Agricultura Botánica y Genética Estados Unidos

Cactus y otras plantas icónicas del desierto amenazadas


Con sus pieles resistentes, su armadura puntiaguda y su resistencia legendaria, los cactus están hechos para defenderse de lo que la naturaleza les arroje.


por el desarrollo solar por UC Davis


Pero las grandes instalaciones de energía solar son una amenaza que los cactus no fueron construidos para soportar, según un estudio de la Universidad de California, Davis.

El estudio, publicado el 20 de julio en la revista Nature Sustainability , narra los impactos del desarrollo de la energía solar montada en el suelo en el desierto de Mojave en las plantas nativas y su importancia cultural para las tribus indígenas de la región.

«Estamos hablando de plantas icónicas y amenazadas, cactus, especialmente, y yuca de Mojave», dijo el coautor Steve Grodsky, ecologista asistente de investigación en UC Davis. «Estas son las plantas que la mayoría de las personas imaginan cuando piensan en el desierto, y también son las más afectadas negativamente por el desarrollo de la energía solar».

Ubicación, ubicación, ubicación

La energía solar es una estrategia clave para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y las amenazas del cambio climático. Pero como cualquier desarrollo, su ubicación afecta su sostenibilidad ambiental general.

La profesora asistente de UC Davis Rebecca R. Hernández y Grodsky están explorando dónde la energía renovable puede coexistir mejor con la vida silvestre, la biodiversidad y el medio ambiente para lograr la sostenibilidad general. Su trabajo es parte de su Wild Energy Initiative, una iniciativa de investigación del Instituto de Medio Ambiente John Davis de Muir de la UC Davis, y del Instituto de Energía y Eficiencia.

«Este es realmente nuestro momento para doblar», dijo el coautor principal Hernández. «Necesitamos no solo desarrollar energía renovable, también debemos desarrollarla en lugares que produzcan impactos positivos. No se trata solo de salvar los cactus. Se trata de nuestra necesidad de alcanzar los objetivos de cambio climático y los objetivos de desarrollo sostenible, que incluyen la protección de los ecosistemas terrestres, al mismo tiempo «.

Cactus y otras plantas icónicas del desierto amenazadas por el desarrollo solar
Un cactus de cola beave florece en el contexto de una instalación solar en el desierto de Mojave. Crédito: Steve Grodsky, UC Davis

Plantas nativas y pueblos nativos

Para el estudio, los científicos midieron el impacto de las decisiones de desarrollo solar en las plantas del desierto en Ivanpah Solar Electric Generating System, una de las plantas de concentración de energía solar más grandes del mundo. Encontraron impactos negativos en la comunidad de plantas de matorrales del desierto, incluidas las plantas de importancia cultural para 18 tribus indígenas.

Entre ellos están la yuca Mojave, un pariente de un árbol de Joshua. Sus hojas y fibra se utilizaron históricamente para hacer zapatos, cestas y estructuras de construcción. Sus raíces pueden usarse para el jabón, de ahí su nombre común «yuca de jabón». Otras plantas han proporcionado medicamentos, herramientas y alimentos, como las frutas y las almohadillas del nopal .

Opciones de gestión e impactos

Hay una variedad de formas de preparar la tierra para instalaciones solares, y algunos de estos métodos son más perjudiciales para la comunidad de plantas del desierto que otros:

Cactus y otras plantas icónicas del desierto amenazadas por el desarrollo solar
El sistema de generación eléctrica solar Ivanpah en el desierto de Mojave. Crédito: Joe Proudman / UC Davis
  • La excavación o «raspado» raspa capas de tierra del sitio. Es el más dañino para los cactus, la yuca mojave y otras plantas nativas. También prepara el sitio para pastos invasores como Schismus, que presentan un riesgo de incendio en desiertos mal adaptados a incendios forestales.
  • La siega también destruye cactus y yuca de Mojave, pero la creosota y los arbustos perennes pueden recuperarse de ella.
  • Los «halo» son áreas acordonadas que se sabe que contienen especies sensibles que crean islas de áreas no desarrolladas dentro de la instalación. Pueden ser efectivos para conservar las plantas nativas , incluidos los cactus y la yuca Mojave.

«Desde una perspectiva de gestión, hay cosas que podemos hacer para ayudar a conservar las plantas nativas del desierto en las instalaciones solares», dijo Grodsky. «Pero es mejor desarrollar energía solar en tierras marginadas como las zonas urbanas, lugares donde los ecosistemas están muy alterados, en lugar de los desiertos no desarrollados».

Investigaciones previas de Hernández, Grodsky y sus colegas examinaron docenas de alternativas a la instalación de energía solar en tierras no perturbadas. Estos incluyen emplazamiento solar en sitios contaminados (como sitios de Superfund), vertederos y tierras afectadas por la sal. Otras opciones incluyen «agrivoltaicos», que comparten la agricultura y la energía solar , y, quizás lo más prometedor, en los tejados de grandes edificios comerciales , como almacenes.


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