Bridge de Austin en 2005. (Jeff Haynes / AFP / Getty Images)

Bueno, bastante. La trama estaba plagada de defectos. Nadie había inventado una bomba más pequeña que una lata de frijoles, que sería imposible para un animal del tamaño de un ratón. Y, lo más importante, los murciélagos, a diferencia de los delfines y las palomas, no pueden ser entrenados para seguir órdenes.

A pesar de sus imperfecciones, la pequeña trama recibió la luz verde. Su creador, un dentista e inventor inconformista de Pennsylvania llamado Lytle Adams, tenía algunos amigos en los puestos altos. Había persuadido a la primera dama Eleanor Roosevelt para que echara un vistazo a una de sus ideas anteriores: un avión que entregaba correo sin aterrizar. Entonces, cuando detalló la propuesta del murciélago en una carta al presidente Franklin D. Roosevelt, no terminó inmediatamente en la basura. En cambio, fue remitido al Comité Nacional de Defensa de la Investigación, el grupo desde el cual se escindió el Proyecto Manhattan, con una nota de recomendación presidencial.

“Este hombre no es un loco”, escribió Roosevelt. “Parece una idea absolutamente salvaje, pero vale la pena investigarlo”.

El plan de bomba de murciélago fue sellado como “alto secreto” y se le asignó el nombre de código de ciencia ficción adecuado Proyecto X-Ray. Un equipo de crack de altos tipos del ejército, expertos en arsenal, ingenieros y biólogos se reunió. Juntos, se lanzaron a la bóveda de obstáculos más vertiginosos del plan.

La primera etapa fue capturar miles de murciélagos mexicanos de cola libre de cuevas en el suroeste, donde se posaron en decenas de millones. Luego tuvo que desarrollarse una bomba que fuera lo suficientemente liviana para que los murciélagos de media onza pudieran transportarla. En un giro por excelencia estadounidense, las piezas para la bomba diminuta fueron fabricadas en una fábrica propiedad del cantante Bing Crosby.

Con los murciélagos y las bombas ordenados, era hora de unirlos. Los explosivos en miniatura debían unirse a los murciélagos con cuerdas, con la presunción de que los murciélagos roerían a través de él y dejarían las bombas atrás. Luego vino la cuestión del control de los murciélagos. Se colocaron en refrigeradores, forzándolos a un letargo para facilitar su manejo y transporte. Pero cronometrar su deshielo fue complicado. Varias pruebas tempranas con bombas simuladas fueron un fracaso porque los murciélagos se despertaron demasiado tarde (causando que cayeran indescriptiblemente al suelo una vez liberados) o demasiado pronto (antes de que su carga se hubiera conectado y les permitiera escapar de la base).

Sin inmutarse, los científicos realizaron una prueba utilizando dispositivos incendiarios reales en junio de 1943. Las cosas no fueron según lo planeado. Un informe sobre el experimento indicó algo evasivo que “las pruebas concluyeron”. . . cuando un incendio destruyó una gran parte del material de prueba. “No mencionó que los cuarteles, la torre de control y varios otros edificios en la estación de campo auxiliar en Carlsbad, Nuevo México, fueron incendiados espectacularmente por bombarderos de murciélagos huidos. La necesidad de mantener el secreto militar impidió que los bomberos civiles ingresaran a la escena, y el fuego saltó de un edificio a otro, incinerando la mayor parte de la base. Como insulto final, un par de misiles alados se ausentaron sin permiso, retirándose bajo el automóvil de un general antes de explotar.

El proyecto nunca se recuperó de esta ignominiosa retirada, y fue cancelado en 1944. Después de haber establecido unas 30 pruebas y gastado un par de millones de dólares, Estados Unidos se centró en desarrollar una bomba que explotara el poder de los átomos. Esto resultó ser más fácil de controlar que los murciélagos.

Hoy en día, el ejército de EE. UU. Está nuevamente interesado en los murciélagos no como atacantes de primera línea, sino como defensores contra una amenaza potencialmente devastadora: las armas biológicas rusas.

Los murciélagos frugívoros tienen una capacidad casi sobrenatural para albergar algunos de los virus más letales del planeta sin enfermarse ellos mismos. Inyecte un murciélago frugívoro egipcio con el virus Marburgo, un pariente hemorrágico del infame virus del Ébola, y no ocurre nada. Haga lo mismo con un ser humano, y en una semana, el paciente podría estar desangrándose.

La extraordinaria inmunidad súbita de estos murciélagos ha fascinado durante mucho tiempo a los virólogos, y una nueva investigación arrojó luz sobre cómo estos frugívoros voladores alcanzan su habilidad suprema. Desempacar el misterio involucró un astuto trabajo de detective de una coalición de científicos de la Universidad de Boston y el Instituto de Investigación de Enfermedades Infecciosas del Ejército de los EE. UU. Su trabajo fue publicado en la revista Cell .

Un murciélago egipcio de fruta en una cantera abandonada en la isla mediterránea de Chipre en 2007. (Alex Mita / AFP / Getty Images)

“Lo que estamos tratando de hacer es estudiar la inmunología de los murciélagos, pero resultó ser algo muy difícil cuando empezamos desde cero”, dijo Thomas Kepler, profesor de microbiología en la Universidad de Boston. Tomó décadas crear las sustancias reactivas necesarias para estudiar anticuerpos humanos o de ratón. Con los murciélagos, explicó, estaban comenzando desde cero.

Así que el equipo de Kepler comenzó su trabajo examinando todo el genoma del murciélago frugívoro egipcio, elegido porque es un reservorio conocido del letal virus Marburg. Tomó dos años simplemente ensamblar el genoma. Una vez hecho, lo compararon con los genomas de otros mamíferos para buscar idiosincrasias, en particular un aumento en el tamaño de cualquier familia de genes que controlan la producción de proteínas defensivas relacionadas con la inmunidad. Encontraron genes de interferón significativamente grandes.

“Estos son interesantes y muy importantes, ya que sirven como la primera línea de defensa antiviral”, dijo Kepler. Una vez que una célula se ha infectado por un virus, los interferones alertan a las células circundantes. “Básicamente son una advertencia que dice: ‘Acabo de estar infectado'”, dijo. Las células vecinas luego comienzan a prepararse para una invasión viral.

El otro gran conjunto de genes en el murciélago frugívoro controlaba los receptores en las células “natural killer” o NK. Estos son esencialmente el sistema policial del cuerpo para identificar las células infectadas. Normalmente, estos receptores se activan, lo que significa que activan la célula NK para matar la célula dañada. Pero los genes del receptor NK del murciélago frugívoro parecen activar e inhibir la función de las células NK.

Esto sugirió a Kepler y su equipo que el sistema inmune del murciélago puede responder de una manera única a la infección viral, ofreciendo lo que él llama “protección suave”. En lugar de atacar y matar a una célula infectada, lo que lleva a una cascada de respuestas inflamatorias en el anfitrión, sus células NK podrían tener una respuesta más matizada. Por ejemplo, podrían matar de hambre al virus al rechazar el metabolismo celular del huésped.

El enfoque único del murciélago a la infección viral también podría explicar por qué los virus que se transfieren de los murciélagos a los humanos, incluido el Ébola, son tan graves. “Un virus que ha evolucionado conjuntamente con el sistema antiviral del murciélago está completamente fuera de su elemento en el ser humano”, dijo Kepler. “Es por eso que es tan mortal: el sistema inmunitario humano está abrumado por la respuesta inflamatoria”.

Kepler cree que esta idea de la súper inmunidad del murciélago frugívoro eventualmente podría conducir a una cura para Marburg. “Es posible que podamos desarrollar medicamentos que disminuyan la inflamación y detengan el virus al privarlo de lo que necesita para crecer en lugar de tratar de matarlo directamente”, dijo.

Entonces, ¿dónde entran las armas biológicas? Se han producido brotes naturales de la infección por el virus de Marburg en países africanos y son raros pero extremadamente mortales, con una tasa de mortalidad de hasta 90 por ciento. No existe un antídoto, y eso ha convertido al virus de Marburg en un candidato principal para la guerra biológica.

Los soviéticos tenían un gran interés en el virus Marburgo en la década de 1980 y lograron desarrollar una cepa especialmente letal después de un accidente en el Vector Institute , su centro de guerra bacteriológica en Siberia. El científico en jefe allí, Nikolai Ustinov, accidentalmente inyectó su pulgar con el virus, que estaba destinado a un conejillo de indias que estaba sosteniendo.

Ustinov sufrió una muerte devastadora, pero los soviéticos lograron sacar provecho del error al cosechar los órganos de Ustinov para obtener muestras frescas del virus. Estos demostraron ser incluso más poderosos que la cepa original. De acuerdo con un ex miembro del instituto que escribió un libro sobre su experiencia , Ken Alibek, los soviéticos lo llamaron “Variante U” y lo enviaron para ser aprobado por el Ministerio de Defensa soviético a principios de 1990.

El virus Marburg está  clasificado como un agente de bioterrorismo de categoría A por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, y el estudio de Kepler fue apoyado por la Agencia de Reducción de Amenazas de Defensa, una división del Departamento de Defensa establecida durante la era del Proyecto Manhattan para combatir las armas de destrucción masiva.

Si el virus se despliega alguna vez como guerra biológica, la súper inmunidad del murciélago frugívoro puede ser la respuesta para prevenir su propagación. Pero también puede ayudar a redimir el murciélago a los ojos del ejército de los EE. UU., E incluso podría hacer que el animal sea un héroe improbable.

Lucy Cooke, una locutora y escritora radicada en Londres, es autora del libro ” La verdad sobre los animales: perezosos emoticones, hipopótamos enamorados y otros cuentos del lado salvaje de la vida silvestre “.



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