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¿Cómo afectan mis elecciones de alimentos al medio ambiente?

Salmón con salsa y verduras en un plato blanco.
Comer una dieta diversa puede beneficiarlo a usted y al medio ambiente. Crédito: Morguefile

Cada acción relacionada con la comida que realizas hace que un mundo nazca. Llamamos a este mundo el sistema alimentario, y es una vasta red de granjas, pesquerías, procesadores, fabricantes, tiendas, restaurantes y cocinas caseras. 


POR ALIMENTOS SOSTENIBLES

por Christian Peters, Tufts University


Estos sistemas de producción están unidos por un sistema de distribución de carreteras, rieles, vías fluviales, vías respiratorias e instalaciones de almacenamiento que se entrecruzan en todo el mundo. Cuando compra alimentos, cultiva alimentos, prepara alimentos, sirve alimentos o come alimentos, toma decisiones. Y estas opciones pueden usar los recursos directamente o decirle a otros que usen los recursos para que los alimentos estén disponibles.

Cada parte de este sistema afecta el medio ambiente de alguna manera. Los vehículos y la maquinaria necesitan energía para funcionar. El embalaje genera residuos que deben eliminarse. Las granjas requieren tierra y, a veces, agua de riego, para cultivar. Por lo tanto, cada acción que tomamos tiene un impacto directo, como quemar gas en una estufa, o un impacto indirecto, como la tierra utilizada para cultivar trigo para pan. De hecho, cada compra de alimentos le dice al sistema alimentario: «Por favor, siga suministrando este artículo y, por cierto, todo lo que esté haciendo para producir este alimento está bien para mí».

Entonces, ¿cómo influyen nuestras elecciones de alimentos en el medio ambiente? Con tantos problemas en la mesa proverbial (por ejemplo, cambio climático, uso de la tierra, uso del agua, erosión del suelo, deforestación, “zonas muertas” acuáticas, pérdida de biodiversidad, etc.), la pregunta puede parecer abrumadora. Sin embargo, la mayoría de nuestros impactos se pueden clasificar en dos categorías, (1) uso de recursos naturales y (2) ecosistemas contaminantes o degradantes. Considere un par de ejemplos.

Comenzaremos con los recursos naturales, usando la tierra como ejemplo. La mayoría de los alimentos en las dietas de las personas de todo el mundo provienen de sistemas terrestres. La tierra y los suelos que la cubren tienen el potencial de sustentar la vida vegetal, siempre que haya luz solar, temperaturas adecuadas y abundante agua disponible. La agricultura convierte estos recursos en cultivos y ganado, muchos de los cuales pasan a formar parte del suministro de alimentos para humanos. En el proceso, la agricultura reemplaza cualquier ecosistema natural que hubiera crecido en ese lugar. Puede ser una pradera, un bosque o incluso un desierto.

Por un lado, este es solo un proceso ecológico, en el que las especies domesticadas reemplazan a las silvestres. Por otro lado, la conversión de suficiente tierra puede socavar el ecosistema del área circundante.

patatas blancas y moradas, pepino, zanahoria, restos de té y café para compostaje
Toda la comida tiene una huella, así que trata de no desperdiciarla. Haga abono tanto como pueda, incluidos los restos de comida y los posos de café y té. Crédito: SV Fisk

¿Cuánto es demasiado? Esa es una pregunta para otro día. Baste decir que los científicos generalmente están de acuerdo en que la humanidad debería contener la agricultura dentro de su huella actual . Como resultado, deberíamos preocuparnos por las implicaciones del uso de la tierra de nuestras elecciones de alimentos .

Veamos ahora la contaminación, utilizando un ejemplo grande, difícil de manejar pero esencial para entender: el cambio climático. El sistema alimentario, como la mayoría de los demás sistemas humanos, depende de los combustibles fósiles para obtener gran parte de su energía. La gente inventó las máquinas de elaboración y procesamiento de alimentos para reducir la cantidad de horas-persona que se necesitan para producir una libra de alimentos.

A riesgo de simplificar demasiado, la sustitución de la energía humana por la energía de las máquinas tiende a hacer que los alimentos sean más baratos o más abundantes, o ambos. Por desgracia, el uso de máquinas también libera más dióxido de carbono en el proceso de producción que el trabajo humano. Pensemos en la pasta. Si lo hace una máquina, se necesita más energía de combustibles fósiles (más producción de dióxido de carbono) que si un humano lo hace a mano. Sin embargo, se hace más pasta y se distribuye a más humanos más rápidamente con maquinaria.

Del mismo modo, los seres humanos dependen de los fertilizantes para mantener un mayor rendimiento de los cultivos. Esto ha aumentado la cantidad de nitrógeno en la circulación global y la emisión de óxido nitroso, un potente gas de efecto invernadero. Finalmente, el metano también se produce en la producción de alimentos. No es solo el manejo del estiércol de ganado y la digestión de los rumiantes lo que causa el metano. La producción de arroz, debido a la necesidad de inundar los campos, emite metano. Y el metano es otro potente gas de efecto invernadero, más potente que el dióxido de carbono.

Cesta con calabaza amarilla, cebollas verdes y judías verdes
Cada acción cuenta. Ningún alimento, ni siquiera los de cosecha propia o de pesca propia, está libre de impactos. Toda la comida tiene una huella. Crédito: Mary Beth Adams

Todo esto para decir: Necesitamos mirar todos los gases emitidos en el sistema de producción de alimentos, no solo uno, y tratar de equilibrar y reducir sus efectos. El consenso científico sobre el cambio climático es bastante claro: hay que reducir las emisiones . ¿Cómo reducimos las emisiones del sistema alimentario? Nuevamente, esta es una pregunta para otro día, pero la respuesta indudablemente involucrará cambios en lo que comemos y cómo lo producimos.

Entonces, ¿dónde nos deja esto con respecto a nuestra pregunta original? En lugar de centrarse en tipos de impacto específicos, les dejo algunos puntos generales:

  1. Cada acción cuenta. Ningún alimento, ni siquiera los de cosecha propia o de pesca propia, está libre de impactos. Todos los alimentos tienen una huella, así que trate de no desperdiciar alimentos.
  2. Muchos de los impactos ambientales son intrínsecamente negativos para el medio ambiente. La apropiación de la tierra, por ejemplo, reduce el hábitat de otras especies. Sin embargo, algunos de estos impactos ambientales podrían volverse neutrales, o al menos menos negativos, con una mejor gestión. Por ejemplo, reducir la erosión y devolver más biomasa vegetal a los suelos puede realmente capturar carbono.
  3. Los sistemas alimentarios también producen impactos positivos. Disfrutar de lo que come, una buena salud y unos buenos medios de vida pueden ser beneficios de un sistema alimentario más sostenible. Estas son las cosas que queremos de los sistemas alimentarios.

Dados estos tres puntos, reconozca que los sistemas alimentarios son complicados. Al tratar de comprender el impacto de sus acciones en el medio ambiente, asegúrese de pensar detenidamente, escuchar otros argumentos y reconsiderar sus opiniones cuando se le muestre nueva evidencia. Sepa que abundan las compensaciones entre los beneficios humanos y los beneficios del ecosistema y esté preparado para examinar no solo los hechos, sino también sus propias creencias.



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