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A la caza de plátanos silvestres en Papúa Nueva Guinea

A la caza de plátanos silvestres en Papúa Nueva Guinea
Los plátanos originalmente contenían semillas duras. Este rasgo todavía se puede ver en especies silvestres en Papúa Nueva Guinea. Crédito: S.Carpentier

El banano tiene sus primeros orígenes en Papúa Nueva Guinea, donde fue domesticado por comunidades indígenas hace al menos 7.000 años. 


por el Centro Internacional de Agricultura Tropical


Este antepasado, Musa acuminata , subespecie Banksii , se ve muy diferente del omnipresente plátano Cavendish: pelar su piel revela cientos de semillas grandes y duras que permiten una fácil reproducción en la naturaleza.

Hoy en día, una colorida mezcla de bananos silvestres (incluido Banksii ) todavía crece en los bosques húmedos de Nueva Guinea. Sin embargo, a medida que la deforestación y los incendios diezman los bosques tropicales y subtropicales del Pacífico Sur, corremos el riesgo de perder tanto a los antepasados ​​como al posible futuro del plátano que conocemos y amamos.

En el contexto del cambio climático, las plagas y las enfermedades desenfrenadas, los investigadores y los mejoradores de cultivos están examinando diversas variedades de banano en busca de características como la tolerancia a enfermedades, la resistencia a las plagas y su capacidad para adaptarse a las temperaturas fluctuantes. Los plátanos silvestres representan una gran riqueza de diversidad genética sin explotar. Sebastien Carpentier, científico de la Alianza de Bioversity International y CIAT, explica: «Es muy importante que los fitomejoradores tengan acceso a parientes silvestres de cultivos de banano para ayudarlos a encontrar las características que están buscando».

Misión: buscar y recolectar

En el Centro Internacional de Tránsito de Germoplasma de Musa (ITC) en Lovaina, Bélgica, la Alianza gestiona la colección de germoplasma de banano más grande del mundo. Sin embargo, a pesar de que actualmente posee 1.617 accesiones de banano, el banco de germoplasma solo toca la superficie de la diversidad de banano silvestre. Bart Panis, un científico senior de ITC, señala: «No sabemos cuánto hay ahí fuera».

La conservación in situ es cada vez menos probable con la pérdida del hábitat de los plátanos silvestres, por lo que científicos como Panis están trabajando contra viento y marea para «llenar los vacíos» recolectando muestras en su hábitat nativo y luego transportándolas a bancos de germoplasma para realizar más investigaciones. y conservación ex situ.

A la caza de plátanos silvestres en Papúa Nueva Guinea
Un agricultor lleva un racimo de plátanos maclayi silvestres en Papúa Nueva Guinea. Crédito: S.Carpentier

El año pasado, una expedición de recolección aterrizó en Papúa Nueva Guinea que incluyó a Panis, Carpentier y varios otros investigadores que colaboran con el Instituto Nacional de Agricultura del condado, NARI. Durante casi dos semanas, el equipo recorrió terrenos altos y bajos, reuniendo un total de 31 racimos de ocho especies diferentes mientras observaba sus adaptaciones en diversos entornos.

Un hallazgo particularmente fortuito fue el gigante Musa ingens. A pesar de competir con los árboles vecinos para crecer hasta 15 metros, esta especie imponente no es rival para el desmonte extensivo y actualmente se enfrenta a la extinción.

A la caza de plátanos silvestres en Papúa Nueva Guinea
Los científicos Bart Panis y un guía local sostienen su raro hallazgo de Musa ingens, una especie salvaje que crece hasta 15 metros de altura. Crédito: S.Carpentier

Desafíos de colección

La recolección no es un trabajo fácil: los parientes silvestres escurridizos de los cultivos se llaman silvestres por una razón. Si bien pueden tener rasgos favorables, algunas especies permanecen sin cultivar porque no son comestibles para los humanos. Incluso los especialistas en banano no siempre pueden identificar las especies silvestres en el campo, y una vez que se encuentran, es posible que las plantas no se encuentren en la breve etapa en la que las semillas o el material genético están disponibles (los bananos no siguen un calendario predecible de fructificación y floración).

La preservación de material viable también hace que el almacenamiento y el transporte exitosos sean un desafío importante (las frutas tenían que sobrevivir de 2 a 4 semanas de viaje antes de que sus semillas fueran extraídas en Bélgica). Además, los investigadores deben adherirse a las estrictas restricciones de muchos países sobre la recolección y el transporte de material fitogenético.

Asegurar las futuras generaciones de bananos

De vuelta en Bélgica, el equipo almacenó cuidadosamente muestras de bancos de germoplasma (las técnicas incluyen el secado y la crioconservación de semillas) y comenzó a realizar una serie de experimentos para comprender mejor el material recién recolectado.

Tras la observación de campo de Musa balbisiana perseverando en terrenos abiertos recuperándose de los incendios (lo que indica el crecimiento de extensos sistemas de raíces para facilitar la absorción de agua), los investigadores obtuvieron conocimientos sobre la eficiencia del uso del agua, lo que podría ayudar a los fitomejoradores a adaptar los bananos para resistir futuros escenarios de sequía. prioridad seria, ya que los productores de banano sufren actualmente hasta un 65% de pérdidas de cosecha relacionadas con la sequía.

Carpentier señala que también existe el potencial para combatir plagas y enfermedades, diciendo: «Necesitamos continuar recolectando, almacenando y evaluando la resistencia en los parientes silvestres del banano». Otros puntos de interés incluyen los beneficios para la salud (los plátanos silvestres se han utilizado en la medicina tradicional, pero esto no está bien documentado) y las implicaciones para aumentar el rendimiento de plátanos por planta.

Los resultados se resumen en dos artículos, uno en Plantas que evalúan métodos para asegurar la viabilidad de las semillas recolectadas, y el otro en Crop Science que resume la caracterización de diversos fenotipos.

Los científicos concluyen que este trabajo es solo una parte del esfuerzo continuo para llenar los vacíos de conocimiento y asegurar la supervivencia de bananos diversos y resistentes. Panis y Carpentier están de acuerdo en que no importa quién lo haga, pero es fundamental que estos parientes silvestres del banano continúen siendo recolectados y conservados antes de que desaparezcan para siempre.


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