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Cambio climático: las abejas están desorientadas por los aromas cambiantes de las flores


Café, manzanas, miel: si no fuera por el precioso trabajo de los polinizadores, no existirían innumerables cosas que comemos y bebemos, lo que representa más del 30% de la producción mundial de alimentos.


por Coline Jaworski, Benoît Geslin y Catherine Fernández


La mayoría de los polinizadores son insectos, particularmente de la familia de las abejas (cerca de mil especies solo en Francia), junto con las mariposas y los dípteros, como los syrphids.

Además de ayudar a alimentar a los humanos, estos insectos también desempeñan un papel vital en la reproducción de una gran variedad de plantas silvestres, fertilizándolas transportando el polen de una flor a otra. Esto da lugar a la producción de frutos y semillas. De esta manera, contribuyen indirectamente a la producción de lácteos a través de la renovación de los pastos y ayudan a sostener los ecosistemas terrestres mediante el apoyo al primer nivel de la cadena alimentaria: las plantas.

Por supuesto, los polinizadores no brindan estos servicios de forma desinteresada: buscan su propio alimento, néctar y polen, que recolectan de las flores. En su búsqueda de estos recursos, utilizan sus sentidos de la vista y el olfato, identificando la densidad, el color y el aroma de las flores.

Sin embargo, al igual que muchos otros insectos, las poblaciones de polinizadores están disminuyendo: en los últimos 30 años en el Reino Unido, un tercio de las especies silvestres ha experimentado una disminución en su área de ocupación. Las especies silvestres más raras están particularmente en riesgo, debido a la desaparición de su hábitat.

Los polinizadores también están amenazados por la intensificación agrícola y el cambio climático. Una forma en que el cambio climático podría afectar su actividad de polinización está relacionada con el olor: el cambio climático altera el olor de las plantas y, por lo tanto, la capacidad de las abejas para reconocerlas y orientarse.
Las patas traseras y el lado del abdomen de esta abeja silvestre están cubiertos de polen de romero. Crédito: Coline Jaworski, CC BY-NC-ND

El recuerdo del olor.

En su búsqueda de alimentos, los polinizadores dependen de las señales visuales (el color y la cantidad de flores), así como de las señales olfativas, es decir, el aroma floral. Una abeja es capaz de recordar una fragancia y asociarla con los recursos proporcionados por una planta determinada. Usando la memoria, incluso es capaz de distinguir entre los aromas de las plantas que producen néctar alto o bajo en azúcar, y las flores que no contienen néctar en absoluto.

El aroma floral consiste en cientos de pequeñas moléculas emitidas por la planta. Sin embargo, cuando una planta está estresada (por ejemplo, debido a la falta de agua o porque ha sido atacada por herbívoros), responde emitiendo compuestos defensivos que alteran su aroma. Un ejemplo es el olor a hierba cortada después de cortar el césped. El fuerte olor a romero, cuyas flores tienen una fragancia similar pero con notas más dulces, tiene la intención de proteger a la planta, y las abejas han aprendido a usarlo para encontrar el néctar.

El cambio climático, que en muchas regiones aumenta el riesgo de sequía y el aumento de las temperaturas, causa estrés en las plantas y afecta su aroma floral. En la cuenca mediterránea, se espera que las precipitaciones disminuyan en un 30% para finales de siglo. Las especies emblemáticas como el romero, la jara y el tomillo se adaptan a las condiciones secas, pero el cambio climático las hará más vulnerables.
Una abeja silvestre recoge el néctar de una flor de romero. Crédito: Coline Jaworski, CC BY-NC-ND

Abejas silvestres y romero estresado

Nuestro objetivo es evaluar el impacto del cambio climático en la polinización, con un equipo de investigadores del Instituto Mediterráneo de Biodiversidad y Ecología Marina y Terrestre (IMBE). En los matorrales del macizo de l’Étoile, alrededor de Marsella, medimos el aroma emitido por el romero en las condiciones actuales y en condiciones más secas (30% menos de lluvia). Para hacer esto, encerramos ramas de romero florecientes en pequeñas bolsas constantemente enjuagadas con aire ambiente, y atrapamos las moléculas de fragancia en un pequeño tubo insertado en la salida de la bolsa. Los contenidos del tubo fueron analizados en el laboratorio. Se encontró que el romero bajo estrés emitía un aroma más intenso y diverso (con más moléculas). Aunque la nariz humana puede no ser capaz de detectar la diferencia, las abejas tienen un olfato mucho más fino. Medimos cómo respondieron las abejas al cambio en el aroma floral, es decir, qué plantas (estresadas o no) visitaban preferiblemente. Finalmente, examinamos el impacto de sus elecciones en la producción de fruta.

Las abejas domésticas abundan en el Massif de l’Étoile y dominan la comunidad de polinizadores. Son más grandes que las abejas silvestres y recolectan el néctar en pequeños grupos. Probablemente, como resultado de estas diferencias, notamos una asignación de recursos: las abejas domésticas mostraron una preferencia por las plantas no estresadas (quizás debido a la calidad superior de sus recursos), mientras que las abejas silvestres tenían más probabilidades de elegir plantas estresadas. Aparte de los cambios en el aroma floral, no pudimos demostrar diferencias en cuanto a la cantidad de flores, color o producción de néctar. Sin embargo, el néctar podría haber sido afectado. Por ejemplo en la producción de diferentes mezclas de azúcar.

Finalmente, observamos que las plantas estresadas producían un poco más de fruta (y, por lo tanto, más semillas), lo que sugiere una mayor eficiencia de polinización de las pequeñas abejas silvestres. Al elegir las plantas estresadas y en el contexto de nuestro estudio, las abejas silvestres aumentan la producción de plantas que se adaptan mejor a las condiciones secas, lo que podría permitir a la comunidad de plantas reaccionar mejor ante el cambio climático.

Para proteger a las abejas silvestres y salvaguardar su función de polinización, tanto en entornos naturales como agrícolas, es importante medir con precisión cómo el cambio climático afecta la producción de recursos florales en cada entorno. La competencia con las abejas domésticas también podría mitigarse asegurando un equilibrio entre la densidad de los recursos y la densidad de las colmenas: si el ambiente no puede producir suficientes flores para sostener las colmenas, las abejas silvestres serán las primeras en carecer de recursos.


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