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(Casi) nada puede detener la bacteria que diezma las naranjas de Florida


Peter Spyke tiene dos tipos de naranjas en sus plantaciones: las que son del color naranja, y las que son verdes, no vendibles y responsables del colapso de la cosecha de naranjas de Florida en los últimos 15 años.


por Gianrigo Marletta


Los agricultores de Florida han observado, casi impotente, la propagación de la bacteria huanglongbing («enfermedad del dragón amarillo» en chino), conocida mundialmente como «HLB» y originaria de China. Se informó por primera vez en Florida en 2005, y desde entonces ha estado conquistando arboledas.

La bacteria causa una de las enfermedades cítricas más devastadoras llamada «enverdecimiento»: las hojas de los árboles infectados se ponen pálidas, la fruta no madura y permanece verde, y finalmente cae al suelo.

La bacteria es transmitida por un pequeño insecto llamado cítrico psílido.

En comparación con la temporada 2003-2004, la producción de naranja de Florida disminuirá en un 80 por ciento esta temporada (las cosechas duran de noviembre a abril, dependiendo de la variedad de cítricos). Las toronjas son las más afectadas.

«Hemos perdido gran parte de nuestra capacidad productiva y, junto con eso, hemos perdido plantas de jugo, hemos perdido empleos, hemos perdido empacadoras», dijo Spyke, un productor de cítricos de tercera generación.

«En este momento no hemos identificado ninguna forma de hacer que los árboles sean inmunes al HLB», dijo durante un recorrido por su huerto.

Los productores de cítricos de Florida generalmente se han mostrado reacios a destruir árboles contaminados y, como resultado, el 90 por ciento de sus bosques están infectados, en comparación con solo el 19 por ciento en Brasil, mientras que Europa hasta ahora se ha librado de la plaga. Los aerosoles utilizados para tratar árboles en Florida han sido ineficaces.

"Hemos perdido gran parte de nuestra capacidad productiva".  dijo Peter Spyke, un agricultor de cítricos de tercera generación
«Hemos perdido gran parte de nuestra capacidad productiva», dijo Peter Spyke, un productor de cítricos de tercera generación.

De los 7,000 productores de cítricos en el estado en 2004, 5,000 han tirado la toalla, según The Washington Post.

Spyke está adoptando un enfoque a largo plazo para el problema al buscar variedades de cítricos que sean naturalmente más resistentes al HLB. En su granja de 30 acres, ha plantado dos docenas de variedades de cítricos, incluidos limones, naranjas, mandarinas y toronjas.

El agricultor de 68 años sabe que tomará años, pero se resigna a la idea de que no hay una solución milagrosa. También ha cambiado la forma en que cuida los árboles.

«Tenemos que usar prácticas culturales apropiadas que lo ayuden a lidiar con la enfermedad», dijo a la AFP.

Una solución es alimentar a las plantas con fertilizante de «liberación lenta», para que el suministro de nutrientes sea regular y continuo.

Aparentemente, esto ayuda a algunos árboles a luchar contra los efectos de HLB, que literalmente los «mata de hambre».

Esta es una de las recomendaciones dadas por un laboratorio de investigación que se enfoca en cítricos a solo 10 minutos en automóvil de la granja de Spyke.

Johnny Ferrarezi es uno de los investigadores de la Universidad de Florida que intenta encontrar una solución para la plaga HLB
Johnny Ferrarezi es uno de los investigadores de la Universidad de Florida que intenta encontrar una solución para la plaga HLB

OGM al rescate?

El centro de investigación de la Universidad de Florida emplea a 40 científicos, incluido el investigador Johnny Ferrarezi.

«Todos realmente quieren ver una fecha límite para resolver eso, desafortunadamente los científicos no la tenemos», dijo Ferrarezi.

«Lo que es muy importante decir es que, después de 15 años manejando esta enfermedad en Florida, adquirimos muchos conocimientos que nos permiten manejar los bosques de una mejor manera».

El laboratorio, bajo la presión de la industria y basado en su investigación, ha puesto a disposición nuevas variedades de naranjas y mandarinas que pueden producir más fruta a pesar de la bacteria.

El laboratorio ha llegado a sugerir una solución simple y eficaz, pero caro: cubre los cítricos árboles con enormes redes de protección que los insectos bloque HLB que llevan, llamadas Pantalla Citrus Bajo protectora o CUPS.

En una industria que ya sufre una recesión, a menudo surge la cuestión de los dólares, como fue el caso en una reunión de fines de noviembre organizada por el estado.

«Todavía necesitamos los dólares de investigación para destinarnos a la investigación y el desarrollo de futuros productos nuevos en desarrollo, la gran palabra, los OGM», dijo un productor de cítricos llamado Frank Youngman.

Los investigadores están trabajando arduamente para buscar una alternativa genéticamente modificada, pero estas naranjas mutantes están lejos de estar listas para ser plantadas.


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