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Científicos: programa militar de Estados Unidos podría ser visto como arma biológica


Un brazo de investigación del ejército de los Estados Unidos está explorando la posibilidad de desplegar insectos para hacer que las plantas sean más resistentes al alterar sus genes. Algunos expertos dicen que el trabajo puede ser visto como un posible arma biológica.


Candice Choi y Seth Borenstein

En un documento de opinión publicado en la revista Science , los autores dicen que los EE. UU. Deben proporcionar una mayor justificación para el propósito de tiempo de paz de su proyecto Aliados de insectos para evitar ser percibidos como hostiles a otros países. Otros expertos expresaron preocupaciones éticas y de seguridad con la investigación, que busca transmitir rasgos de protección a cultivos que ya están creciendo en el campo.

Eso marcaría una desviación del actual procedimiento ampliamente utilizado de modificación genética de semillas para cultivos como el maíz y la soya, antes de que se conviertan en plantas.

La agencia de investigación militar dice que su objetivo es proteger el suministro de alimentos de la nación de amenazas como la sequía, las enfermedades de los cultivos y el bioterrorismo mediante el uso de insectos para infectar las plantas con virus que protegen contra tales peligros.

“La seguridad alimentaria es seguridad nacional”, dijo Blake Bextine, quien encabeza el proyecto de 2 años en la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de la Defensa, o DARPA, un brazo del Departamento de Defensa de los Estados Unidos.

El Departamento de Estado dijo que el proyecto tiene fines pacíficos y no viola la Convención de Armas Biológicas. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos dijo que sus científicos forman parte de la investigación, que se está llevando a cabo en laboratorios de contención.

La tecnología podría funcionar de diferentes maneras. En la primera fase, los áfidos (pequeños insectos que se alimentan al chupar la savia de las plantas) infectaron las plantas con un virus que provocó temporalmente un rasgo. Pero los investigadores también están tratando de ver si los virus pueden alterar los genes de la planta para ser resistentes a los peligros a lo largo de la vida de la planta.

Aún así, la investigación está planteando preocupaciones.

“Están hablando de la liberación masiva de modificación genética por medio de insectos”, dijo Gregory Kaebnick, un especialista en ética del Instituto de Investigación de Bioética del Centro Hastings en Garrison, Nueva York, que ha estudiado modificación genética. Él no era parte del artículo de Science, pero dijo que la tecnología de Insect Allies podría terminar siendo destructiva.

Kaebnick cuestionó qué tan bien podían controlarse los virus e insectos que los portaban. “Cuando se habla de cosas muy pequeñas, insectos y microbios, podría ser imposible eliminarlos” una vez que se introducen en los campos de los agricultores, dijo.

¿Un paso hacia la guerra biológica con los insectos?
El programa apunta a desarrollar insectos transmisores de virus que infestan los cultivos. Con la ayuda de la herramienta de edición del genoma Crispr-Cas, los virus pueden modificar los genomas de las plantas. Crédito: D. Caetano-Anolles

El Dr. David Relman, profesor de medicina y microbiología en Stanford que ha asesorado a la administración de Obama en materia de defensa biológica, pero no forma parte de la investigación de DARPA, dijo que el proyecto podría influir en los temores de muchos países de que los enemigos podrían tratar de dañar sus cultivos. .

Sin embargo, Relman dijo que la tecnología podría ayudar a los agricultores a combatir un “virus de plantas dañino que se mueve a través de las llanuras” o proteger los cultivos contra el bioterrorismo. Dado que los insectos a menudo propagan enfermedades de los cultivos, Relman dijo que DARPA está tratando de usar la propia biología de los insectos para “reclutarlos como aliados” para difundir los rasgos de protección.

Aunque no es un nombre familiar, DARPA ayudó a desarrollar Internet y su misión es investigar nuevas tecnologías potencialmente fundamentales. La agencia anunció el proyecto Insect Allies en 2016.

Guy Reeves, coautor del artículo de Science y biólogo del Instituto Max Planck de Biología Evolutiva de Alemania, dice que la tecnología es más factible como arma para matar plantas, que como herramienta agrícola. Como resultado, dijo que DARPA podría estar enviando un mensaje alarmante independientemente de sus intenciones.

“Se trata realmente de cómo se percibe”, dijo.

Los autores europeos de los artículos dicen que el mero anuncio del programa puede haber motivado a otros países a desarrollar sus propias capacidades en la arena. Dicen que el proyecto también subraya la necesidad de una mayor discusión de las preocupaciones normativas y éticas de tales tecnologías en desarrollo.

Todd Kuiken, un investigador principal de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, dijo que no cree que el ejército intente atacar a otro país con insectos. Pero dijo que se ve mal que DARPA esté financiando el proyecto.

“El hecho de que este sea un programa militar naturalmente generará este tipo de preguntas”, dijo Kuiken, quien el año pasado expresó preocupaciones similares a las publicadas en Science .

Tom Inglesby, profesor de salud ambiental e ingeniería en Johns Hopkins, dijo que la tecnología se está desarrollando específicamente para proteger los cultivos. Pero reconoció que podría ser mal utilizado.

Es de esperar que se plantee una nueva tecnología, incluso si esa no es la intención, dijo Paul Thompson, profesor de agricultura y ética en la Universidad Estatal de Michigan que forma parte de una junta asesora de DARPA.

“Una vez que haces ese tipo de avances, estás en un mundo nuevo. Es un lugar moralmente ambiguo. Te preguntas: ‘¿Es esto algo que nunca deberíamos hacer?'”, Dijo.

Algunos expertos han cuestionado si los objetivos ambiciosos del proyecto son alcanzables.

El entomólogo de la Universidad del Estado de Carolina del Norte, Fred Gould, quien presidió un panel de la Academia Nacional de Ciencias sobre alimentos genéticamente modificados y no forma parte de la investigación de DARPA, dijo que demasiadas interacciones biológicas deberían ser manipuladas perfectamente, por lo que la posibilidad de que esto funcione es “bastante cerca de cero “.

Puede que nunca funcione, pero Relman dijo que ese es el rol de DARPA: explorar la “vanguardia del trabajo desafiante” para anticipar futuras amenazas.

Más información: “¿Investigación agrícola, o un nuevo sistema de armas biológicas?” La ciencia (2018). science.sciencemag.org/cgi/doi… 1126 / science.aat7664 

Referencia del diario: Science

Información de: phys.org


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