Acuicultura Ganadería y Pesca Opinión

Cerrando el círculo sobre la acuicultura sostenible


En una granja a las afueras de Sacramento, cientos de peces de aspecto prehistórico nadan en tanques de 50 pies de diámetro. Estos son el esturión blanco, el pez de agua dulce más grande de América del Norte. 


por Amy Quinton, UC Davis

Han existido desde los dinosaurios, pueden crecer más de 7 pies de largo y poner cientos de miles de huevos a la vez. Las huevas de estos esturiones se cosechan para un productor de comida boutique llamado regiamente Caviar Zar Nicoulai.

Si bien una granja del Valle de Sacramento puede parecer un lugar poco probable para tales manjares, el hábitat nativo del esturión blanco está a solo unas millas de distancia en el río Sacramento. Cuando las poblaciones de esturiones beluga salvajes en el Mar Caspio comenzaron a caer en picada en la década de 1980 debido a la sobrepesca, la Universidad de California, Davis, los expertos en acuicultura trabajaron para criar las especies en cautiverio en el estado.

Para el zar Nicoulai, el resultado de ese esfuerzo ha sido el galardonado caviar sostenible y la carne de esturión blanco ahumado . UC Davis también está ayudando a la compañía a dar su próximo paso ecológico. El zar Nicoulai es la primera granja de caviar del mundo en producir alimentos en un sistema de acuaponia, que es un ecosistema completo que incluye peces , plantas y bacterias en crecimiento . 

«Uno de nuestros mejores caviares es lo más parecido a un esturión beluga sostenible, ese sabor untuoso de mantequilla de granja recién salada, el foie gras del mar», dijo Ali Bolourchi, vicepresidente de operaciones agrícolas del zar Nicoulai Caviar.

Bolourchi a menudo habla como un chef, ya que pasa gran parte de su día promocionando las virtudes de su caviar a algunos de los mejores restaurantes y minoristas de la nación.

El caviar es un artículo basado en la calidad, dijo Bolourchi, no una mercancía. «Nunca se trató de cuántas toneladas podemos producir. Para nosotros, se trata de cómo se puede hacer un mejor trabajo para el pescado, para la tierra y, en última instancia, para producir caviar excepcional», dijo.

Del caviar a la lechuga de mantequilla: una solución ecológica

A pesar de su atención ecológica, esta granja y otra acuicultura tienen un inconveniente medioambiental: el desperdicio de pescado. Hasta hace poco, las aguas residuales de las peceras en la granja del zar Nicoulai se vaciaban en un estanque gigante hecho por el hombre. La granja estaba creciendo y utilizando jacintos de agua , una planta invasora en floración, para ayudar a eliminar el nitrógeno y otros elementos del agua.

«Es lamentable que lo llamemos un flujo de desechos porque es realmente un flujo de nutrientes», dijo Jackson Gross, un especialista en acuicultura de UC Davis en el Departamento de Ciencia Animal. Gross asesora a la granja en todo, desde la reproducción de peces hasta el manejo de aguas residuales.

Cerrando el círculo sobre la acuicultura sostenible
Cientos de esturiones blancos, el pez más grande de América del Norte, nadan en tanques de 50 pies de diámetro. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

El zar Nicoulai ahora está utilizando la «corriente de nutrientes» para cultivar algo que pueden vender: verduras. Construyeron un invernadero de 24,000 pies cuadrados. En el interior, miles de cabezas de lechuga de mantequilla orgánica flotan en balsas de espuma, sus raíces cuelgan a través de agujeros en el agua. El desperdicio de peces en el agua ayuda a las plantas a crecer.

Así es como funciona el sistema de acuaponia: el esturión excreta amoníaco a través de sus branquias y urea en el agua del tanque. Las bacterias descomponen eso en nitrato, un fertilizante para plantas. El agua rica en nutrientes se canaliza al invernadero y la lechuga la filtra y la recoge. El agua vuelve a las peceras mucho más limpia. Es un sistema de circuito cerrado.

Este sistema de acuaponia le permite al zar Nicoulai reciclar cerca del 80 por ciento de toda el agua que utilizan, un ahorro crucial en un estado propenso a la sequía como California.

«La lechuga de mantequilla que tenemos aquí está funcionando para nosotros. Están eliminando los nutrientes y limpiando el agua para que podamos tener más poder de reciclaje», dijo Mark Bolourchi, presidente del zar Nicoulai. «Y me encanta la lechuga».

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El especialista en acuicultura Jackson Gross asesora a la granja en todo, desde la reproducción de peces hasta el manejo de aguas residuales. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

La acuaponia permite que los alimentos se cultiven durante todo el año y a altas densidades. Se puede cultivar en áreas urbanas, en tejados y en islas donde los productos frescos pueden no estar disponibles.

Si bien los sistemas de acuaponía han existido durante mucho tiempo, muchos en los EE. UU. Son de pequeña escala, creados por aficionados en su patio trasero. Las granjas comerciales de acuaponia más grandes por lo general no tienen como objetivo el marisco sostenible; El pescado no es más que fertilizante para las verduras, dijo Gross.

Pero el zar Nicoulai es diferente. «Están optimizando la producción de alimentos en el lado de los peces y optimizando la producción de alimentos en el lado de las plantas», dijo Gross.

El cultivo de alimentos generaba agua más limpia y también generaba una nueva fuente de ingresos. El invernadero está actualmente en una fase de prueba, pero el zar Nicoulai espera comenzar a vender lechuga a restaurantes locales y minoristas en todo el país bajo la etiqueta Bare Roots Produce este verano. 

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Vista submarina de esturión blanco nadando en grandes tanques. Crédito: Karin Higgins / UC Davis

¿Cuál es el truco?

Los sistemas de acuaponia en esta escala no son baratos. Pueden ser intensivos en energía. Las bombas se utilizan para mover y airear el agua. Es posible que se necesiten calentadores y enfriadores para mantener las temperaturas de agua adecuadas para que prosperen los peces, las plantas y las bacterias. Puede ser un acto de equilibrio complejo y una empresa costosa.

Pero el zar Nicoulai parece contento de asumir esos desafíos. El próximo año, la compañía tiene la intención de instalar paneles solares que ayudarán a suministrar energía renovable a la granja. «El objetivo realmente es ser más sostenible», dijo Ali Bolourchi. «Esperamos que nuestro éxito impulse a otras granjas de peces a utilizar recursos que anteriormente se desperdiciaban».

Gross no ve que la acuaponia reemplace la agricultura terrestre o compita con cultivos básicos. Pero cuando se usa bien, dijo que puede aumentar la producción local de alimentos y hacer que las comunidades sean más resistentes al clima.

La acuaponia también puede proporcionar a los acuicultores una nueva corriente financiera. Es hora de pedir esa ensalada de esturión ahumado hecha con lechuga de mantequilla orgánica.


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