Agricultura Cultivos y Semillas Estados Unidos

Abordar las alergias alimentarias desde su origen

soja diversa

Las alergias alimentarias son un gran problema. Aproximadamente el 7% de los niños y el 2% de los adultos en los EE. UU. Sufren algún tipo de alergia alimentaria. 


Eric Hamilton


Estas alergias cuestan la friolera de $ 25 mil millones en atención médica cada año. Luego está el tiempo perdido en la escuela o en el trabajo. Y existe el riesgo de complicaciones graves, incluso la muerte.

Es fundamental encontrar formas de reducir el sufrimiento causado por las alergias alimentarias. El procesamiento de alimentos ya hace un gran esfuerzo para etiquetar los productos para que las personas puedan evitar los artículos a los que son alérgicos. Pero, ¿y si pudiéramos hacerlo mejor? ¿Qué pasaría si pudiéramos disfrutar de los alimentos que nos gustan sin preocuparnos de que puedan desencadenar una crisis de salud?

Una variedad de semillas de soja de la Colección Nacional de Soja de EE. UU. En Urbana, Illinois. Crédito: Eliot Herman

Ese es el enfoque del trabajo de Eliot Herman. Herman ha dedicado su carrera a estudiar por qué las plantas desencadenan reacciones alérgicas y cómo reducir la posibilidad de que se desencadenen. Herman es miembro de la  Crop Science Society of America  y recientemente  presentó su trabajo  en la reunión anual virtual  2020 ASA-CSSA-SSSA .

“Las alergias alimentarias son un problema social importante. Al alterar la comida y tratar a las personas sensibles, esto se puede mitigar, mejorar sus vidas e impactar el gasto médico total en los Estados Unidos ”, dice Herman.

Herman se centra particularmente en la soja. Las alergias a la soja afectan especialmente a niños y bebés. Y debido a que los productos de soja como el aceite y las proteínas se utilizan en innumerables productos alimenticios, es difícil evitarlos.

Al principio de su carrera, Herman encontró la proteína producida por la soja que es responsable de la mayoría de las alergias a la soja. Ahora, ha dedicado su trabajo a comprender por qué esta proteína es tan agravante y cómo podemos reducirla en el cultivo.

Eliot con soja
Eliot Herman con plantas de soja en su invernadero en Tucson, Arizona. Crédito: Eliot Herman

Para hacerlo, recurre a modelos animales. Los cerdos a veces tienen una alergia a la soja muy similar a la de los humanos. Herman trabajó con un equipo de investigación que crió cerdos que son muy sensibles a la soja. No sería posible probar nuevos cultivos en niños alérgicos. Pero estos cerdos se pueden usar para ver qué tan bien lo han hecho los fitomejoradores en la eliminación de proteínas alergénicas de las semillas de soja.

Esa es una hazaña que Herman ha hecho no una, sino dos veces. Anteriormente, Herman se asoció con la empresa DuPont para producir una línea de semillas de soja que no podían producir la proteína más alergénica.

Hicieron esta línea de soja usando ingeniería genética. Esta nueva soja era un organismo genéticamente modificado (OGM), y también había demanda de una soja no transgénica sin la proteína alergénica. 

Así que Herman volvió a la mesa de dibujo. Trabajó con sus colegas para encontrar una línea de la colección nacional de soja del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) que, naturalmente, no producía la proteína alergénica. Eso significa que no sería necesaria la ingeniería genética. Luego cruzaron esa línea de soja con una soja cultivada más comúnmente para crear una nueva soja productiva con sensibilidad alérgica reducida.

collage de cerdos para probar
Un cerdo muy alérgico a la soja muestra una fuerte respuesta a una inyección de proteína alergénica (izquierda, abajo a la derecha), mientras que un cerdo menos alérgico solo muestra una respuesta en el lugar de la inyección (arriba a la derecha). Los cerdos pueden ser modelos útiles de alergia a la soja en las personas para ayudar a probar versiones de soja de baja alergenicidad. Crédito: Allan Schinckel

“Esta nueva soja está destinada a ser un prototipo de bajo contenido de alérgenos que se probará como una línea convencional sin OMG para mitigar la respuesta alérgica de los consumidores”, dice Herman.

Los cerdos hipersensibles ahora pueden usarse para probar si estas semillas de soja bajas en alérgenos son lo suficientemente seguras para las personas alérgicas. Eso no solo sería bueno para las personas alérgicas que desean comer de manera segura más artículos de la tienda de comestibles. También sería una buena noticia para los animales.

Dado que los cerdos a menudo se alimentan con soja, una soja baja en alérgenos podría reducir su propia respuesta alérgica. Los perros también tienen una alta prevalencia de reacciones alérgicas a la soja, que se usa en algunos alimentos para perros. Por lo tanto, reducir la alergenicidad del cultivo también sería bueno para el mejor amigo del hombre.

“La comida ha sido reconocida como medicina desde la antigüedad. Al reducir los alérgenos de la soja, esperamos producir un resultado médico positivo para humanos y animales ”, dice Herman.


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