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Abejas, ácaros y virus: evaluación del riesgo para los polinizadores de cultivos de Sudáfrica

Abejas, ácaros y virus: evaluación del riesgo para los polinizadores de cultivos de Sudáfrica
Ácaro en una abeja. Crédito: E. Villalobos

Las abejas del mundo enfrentan una gran amenaza por el virus del ala deformada , un patógeno transmitido por el parásito ácaro varroa. 


por Flaviane Santos Souza, Stephen John Martin


Es responsable de causar la muerte de millones de colonias en Estados Unidos, Europa y Asia. Las principales pérdidas comenzaron a principios de la década de 1990 con al menos el 30% de las colonias que mueren cada año .

El virus se ha visto en 18 especies de abejas hasta el momento, así como otras 64 especies de insectos, donde es normalmente benigna.

Las abejas son muy importantes para la polinización de los cultivos, ya que contribuyen entre 235 mil millones y 577 mil millones de dólares a la producción agrícola mundial cada año. Cualquier enfermedad que cause la muerte de colonias es, por lo tanto, un problema importante, aunque aún se desconoce el costo del daño causado por el virus del ala deformada.

Los continentes de América del Sur y África no han registrado grandes pérdidas de colonias de abejas asociadas con el ácaro varroa, la plaga número uno de las abejas en el hemisferio norte. Nosotros investigamos la razón por la varroa no era un problema en Sudáfrica. Un factor puede ser la presencia o ausencia del virus del ala deformada, ya que es este patógeno, cuando se transmite por varroa, el que mata a la colonia infestada.

Virus mutante

Dos subespecies de abejas autóctonas de Sudáfrica ( Apis mellifera capensis y Apis mellifera scutellata ) constituyen una industria apícola bien desarrollada. Producen miel, cera y otros productos relacionados, y también brindan servicios de polinización en cultivos como semillas oleaginosas, frutos de hoja caduca, subtropicales y nueces. En Sudáfrica están registrados un total de 1.069 apicultores, que gestionan 60.351 colonias.

Las abejas son los principales polinizadores tanto de la flora natural como de los cultivos comerciales y, por tanto, de gran importancia económica. Es importante rastrear el virus del ala deformada, siguiendo su evolución y los impactos que cada variante tiene en los diversos insectos hospedadores.

El ácaro varroa es un parásito externo de la abeja que se alimenta de las células grasas de la abeja. Las células grasas son ricas en nutrientes y están ubicadas cerca de la superficie de las abejas melíferas adultas e inmaduras. Las partes bucales del parásito transfieren inadvertidamente el virus del ala deformada al cuerpo de la abeja, donde se multiplica rápidamente. Esto reduce la esperanza de vida de la abeja, provocando la muerte de la colonia.

El virus consta de tres variantes estrechamente relacionadas (genotipos A, B y C). Está en constante mutación, como todos los demás virus de ARN (ácido ibonucleico) cuyo material genético está codificado en ARN. El tipo más comúnmente detectado es la variante A, que se ha asociado con una disminución generalizada de colonias . La variante B más reciente está comenzando a dominar las colonias en todo el mundo, pero el peligro que representa aún no está claro . Los efectos del tipo C aún se desconocen, ya que es la variante descrita más recientemente y es muy rara .

Variante dominante

Usamos muestras de abejas melíferas de ambas subespecies sudafricanas recolectadas entre 2004 y 2018 en el sur del país para comparar la distribución de variantes del virus y la carga viral . Se analizaron grupos de 10 abejas adultas o una pupa infestada de cada colonia para acceder a la carga viral de ARN dentro del cuerpo de la abeja y así permitirnos identificar qué variante del virus del ala deformada existía en Sudáfrica.

Nuestro estudio encontró que la variante de tipo B era dominante en Sudáfrica. Dado que el país no ha tenido pérdidas graves de colonias, esto podría sugerir que el tipo B no es tan letal. Pero en Brasil, otro país que no ha registrado pérdidas importantes, domina el tipo A, por lo que la relación debe ser más compleja de lo que se pensaba.

El hallazgo más importante fue que las cargas virales tanto en Sudáfrica como en Brasil fueron mucho más bajas que las encontradas en el hemisferio norte . Esta puede ser la razón por la que las colonias no murieron, ya que se requieren altas cargas virales para matar una colonia .

Una población de ácaros más baja ayudaría a explicar las cargas virales más bajas en Sudáfrica y Brasil. La población más baja puede ser lograda por las propias abejas: un estudio reciente indicó que las abejas en Sudáfrica y Brasil han aprendido a detectar y eliminar las células infestadas de ácaros. Esto evita la reproducción de ácaros. Y este comportamiento «higiénico» parece ser genéticamente heredable .

Nuestros estudios confirmaron los bajos niveles del virus y la baja infestación por el ácaro. Sin embargo, se necesita más investigación para probar si existe un vínculo entre el comportamiento higiénico de las abejas y una menor carga viral en las colonias.

La única forma de prevenir la muerte de las colonias es controlando el ácaro varroa . En el hemisferio norte, esto se hace típicamente mediante el uso de pesticidas. Comprender cómo se alcanzan las cargas virales bajas ayudaría a los apicultores a utilizar otros métodos de control. Podrían criar selectivamente colonias que tienen rasgos hereditarios de resistencia al ácaro , o recolectar enjambres de colonias sobrevivientes de forma natural que ya han desarrollado resistencia a la varroa.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original .



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