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Algas: aquí, allá y en todas partes


En una mañana clara y fría de febrero de 2015, Ruth Kassinger se puso un abrigo de abajo aislado y se puso botas impermeables hasta la rodilla. Subiendo a bordo de un largo barco de pesca en el puerto de Hoedong en Corea del Sur, navegó cautelosamente por un contenedor azul de 3 pies de profundidad que cubría la cubierta de lado a lado y de extremo a extremo. 


por Elizabeth Evitts Dickinson, Johns Hopkins University


El contenedor albergaría la cosecha del día de Porphyra, un alga cultivada en las extensas aguas de la bahía. El capitán condujo el bote hacia una vasta red de redes flotantes, de las cuales colgaban «serpentinas mojadas y flojas» de algas, como las describe Kassinger. Mientras los trabajadores guiaban las redes a través de la cubierta del bote, una máquina con cuchillas giratorias cortó los pedazos de algas, que cayeron en el contenedor. El trabajo era frío, húmedo y físicamente exigente, y a las 10:30 de la mañana,

Kassinger, SAIS ’80 (MA), había venido a Corea del Sur para presenciar cómo los productores de algas marinas de Asia están transformando lo que una vez fue una tradición familiar modesta en una industria global que alimenta el hambre cada vez mayor de algas. Corea del Sur se ha convertido en un importante productor de nori, lo que los occidentales reconocerán como la cáscara negro-verde que encapsula su maki en un restaurante de sushi, y el país exporta unos 10 mil millones de hojas de material cada año. Una industria global en crecimiento de 6.000 millones de dólares, las algas marinas se venden ahora como un aperitivo en las tiendas de comestibles de Estados Unidos junto con papas fritas y pretzels. Y esto, nos dice Kassinger en su último libro, es solo una de las miles de formas en que las algas juegan un papel en nuestras vidas. Así es, las algas son algas.

En Slime: cómo las algas nos crearon, nos plagaron y solo podrían salvarnos, publicado en junio por Houghton Mifflin Harcourt, Kassinger desmitifica uno de los organismos más prolíficos del mundo. En primer lugar, «algas» no es una clasificación científica, como «mamíferos», sino un término general que se refiere a múltiples variedades de organismos que hacen la fotosíntesis y viven predominantemente, pero no siempre, en el agua. De hecho, algunas variedades pueden sobrevivir condiciones secas. La mayoría de las algas son unicelulares, pero las algas son una variedad multicelular conocida como macroalgas. Y las algas están en todas partes, desde las cianobacterias invisibles que se encuentran en las vías fluviales y en los fósiles que datan de hace 3.500 millones de años, hasta los líquenes multicolores que cubren la corteza de los árboles. Las algas «viven dentro de las rocas, en la arena del desierto y en el pelaje de perezosos de tres dedos que las comen, y en la capa de nieve ártica», dice Kassinger. Existen «Limo .

En total, explica, estos organismos robustos «crearon la atmósfera oxigenada del planeta y aún producen la mitad del oxígeno» en la Tierra. Sin ellos, no habría animales marinos ; los océanos «están cubiertos por una capa densa pero invisible de 600 pies de espesor», escribe. Es el fitoplancton que hace la fotosíntesis y libera oxígeno en el agua y apoya la vida marina del mundo. Y es debido a las algas que las plantas se desarrollaron en primer lugar. «Era una especie de algas verdes que, hace 500 millones de años, se aclimataron a la vida en la tierra y evolucionaron en todas las plantas de la Tierra», escribe.

Lo que hace que las algas sean tan versátiles es su simplicidad y resistencia. A diferencia de las plantas, «nunca encontrarás algas vestidas con flores, aromas flotantes o semillas y bayas deportivas», escribe Kassinger. «Las plantas son los fotosintetizadores de fantasía de nuestro mundo; las algas son las llanuras de enero». Pero es precisamente porque las algas «no tienen pétalos ni néctar, ni pistilos ni estambres, ni corteza para evitar que se sequen» por lo que son tan productivos. Las algas no solo son omnipresentes, sino que son fundamentales para la existencia humana. «Le debemos nuestras vidas a las algas», dice Kassinger.

Y, sin embargo, el cambio climático está alterando el equilibrio que hace de las algas una parte beneficiosa de la ecuación ambiental. Por un lado, las algas están siendo amenazadas; por ejemplo, Japón ya no encabeza al mundo en la producción de algas, en parte porque el aumento de la temperatura del agua y el escurrimiento de fertilizantes interrumpen la producción saludable. Por otro lado, las condiciones del cambio climático también son la razón por la que florecen las algas, que se producen cuando las algas se salen de control y producen efectos tóxicos o dañinos, porque ponen en peligro la salud de los cursos de agua y contaminan el agua potable.

Desafortunadamente, estos desafíos surgen justo cuando estamos descubriendo nuevos e importantes usos para las algas. Como Kassinger descubrió durante sus 10 años investigando algas, no se trata solo de los agricultores de mar que cosechan las maravillas de estos organismos. Un número creciente de científicos, empresarios e inventores están apostando por el potencial de las algas para un futuro sostenible, creando biocombustibles para jets y proteínas para la alimentación, entre otras cosas, como nutrientes.

Kassinger llegó a la escritura profesional algo tarde en su carrera, aunque a ella le ha encantado escribir desde la infancia. (Su primer rechazo literario se produjo a los 12 años, cuando envió un libro sobre un ratón aventurero a los editores de Random House). La primera carrera de Kassinger fue en política internacional. Asistió a Yale como estudiante de pregrado y obtuvo su maestría en la Escuela de Estudios Internacionales Avanzados Johns Hopkins antes de unirse a la Corporación de Inversión Privada en el Extranjero de los Estados Unidos. «Me enviaron por todo el mundo para hablar con las compañías estadounidenses que están considerando o expandir las inversiones en países menos desarrollados, así como a los funcionarios de gobiernos extranjeros sobre las regulaciones de inversión y el clima económico», dice Kassinger. Durante sus 15 años allí, se incorporó al director de información de la corporación y también crió a tres hijas con su esposo, Ted. Pero algo siempre la roía.

En 1995, descubrió la no ficción narrativa a través de libros como La longitud de Dava Sobel. «Por primera vez, pude ver lo que pensé que podía escribir», dice sobre el libro, que combina ciencia, biografía, historia y cultura. A los 40 años, renunció a su trabajo y comenzó a trabajar independientemente. Escribió artículos de ciencia para niños y piezas cortas de humor para The Washington Post. Después de que Kassinger escribiera un informe sobre el censo de los Estados Unidos para una agencia gubernamental, un amigo que había sido editor en Simon & Schuster sugirió que el censo sería un gran tema para un libro para estudiantes de secundaria. «No sabía que existía tal nicho de mercado y estaba encantado de poder enviar una propuesta directamente a los editores sin un agente», dice Kassinger. «Tengo seis ofertas en el libro».

Algas: aquí, allá y en todas partes.
Crédito: Johns Hopkins University

Kasssinger continuó escribiendo ocho libros para niños, principalmente sobre ciencia. En 2010, publicó Paradise Under Glass: An Amateur Creates a Conservatory Garden , su primer trabajo de no ficción para adultos. En ella, ella hace un mapa de la historia de los humanos que traen plantas al interior y diseñan conservatorios botánicos, mientras relatan sus propias aventuras en la construcción de un conservatorio de vidrio en su casa. Esto llevó a su libro de 2014, Un jardín de maravillas: Cómo descubrimos que las flores tienen sexo, las hojas comen aire y otros secretos de las plantas , que ofrece una inmersión profunda en el mundo botánico.

Fue durante la escritura de estos libros que Kassinger se interesó en las algas. En 2008, visitó a una empresaria en El Paso, Texas, que cultivaba algas para obtener combustible. «Realmente me interesé en las algas como biocombustible», dice, porque no solo reduce los gases de efecto invernadero, sino que su producción no requiere tierra cultivable ni agua dulce. Los bioingenieros descubrieron cómo ajustar el genoma de las algas para crear petróleo de alta calidad para quemar en los vehículos, y Kassinger siguió este desarrollo a medida que el combustible se usaba en aviones y barcos para la Marina de los Estados Unidos y en camiones de UPS. Ella comenzó a preguntarse qué otras algas potenciales podrían tener.

Kassinger tiene una mente inquisitiva, y cuando una pregunta la engancha, una respuesta simple no sirve. «Soy una persona muy curiosa, y la ciencia está cambiando constantemente y es infinitamente interesante», dice.

El tema de las algas «me absorbía totalmente», dice, «y sabía que nadie había escrito sobre esto de esta manera». (Elizabeth Kolbert, de Nueva York, está de acuerdo, escribiendo para una propaganda en la portada del libro que dice que «ningún organismo es más importante para la vida tal como lo conocemos que las algas», y el libro de Kassinger finalmente «le da a este grupo subestimado lo que le corresponde»).

La investigación de inmersión es una parte importante del proceso de Kassinger. Ella viaja extensamente por sus libros, conociendo personas clave para su tema. «Ponerse como un personaje en el libro es útil para que las personas sientan que están de acuerdo con usted». Para Slime , además de viajar a Corea del Sur para estudiar la cosecha y producción de nori, visitó la costa de Gales, donde un chef emprendedor está trayendo de vuelta una técnica centenaria de cocina con algas locales. Escribió sobre un granjero en Japón que comenzó a usar algas en lugar de productos químicos tóxicos en sus empanadas de arroz, ayudando a provocar una revolución agrícola sostenible allí. En Florida, encontró una empresa que estaba desarrollando un método para combatir las flores de algas con más algas.

Kassinger pronto se dio cuenta de que las algas no solo son omnipresentes en la naturaleza, sino que también están floreciendo en nuestro mundo creado por el hombre. Una nueva marca de aceite de algas culinarias se está almacenando junto a los aceites de oliva y canola más tradicionales en algunas tiendas de alta gama, y ​​se están utilizando ciertas formas de algas para espesar la crema dental y el acondicionador para el cabello. Los patólogos han usado durante mucho tiempo algas como parte de un medio para el cultivo de bacterias en sus laboratorios. Y en Islandia, aprendió Kassinger, una destilería está utilizando líquenes para hacer aguardientes.

En 2017, Kassinger se reunió con los fundadores de una compañía de Mississippi llamada Algix, que descubrió cómo convertir las algas en plásticos para cosas como zapatos para correr. «Diga plástico, y la gente piensa que es químico, artificial y antinatural», escribe Kassinger. «Pero los plásticos en sí mismos son, en términos moleculares, orgánicos; están hechos de polímeros a base de carbono, es decir, largas cadenas de carbono combinadas con oxígeno, nitrógeno o algunos otros elementos, según el tipo de plástico». Algix desarrolló un método para convertir la proteína en algas en plásticos para bienes de consumo. Kassinger también visitó una cocina de prueba en San Francisco donde se hacen galletas, pan y otros alimentos con proteínas y aceite de algas en lugar de huevos y mantequilla.Limo .

Mientras Kassinger descubre estos avances prometedores y convincentes hechos por el hombre en el campo de las algas, también examina el daño humano. Las algas marinas utilizadas en los laboratorios para cultivar bacterias, Gelidium, corren el riesgo de ser sobreexplotadas, y las soluciones actuales que se aplican a la proliferación de algas no van a la par con el cambio climático. Mientras tanto, la caída de los precios del petróleo tomó el impulso de la producción de biocombustibles de algas. «Estaba trabajando en este libro antes de que el precio del petróleo bajara drásticamente, y estuve allí para que varias de estas compañías decidan que nuestros sueños están aplastados», dice Kassinger. «La tecnología está ahí, así que es una cuestión de economía. Siento que, en algún momento en un futuro no muy lejano, que una combinación de conciencia sobre el cambio climático y un mejor precio del carbono va a hacer una apertura para el combustible de algas». . «

En muchos sentidos, Slime lleva en sus páginas un cri de coeur similar al de otros grandes libros de ciencia ambiental como Silent Spring de Rachel Carson . Al iluminar las formas en que las algas sostienen nuestra existencia y al mostrarnos tanto su potencial como su amenaza si no se controla, Kassinger nos ofrece un libro oportuno e importante. Las algas, nos convence, podrían ser una parte importante de nuestro futuro, pero solo si combinamos nuestras innovaciones con la conciencia ambiental y «tomamos medidas serias para combatir el cambio climático».


Explorar más lejosAlgas: la última frontera.

Proporcionado por la Universidad Johns Hopkins


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