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Cerrando el ciclo de la acuicultura sostenible


En una granja a las afueras de Sacramento (EEUU), cientos de peces de aspecto prehistórico nadan en tanques de 50 pies de diámetro. Estos son el esturión blanco, el pez de agua dulce más grande de América del Norte. Han existido desde los dinosaurios, pueden crecer más de 7 pies de largo y poner cientos de miles de huevos a la vez. Las huevas de estos esturiones se cosechan para un productor de alimentos boutique llamado Zarar Nicoulai Caviar.


 Amy Quinton, UC Davis

Si bien una granja del Valle de Sacramento puede parecer un lugar poco probable para tales delicias, el hábitat nativo del esturión blanco está a solo unas millas en el río Sacramento. Cuando la población de esturión beluga silvestre en el mar Caspio comenzó a caer en picado en la década de 1980 debido a la sobrepesca, la Universidad de California, Davis, los expertos en acuicultura se pusieron a trabajar para criar las especies en cautiverio en el estado.

Para el zar Nicoulai, el resultado de ese esfuerzo ha sido el galardonado caviar sostenible y la carne de esturión blanco ahumado . UC Davis también está ayudando a la compañía a dar su próximo paso ecológico. El Zar Nicoulai es la primera granja de caviar en el mundo en producir alimentos en un sistema acuapónico, que es un ecosistema completo que incluye peces , plantas y bacterias en crecimiento . 

“Uno de nuestros mejores caviars es lo más cercano a un esturión beluga sostenible, ese untuoso sabor a mantequilla de granja recién salada, el foie gras del mar”, dijo Ali Bolourchi, vicepresidente de operaciones agrícolas del Zar Nicoulai Caviar.

Bolourchi habla a menudo como un chef, ya que pasa gran parte de su día promoviendo las virtudes de su caviar a algunos de los mejores restaurantes y minoristas de la nación.

El caviar es un producto basado en la calidad, dijo Bolourchi, no un producto básico. “Nunca se trata de cuántas toneladas podemos producir. Para nosotros, se trata de cómo se puede hacer un mejor trabajo para los peces, para la tierra y, en última instancia, para producir caviar excepcional”, dijo.

Del caviar a la mantequilla, la lechuga: una solución ecológica

A pesar de su atención ecológica, esta granja y otras actividades acuícolas tienen un inconveniente ambiental: el desperdicio de pescado. Hasta hace poco, las aguas residuales de los tanques de peces en la granja del Zar Nicoulai se vaciaban en un estanque gigante hecho por el hombre. La granja estaba creciendo y usando jacintos de agua , una planta invasora con flores, para ayudar a eliminar el nitrógeno y otros elementos del agua.

“Es lamentable que lo llamemos un flujo de desechos porque es realmente un flujo de nutrientes”, dijo Jackson Gross, un especialista en acuicultura de UC Davis en el Departamento de Ciencia Animal. Gross asesora a la granja en todo, desde la reproducción de peces hasta la gestión de aguas residuales.

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Cientos de esturión blanco, el pez más grande de América del Norte, nadan en tanques de 50 pies de diámetro. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

El Zar Nicoulai ahora está utilizando el “flujo de nutrientes” para cultivar algo que pueden vender: vegetales. Construyeron un invernadero de 24,000 pies cuadrados. En el interior, miles de cabezas de lechuga de mantequilla orgánica flotan en balsas de espuma, y ​​sus raíces cuelgan a través de agujeros en el agua. Los residuos de pescado en el agua ayudan a las plantas a crecer.

Así es como funciona el sistema acuapónico: el esturión excreta amoníaco a través de sus branquias y urea en el agua del tanque. Las bacterias descomponen eso en nitrato, un fertilizante para plantas. El agua rica en nutrientes se canaliza al invernadero y se filtra y retoma por la lechuga. El agua vuelve a los tanques de peces mucho más limpios. Es un sistema de circuito cerrado.

Este sistema acuapónico permite que el Zar Nicoulai recicle cerca del 80 por ciento de toda el agua que utiliza, un ahorro crucial en un estado propenso a la sequía como California.

“La lechuga mantecada que tenemos aquí está funcionando para nosotros. Están eliminando los nutrientes y limpiando el agua para que podamos tener más poder de reciclaje”, dijo Mark Bolourchi, presidente del zar Nicoulai. “Y me encanta la lechuga”.

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El especialista en acuicultura Jackson Gross asesora a la granja en todo, desde la reproducción de peces hasta la gestión de aguas residuales. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

Aquaponics permite que los alimentos se cultiven durante todo el año y en altas densidades. Se puede cultivar en áreas urbanas, en tejados y en islas donde los productos frescos pueden no estar disponibles.

Si bien los sistemas de acuaponia han existido durante mucho tiempo, muchos en los EE. UU. Son de pequeña escala, creados por aficionados en su patio trasero. Las granjas acuícolas comerciales más grandes generalmente no tienen productos pesqueros sostenibles como una meta; Los peces no son más que fertilizantes para las verduras, dijo Gross.

Pero el Zar Nicoulai es diferente. “Están optimizando la producción de alimentos en el lado de los peces y optimizando la producción de alimentos en el lado de la planta”, dijo Gross.

El cultivo de alimentos hizo que el agua fuera más limpia y también generó una nueva fuente de ingresos. El invernadero se encuentra actualmente en una fase de prueba, pero el Zar Nicoulai espera comenzar a vender lechuga a restaurantes locales y minoristas de todo el país bajo la etiqueta Bare Roots Produce este verano. 

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Vista submarina de esturión blanco nadando en tanques grandes. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

¿Cuál es el truco?

Los sistemas acuapónicos en esta escala no son baratos. Pueden ser intensivos en energía. Las bombas se utilizan para mover y airear el agua. Es posible que se necesiten calentadores y enfriadores para mantener las temperaturas del agua adecuadas para que los peces, las plantas y las bacterias prosperen. Puede ser un acto de equilibrio complejo y una empresa costosa.

Pero el Zar Nicoulai parece contento de asumir esos desafíos. El próximo año, la compañía pretende instalar paneles solares que ayudarán a suministrar energía renovable a la granja. “El objetivo realmente es ser más sostenible”, dijo Ali Bolourchi. “Esperamos que nuestro éxito lleve a otras piscifactorías a utilizar recursos que antes se desperdiciaban”.

Gross no considera que la acuaponia reemplace la agricultura basada en la tierra o compita con los cultivos básicos. Pero cuando se usa bien, dijo que puede aumentar la producción local de alimentos y hacer que las comunidades sean más resistentes al clima.

Aquaponics también puede proporcionar a los piscicultores un nuevo flujo financiero. Es hora de pedir esa ensalada de esturión ahumado hecha con mantequilla de lechuga orgánica.

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Dentro de estos invernaderos de 24,000 pies cuadrados se cultivan miles de cabezas de lechuga de mantequilla, fertilizadas con desechos de pescado reciclados en la granja de acuaponia del Zar Nicoulai. Crédito: Karin Higgins / UC Davis
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Los sistemas acuapónicos están creando nuevas oportunidades para los agricultores, y cuando se usan adecuadamente, pueden aumentar la producción local de alimentos. Crédito: Karin Higgins / UC Davis
Cerrando el ciclo de la acuicultura sostenible.
Aquaponics integra recirculación de acuicultura e hidroponía en un solo sistema. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

Proporcionado por: UC Davis


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