• Jue. Dic 2nd, 2021

Cerrando el círculo de la acuicultura sostenible

Cerrando el círculo de la acuicultura sostenible
Miles de cabezas de lechuga de mantequilla orgánica flotan en balsas de espuma, sus raíces colgando a través de agujeros en el agua. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

En una granja en las afueras de Sacramento, cientos de peces de aspecto prehistórico nadan en tanques de 50 pies de diámetro. Se trata del esturión blanco, el pez de agua dulce más grande de América del Norte. 


por Amy Quinton, UC Davis


Han existido desde los dinosaurios, pueden crecer más de 7 pies de largo y poner cientos de miles de huevos a la vez. Las huevas de estos esturiones se cosechan para un productor de alimentos boutique llamado Tsar Nicoulai Caviar.

Si bien una granja del Valle de Sacramento puede parecer un lugar poco probable para tales delicias, el hábitat nativo del esturión blanco se encuentra a solo unas millas de distancia en el río Sacramento. Cuando las poblaciones silvestres de esturión beluga en el Mar Caspio comenzaron a desplomarse en la década de 1980 debido a la sobrepesca, los expertos en acuicultura de la Universidad de California en Davis se pusieron a trabajar para criar la especie en cautiverio en el estado.

Para el zar Nicoulai, el resultado de ese esfuerzo ha sido el caviar sostenible galardonado y la carne de esturión blanco ahumado . UC Davis también está ayudando a la empresa a dar su próximo paso ecológico. Tsar Nicoulai es la primera granja de caviar del mundo en producir alimentos en un sistema de acuaponía, que es un ecosistema completo que incluye peces , plantas y bacterias en crecimiento . 

«Uno de nuestros mejores caviar es lo más parecido a un esturión beluga sostenible, ese sabor untuoso de mantequilla de granja recién salada, el foie gras del mar», dijo Ali Bolourchi, vicepresidente de operaciones agrícolas del zar Nicoulai Caviar.

Bolourchi a menudo habla como un chef, ya que pasa gran parte de su día promocionando las virtudes de su caviar en algunos de los mejores restaurantes y minoristas del país.

El caviar es un artículo basado en la calidad, dijo Bolourchi, no un producto básico. «Nunca se ha tratado de cuántas toneladas podemos producir. Para nosotros, se trata de cómo se puede hacer un mejor trabajo para el pescado, para la tierra y, en última instancia, producir un caviar excepcional», dijo.

Del caviar a la lechuga con mantequilla: una solución ecológica

A pesar de toda su atención ecológica, esta granja y otras actividades de acuicultura tienen un inconveniente medioambiental: los desechos de pescado. Hasta hace poco, las aguas residuales de los tanques de peces de la granja Tsar Nicoulai se vaciaban en un estanque gigante creado por el hombre. La granja estaba creciendo y usando jacintos de agua , una planta invasora con flores, para ayudar a eliminar el nitrógeno y otros elementos del agua.

«Es lamentable que lo llamemos flujo de desechos porque en realidad es un flujo de nutrientes», dijo Jackson Gross, especialista en acuicultura de UC Davis en el Departamento de Ciencia Animal. Gross asesora a la granja en todo, desde la reproducción de peces hasta la gestión de aguas residuales.

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Cientos de esturiones blancos, el pez más grande de América del Norte, nadan en tanques de 50 pies de diámetro. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

El zar Nicoulai ahora está utilizando la «corriente de nutrientes» para cultivar algo que pueden vender: verduras. Construyeron un invernadero de 24.000 pies cuadrados. En el interior, miles de cabezas de lechuga de mantequilla orgánica flotan en balsas de espuma, con sus raíces colgando a través de agujeros en el agua. Los desechos de pescado en el agua ayudan a que las plantas crezcan.

Así es como funciona el sistema de acuaponía: el esturión excreta amoníaco a través de sus branquias y urea en el agua del tanque. Las bacterias lo descomponen en nitrato, un fertilizante para plantas. El agua rica en nutrientes se canaliza luego al invernadero, se filtra y se absorbe con la lechuga. El agua vuelve a las peceras mucho más limpia. Es un sistema de circuito cerrado.

Este sistema de acuaponía permite al zar Nicoulai reciclar cerca del 80 por ciento de toda el agua que utilizan, un ahorro crucial en un estado propenso a la sequía como California.

«La lechuga mantequera que tenemos aquí está funcionando para nosotros. Están quitando los nutrientes y limpiando el agua para que podamos tener más poder de reciclaje», dijo Mark Bolourchi, presidente del Zar Nicoulai. «Y me encanta la lechuga».

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El especialista en acuicultura Jackson Gross asesora a la granja en todo, desde la reproducción de peces hasta la gestión de aguas residuales. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

La acuaponia permite que los alimentos se cultiven durante todo el año y en altas densidades. Se puede cultivar en áreas urbanas, en azoteas y en islas donde es posible que no haya productos frescos disponibles.

Si bien los sistemas de acuaponía existen desde hace mucho tiempo, muchos en los EE. UU. Son a pequeña escala, creados por aficionados en su patio trasero. Las granjas comerciales de acuaponía más grandes no suelen tener como objetivo productos del mar sostenibles; los peces no son más que fertilizantes para las verduras, dijo Gross.

Pero el zar Nicoulai es diferente. «Están optimizando la producción de alimentos por el lado del pescado y optimizando la producción de alimentos por el lado de las plantas», dijo Gross.

El cultivo de alimentos hizo agua más limpia y también generó una nueva fuente de ingresos. El invernadero se encuentra actualmente en una fase de prueba, pero Tsar Nicoulai espera comenzar a vender lechuga a restaurantes locales y minoristas a nivel nacional bajo la etiqueta Bare Roots Produce este verano. 

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Vista submarina de esturión blanco nadando en grandes tanques. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

¿Cuál es el truco?

Los sistemas de acuaponía en esta escala no son baratos. Pueden consumir mucha energía. Las bombas se utilizan para mover y airear el agua. Es posible que se necesiten calentadores y enfriadores para mantener la temperatura adecuada del agua para que prosperen los peces, las plantas y las bacterias. Puede ser un acto de equilibrio complejo y una empresa costosa.

Pero el zar Nicoulai parece contento con asumir esos desafíos. El próximo año, la compañía tiene la intención de instalar paneles solares que ayudarán a abastecer la granja con energía renovable. «El objetivo realmente es ser más sostenible», dijo Ali Bolourchi. «Esperamos que nuestro éxito impulse a otras piscifactorías a utilizar recursos que antes se desperdiciaban».

Gross no ve que la acuaponía reemplace la agricultura terrestre o compita con los cultivos básicos. Pero cuando se usa bien, dijo que puede aumentar la producción local de alimentos y hacer que las comunidades sean más resilientes al clima.

La acuaponía también puede proporcionar a los piscicultores una nueva corriente financiera. Es hora de pedir esa ensalada de esturión ahumado hecha con lechuga de mantequilla orgánica.

Cerrando el círculo de la acuicultura sostenibleLa acuaponía integra la recirculación de la acuicultura y la hidroponía en un solo sistema. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

Cerrando el círculo de la acuicultura sostenibleDentro de estos invernaderos de 24,000 pies cuadrados, se cultivan miles de cabezas de lechuga de mantequilla, fertilizadas con desechos de pescado reciclados en la granja de acuaponía del Tsar Nicoulai. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

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Los sistemas de acuaponía están creando nuevas oportunidades para los agricultores y, cuando se utilizan correctamente, pueden aumentar la producción local de alimentos. Crédito: Karin Higgins / UC Davis



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