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Agricultores y empresarios de Utah compiten para cultivar marihuana


El gran establo de metal en la granja de alfalfa de Utah, propiedad de Russell y Diane Jones, será la sede de la boda de su hijo menor el próximo mes. Para septiembre, esperan que la estructura esté llena de plantas de marihuana.


por Morgan Smith


Los Jones son agricultores de cuarta generación, miembros de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días, y entre 81 solicitantes de uno de los pocos lugares codiciados como cultivador de marihuana medicinal con licencia en el conservador Utah.

Aunque los líderes de su fe alguna vez se opusieron al intento de legalizar la marihuana medicinal, Russell Jones dice que investigó los beneficios para aliviar el dolor de la droga mientras luchaba contra el linfoma de Hodgkin. Ahora él y su esposa quieren ser parte de una industria emergente de la que algunos dudaban que alguna vez llegarían al estado.

«Esto es innovador para Utah», dijo Diane Jones. «¿Quién no quiere hacer historia?»

Otros que esperan obtener licencias incluyen operaciones más grandes que hacen crecer el cáñamo y un puñado de cultivadores de fuera del estado. Se espera que los funcionarios estatales comiencen a otorgar hasta 10 licencias a fines de este mes.

El estado recientemente abrió el proceso de concesión de licencias a productores de fuera del estado, un cambio que pone a los locales como el procesador de cáñamo Darren Johnson en estado nervioso.

«¿Es un buen augurio para mí? No, pero quieren que sea perfecto. No quieren hipo. Y lo entiendo», dijo.

En esta foto del lunes 8 de julio de 2019, Troy Young, un cultivador de cáñamo en North Salt Lake, se detiene para desayunar en una cafetería cercana antes de regresar a sus instalaciones de cultivo en interiores. Young, quien recientemente solicitó una licencia para cultivadores de marihuana medicinal en Utah, perdió a su madre por una adicción a los opioides. Si tuviera acceso a una droga menos destructiva para aliviar el dolor, como la marihuana, Young dijo que tal vez aún estaría viva. (Foto AP / Morgan Smith)

A algunos solicitantes les preocupa que el proceso apile la plataforma contra los cultivadores locales a favor de «Big Weed» o compañías que han cultivado cannabis con éxito en otros estados donde el cultivo es legal. La solicitud requiere una tarifa de $ 2,500 y las presentaciones tienen cientos de páginas. Aquellos que obtienen una licencia pagan $ 100,000 cada año para mantenerla, además de comprar herramientas e instalaciones que pueden costar millones.

Los funcionarios del Departamento de Agricultura dijeron que están otorgando puntos adicionales a los solicitantes con vínculos comunitarios mientras revisan las solicitudes. Ocho aplicaciones vinieron de cultivadores de fuera del estado. El estado está buscando agricultores capaces de expandir sus operaciones a medida que aumenta la demanda, manteniendo bajos los costos y cultivando plantas libres de moho y pesticidas.

En una instalación interior en North Salt Lake, Troy Young tiende a hileras de plantas de cáñamo bajo el áspero brillo púrpura de las luces LED diseñadas para fomentar el crecimiento. Young cultiva cáñamo industrial, un primo de la marihuana no psicoactiva, legalizado en Utah el año pasado.

Se encuentra entre una serie de productores ambiciosos que han invertido en equipos y han reservado dinero con la esperanza de recibir una licencia para cultivar marihuana medicinal.

El cannabis en sus diversas formas es un reto para crecer y requiere mucha experimentación, dijo.

En esta foto del miércoles 26 de junio de 2019, Russell Jones tiene alfalfa en su granja, en Nefi, Utah. Los Joneses son agricultores de cuarta generación, miembros de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días y entre 81 solicitantes que compiten por uno de los pocos lugares codiciados como cultivadores médicos con licencia estatal en el conservador Utah. (Foto AP / Rick Bowmer)

«Es divertido para mí. Soy un científico loco», dijo Young, de 52 años. Tiene un interés personal en la legalización de la marihuana. Joven perdió a su madre por una adicción a los opiáceos. Si ella tuviera acceso a una droga menos destructiva para aliviar el dolor, como la marihuana, dijo, tal vez aún estaría viva.

Se ha demostrado que la marihuana ayuda a aliviar el dolor crónico, y los estudios han sugerido que las leyes sobre la marihuana medicinal podrían reducir la prescripción de opioides.

«Hay una necesidad real de ello. No se trata solo de lo alto», dijo Young.

Johnson, el procesador de cáñamo, tiene un espacioso almacén en Salt Lake City con un equipo de técnicos y equipos preparados para cultivar marihuana medicinal. Una habitación está llena de grandes cubiletes. El cáñamo pegajoso gotea a través de los filtros de papel y en el vidrio para extraer el aceite de CBD.

El cáñamo es su negocio secundario. Johnson trabaja a tiempo completo en la construcción, pero considera que el cultivo de la marihuana es una inversión inteligente a largo plazo.

En esta fotografía del martes 2 de julio de 2019, Brent Steffensen, un extractor de cáñamo en la instalación de procesamiento Wasatch Extraction, utiliza una máquina para extraer grasas, ceras y lípidos de una planta de cáñamo sin tratar que no se usa en el aceite de CBD. El cáñamo industrial, un primo no psicoactivo de la marihuana, fue legalizado en Utah el año pasado. (Foto AP / Morgan Smith)

«Una vez que (la marihuana medicinal) se vuelva menos tabú y la gente opte por una droga basada en opiáceos, veremos una mayor demanda y un mercado más fuerte», dijo.

Se proyecta que los ingresos del programa de cannabis medicinal del estado alcancen $ 5.4 millones en 2020 y luego aumenten a $ 16.2 millones en 2021, dijo Richard Oborn, director del Centro de Cannabis Médico del departamento de salud del estado.

Utah se unió a 33 estados en la legalización de la marihuana medicinal luego de que los votantes aprobaron una nueva ley el año pasado.

Los líderes de la fe predominante del estado originalmente se opusieron al impulso de pedir a los votantes que aprobaran la marihuana medicinal, pero finalmente llegaron a un acuerdo con algunos defensores para permitir el uso medicinal de la droga con más regulación.

Quienquiera que gane las 10 licencias de cultivadores del estado tendrá que cultivar el cannabis en Utah. El estado también elegirá procesadores con licencia para hacer que los productos de marihuana medicinal se vendan en los dispensarios que se abrirán el próximo año.


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