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Aceite de palma: ¿Menos fertilizante y sin herbicida pero con el mismo rendimiento?

Aceite de palma: ¿Menos fertilizante y sin herbicida pero con el mismo rendimiento?
Camión cargado con racimos de frutas de palma aceitera, atravesando una plantación de árboles de palma aceitera en la provincia de Jambi, Sumatra (Indonesia) Crédito: Patrick Diaz

por la Universidad de Göttingen


Se podría lograr una producción de aceite de palma más respetuosa con el medio ambiente con menos fertilizantes y sin herbicidas, manteniendo las ganancias.


Estos son los alentadores resultados preliminares de los dos primeros años de un experimento de gestión de la palma aceitera a gran escala realizado por un equipo internacional de investigadores dirigido por la Universidad de Göttingen. La investigación se publicó en Frontiers in Forests and Global Change .

La industria del aceite de palma a menudo aparece en los titulares con noticias sobre la destrucción de los bosques tropicales y la difícil situación de los orangutanes. Sin embargo, el aceite de palma sigue representando una proporción considerable del Producto Interno Bruto de muchos países tropicales; y un gran número de personas, incluidos los pequeños agricultores, dependen de él. Además, una multitud de productos que utilizamos a diario serían más caros sin un aceite de palma asequible .

Junto con socios de la industria, el WWF (Fondo Mundial para la Naturaleza) estableció la Mesa Redonda para el Aceite de Palma Sostenible en 2004. Sin embargo, aún faltan recomendaciones concretas sobre los niveles de herbicidas o fertilizantes y las prácticas de manejo. No ha habido suficiente investigación, lo que significa que los productores de palma aceitera dudaban en adoptar estrategias de manejo alternativas que pudieran reducir sus rendimientos unos años más tarde.

En 2016, el Centro de investigación colaborativo germano-indonesio «Funciones ecológicas y socioeconómicas de los sistemas de transformación de los bosques tropicales de tierras bajas tropicales (EFForTS)» puso en marcha un experimento en una finca de una empresa de palma aceitera en la provincia de Jambi, Sumatra, en colaboración con la empresa nacional indonesia PTPN6. La entrada de fertilizante se fijó en uno de dos niveles: bajo, compensando los nutrientes que son removidos por la cosecha; o alto, correspondiente al estándar de la industria para el uso de fertilizantes, que es aproximadamente el doble. El control de malezas se realizó de forma mecánica o con herbicidas químicos comunes como el glifosato. Los grupos de investigación estudiaron la palma aceitera, el suelo y la biodiversidad, midiendo variables como la biomasa microbiana, la actividad de las aves, la saturación de la base del suelo, el contenido de nitrógeno y el índice de superficie foliar de la palma aceitera.

  • Aceite de palma: ¿Menos fertilizante y sin herbicida pero con el mismo rendimiento?Primer plano de un racimo de frutas de palma aceitera Crédito: Katja Rembold
  • Aceite de palma: ¿Menos fertilizante y sin herbicida pero con el mismo rendimiento?Frutos de palma aceitera Crédito: Katja Rembold
  • Aceite de palma: ¿Menos fertilizante y sin herbicida pero con el mismo rendimiento?Primer plano de un racimo de frutas de palma aceitera Crédito: Katja Rembold
  • Aceite de palma: ¿Menos fertilizante y sin herbicida pero con el mismo rendimiento?Frutos de palma aceitera Crédito: Katja Rembold

«Dos años después de implementar nuestros tratamientos, todavía no pudimos detectar una reducción en el rendimiento. De hecho, las ganancias fueron mayores debido a la reducción de los costos de fertilizantes», dice el autor principal Kevin Darras del Grupo de Agroecología de la Universidad de Göttingen. El impacto sobre las funciones y los nutrientes relacionados con el suelo fue insignificante o hubo un efecto positivo. Algunas medidas de biodiversidad respondieron positivamente a la remoción mecánica de malezas, porque hubo una mayor cobertura vegetal y esto reforzó la biodiversidad animal.

EFForTS planea continuar monitoreando las parcelas experimentales durante cuatro años más. «Estos resultados son alentadores, pero es fundamental continuar con el experimento. La palma de aceite puede tardar años en reaccionar, por lo que debemos comprobar si esta tendencia positiva continuará», dice Darras. Las investigaciones futuras sintetizarán los resultados a largo plazo del experimento, tendrán en cuenta las emisiones de gases de efecto invernadero y realizarán modelos económico-ecológicos para ofrecer recomendaciones claras para las partes interesadas.