Agricultura Forrajeras y Pastos Panamá

Científicos descubren el misterioso origen del pasto de canal en Panamá

Científicos descubren el misterioso origen del pasto de canal en Panamá
Debido a que sus diminutas semillas soplan con el viento, la hierba del canal invade fácilmente los claros y se extiende para formar rodales impenetrables. Sus flores blancas y su asociación histórica con el área del Canal de Panamá inspiraron los nombres comunes de paja blanca o paja canalera para este pariente de la caña de azúcar, Saccharum spontaneum L .. Crédito: Kristin Saltonstall

Abundan las leyendas urbanas sobre los orígenes del pasto de canal en Panamá, pero el Smithsonian tiene nueva evidencia que pone fin a la pregunta. 


por el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales

La hierba de canal es una maleza invasora, originaria de Asia. Debido a que sus diminutas semillas soplan con el viento, invade fácilmente los claros y se extiende para formar rodales impenetrables al brotar de macollos y rizomas. Una vez establecida, la hierba de canal es un desafío para eliminar. El fuego quema las puntas y estimula las raíces. Los pelos vidriosos que bordeaban las hojas de las hojas cortaban la piel y desafilaban los machetes.

La historia más extendida es que la Compañía del Canal de Panamá importó pasto de canal (paja canalera o paja blanca en español, nombre latino: Saccharum spontaneum L.) para el control de la erosión. En otras versiones, el Ejército de Estados Unidos lo llevó a áreas de paisaje para ejercicios militares o llegó en barcos que transitaban por el canal durante las décadas de 1950 o 1960. Otro estudio sugirió que las semillas o fragmentos de raíces pueden haber sido arrastrados al canal desde un equipo de movimiento de tierra desde Tailandia o Vietnam enviado a través del canal en la década de 1970.

«Todas estas explicaciones son poco probables», dijo Kristin Saltonstall, científica del personal de STRI. «La primera documentación de su presencia en Panamá es un informe del Jardín Botánico de Missouri de 1948».

Un padre de la caña de azúcar , S. spontaneum a menudo llega a lugares apartados como un fugitivo de las colecciones de reproducción. Varios informes anteriores del Centro de Investigación de Agricultura Tropical y Educación Superior sugirieron que la hierba de canal se escapó de un programa de mejoramiento de caña de azúcar del Departamento de Agricultura de los EE. UU. En los Jardines Experimentales de la Zona del Canal (ahora Parque Natural Summit) a principios de la década de 1940. Los nuevos resultados genéticos de Saltonstall apoyan esta idea.

Científicos descubren el misterioso origen del pasto de canal en Panamá
Sus flores blancas y su asociación histórica con el área del Canal de Panamá inspiraron los nombres comunes de paja blanca o paja canalera para este pariente de la caña de azúcar, Saccharum spontaneum L .. Crédito: Kristin Saltonstall

En 1939, el Departamento de Agricultura de Estados Unidos envió más de 500 variedades diferentes de caña de azúcar y parientes cercanos a los Jardines. Es posible que a los criadores les preocupara que los huracanes pudieran dañarlos en la estación experimental de caña de azúcar en Canal Point, Florida. Se permitió que las plantas florecieran en los jardines como parte de las pruebas de mejoramiento de la caña de azúcar en curso entre 1940 y 1945.

Saltonstall comparó el ADN extraído de las hojas de las plantas que recogió en Panamá con muestras de ADN de una gran colección internacional de caña de azúcar y parientes de la caña de azúcar mantenida por colegas en Australia, incluidas muchas de las accesiones que probablemente fueron traídas a Panamá en 1939.

«Las condiciones eran las adecuadas, las plantas estaban allí y el momento es el adecuado», dijo Saltonstall. «Nunca podemos decir con 100% de certeza que provino de los Jardines, pero ciertamente lo parece, porque el ADN del pasto de canal en Panamá es muy similar a las accesiones de Indonesia en la colección de germoplasma. Todas estas plantas también tienen alta ploidía niveles [muchas copias de los cromosomas en cada célula] y provienen del mismo linaje materno «.

Científicos descubren el misterioso origen del pasto de canal en Panamá
Kristin Saltonstall, científica del personal de STRI, está fascinada por las grandes especies de pastos invasores, que a menudo cambian radicalmente los ecosistemas que invaden. Crédito: Sean Mattson

La caña de azúcar es el cultivo más grande del mundo. En 2018, Panamá produjo 2,9 millones de toneladas de caña de azúcar. Fue domesticado por primera vez en el sudeste asiático en el octavo milenio antes de Cristo y se extendió gradualmente por todo el mundo. Hoy, una hectárea de caña de azúcar (un cruce entre S. spontaneum y S. officinarum) rinde entre 30 y 180 toneladas de azúcar. Los criadores de caña de azúcar están ansiosos por mejorar el rendimiento mediante la producción de híbridos con otras especies de gramíneas, pero a medida que continúan experimentando, continúa la posibilidad de escapes como este.

«Esta no fue una presentación intencional», dijo Saltonstall. «Nadie pensaba en especies invasoras en ese momento. Más recientemente ha habido fugas en los EE. UU. En Florida y Louisiana. Las colecciones de germoplasma deben ser monitoreadas y si hay una fuga, debe tratarse antes de que se convierta en un problema . «

Saltonstall continuará estudiando el pasto de canal, fascinado por la forma en que estas grandes plantas invasoras pueden apoderarse de un área y cambiar todo su ecosistema. Y a medida que cambia el clima mundial, Panamá puede volverse más seco y más sujeto a incendios, que a menudo comienzan en parches urbanos de pasto del canal cerca de basura o carreteras en llamas y luego se queman en el bosque y despejan nuevas áreas para que el pasto del canal las invada. El pasto de canal puede tolerar condiciones más secas y superar a otras plantas que no son resistentes a la sequía, lo que puede darle una ventaja si el clima se vuelve más seco.


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