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Ayudando a los agricultores chinos a enfrentar la erosión, aumentar las ganancias


En las empinadas pendientes agrícolas de China, Bozhi Wu y sus asociados de investigación están encontrando maneras de mejorar la 
estabilidad económica y ambiental.



Maíz / maíz cultivado con pasto setaria en China

El maíz cultivado con pasto de setaria intercalado reduce la erosión, pero tiene un rendimiento económico menor que el sistema de maíz y chile. Foto proporcionada por Bozhi Wu.

El equipo de investigación estudió el uso de cultivos asociados, que cultivan más de un cultivo por temporada, en terrenos montañosos. Se centraron en un cultivo de grano básico, el maíz. Compararon el cultivo de maíz intercalado con la hierba setaria, utilizada en forraje, o chiles. Los resultados, se podría decir, darán sabor a los métodos de los agricultores chinos.

Durante un período de cuatro años, el equipo de investigación midió la escorrentía, la erosión y el rendimiento económico de cuatro tipos diferentes de sistemas de cultivo. Compararon solo maíz (maíz), solo chili, y luego intercalados maíz con chili y maíz con setaria. La tierra investigada estaba en la provincia de Yunnan, en el suroeste de China. Todos los campos fueron alimentados por la lluvia, sin riego.

«Reducir la erosión puede sostener o aumentar la fertilidad y la productividad del suelo», dice Wu. «Investigamos sistemas de cultivos intercalados que podrían reducir la erosión, estabilizar la producción de alimentos e incrementar los ingresos de los agricultores».

El intercultivo puede beneficiar al suelo de varias maneras. La cobertura adicional del suelo proporcionada por el segundo cultivo ayuda a reducir la erosión. Las plantas ayudan a absorber agua y nutrientes extra. Esta «extracción» adicional de los nutrientes puede ayudar a reducir la escorrentía de los nutrientes a la tierra adyacente. Finalmente, el cultivo de diferentes cultivos en el suelo aumenta la biodiversidad. Esto puede ayudar con el control de plagas y enfermedades. Pero la investigación de Wu señaló otro gran incentivo.

La investigación muestra que los agricultores podrían beneficiarse económicamente de cultivar chiles con su maíz. Los sitios de investigación que tenían cultivos de chile o setaria en ellos mostraron menos erosión del suelo y ganaron más dinero. Pero los chiles aumentaron la ganancia económica más. Un verdadero beneficio económico es aportar entre $ 1,000 y $ 2,000 por año en cada hectárea cultivada. (Para referencia, una hectárea es de aproximadamente 2.5 acres, o aproximadamente del tamaño de un campo de béisbol).

Y no es solo los beneficios monetarios que trae el intercultivo. En el suroeste de China, más de 440,000 km 2 están afectados por problemas de erosión. Para relacionar eso con los Estados Unidos, imagine si perdimos toda California por la erosión. ¡Eso es aún menor que la cantidad estimada de tierra afectada por los problemas de erosión del suroeste de China! Algunas estimaciones sitúan la pérdida económica de esta erosión para Asia en $ 1.2 mil millones. Por lo tanto, abordar la propia erosión es un gran problema agrícola. Ser capaz de hacerlo mientras se aumentan las ganancias es un beneficio enorme.

Maíz intercalado con chile en China

Maíz (plantas más altas) sembradas con chiles. Los agricultores pueden reducir la erosión y aumentar las ganancias mediante el uso de este sistema de cultivos intercalados. Foto proporcionada por Bozhi Wu.

Conjunto

Aria grass se usa actualmente en China como forraje, y la industria de la cría de animales crece rápidamente. Debido a sus sistemas de raíces más profundos, los cultivos intercalados con setarias manejaron la erosión y la escorrentía mejor que los cultivos intercalados con chiles. Sin embargo, los beneficios ambientales de los chiles combinados con sus beneficios económicos los convierten en la recomendación clara del equipo de investigación.

Otro hallazgo de investigación llegó en un año de sequía. Durante el año 2009, la provincia sufrió una sequía. Todos los campos experimentales tuvieron un rendimiento económico más bajo ese año, excepto uno. El intercalado de maíz con chile en realidad mantuvo su valor económico. Esto sugiere que los sistemas de cultivos intercalados pueden generar ingresos más estables que los cultivos individuales.

Ambos sistemas de cultivos intercalados, chili y setaria con maíz, redujeron la erosión y mejoraron el rendimiento económico. Aunque estas son nuevas técnicas de cultivo, el equipo de investigación cree que los beneficios económicos ayudarán a difundir estos nuevos métodos en el sur de China. Debido a su impacto económico más rápido, la principal recomendación para las áreas montañosas en el sur de China es el maíz intercalado con chiles. Por supuesto, los precios de los productos básicos cambian con el tiempo, por lo que el diseño de los sistemas de cultivos asociados dependerá de las oportunidades del mercado.

La investigación de Wu fue financiada por subvenciones de investigación del Sistema de Tecnología y Industria Agrícola Moderna para el Maíz en la Provincia de Yunnan y la Fundación de Ciencias Naturales de China. 


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