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¿Cómo ayudan los fertilizantes a la seguridad alimentaria?

dibujos animados de raíces, plantas y nutrientes.
Las plantas, y los cultivos que cultivan, obtienen sus nutrientes del suelo en el que crecen. Los cultivos que crecen en suelos ricos en nutrientes tienen un mayor contenido de nutrientes. Ilustrador: J. Toomey

¿Te has preguntado alguna vez de dónde obtienen los nutrientes las plantas? ¡Es del suelo en el que crecen! Diminutas semillas plantadas por agricultores y jardineros se convierten en plantas que pueden producir cereales en el campo de un agricultor o varios tomates jugosos de su jardín. El suelo en el que se planta la semilla juega un papel importante en la salud de la planta y del cultivo que proviene de ella.


POR ALIMENTOS SOSTENIBLES

por Amanda Ramcharan, Universidad Estatal de Pensilvania


Las plantas sanas necesitan elementos obtenidos del suelo para vivir bien. Por ejemplo, los seres humanos necesitamos hierro en nuestro cuerpo para producir sangre sana. Las plantas también necesitan hierro para funcionar correctamente. Los elementos que son insustituibles para la planta se denominan nutrientes esenciales. Esto significa que sin estos elementos una planta no puede crecer, reproducirse o completar su ciclo de vida. Además del hierro, otros ejemplos de elementos esenciales para el crecimiento saludable de las plantas son el nitrógeno, el azufre, el fósforo, el sodio y el potasio. Incluso los metales como el cobre y el zinc son importantes nutrientes para las plantas.

Los nutrientes del suelo provienen de diversas fuentes naturales. Las rocas pueden proporcionar minerales esenciales como el calcio. La materia orgánica descompuesta puede proporcionar nitrógeno, carbono y otros materiales. Pero en los jardines y granjas, las plantas a menudo eliminan los nutrientes más rápido de lo que la naturaleza puede reponerlos. Esto puede provocar una baja fertilidad del suelo y enfermedades de las plantas y deficiencias de nutrientes. Y puede afectar la calidad del cultivo que se cultiva en ese suelo. Pongamos un ejemplo.

¿Has oído hablar de la osteoporosis? Las mujeres, especialmente, pueden contraer esta enfermedad que afecta los huesos. Sin suficiente vitamina D y calcio, sus huesos pierden densidad. Esto puede provocar fracturas y otras enfermedades graves. Pero la osteoporosis es una enfermedad que no se puede diagnosticar ni ver con solo mirar a una persona. Por fuera, una persona con osteoporosis se ve bien.

tomates cherry en vid
Estos tomates cherry contendrán los mejores nutrientes cuando se cultiven en un suelo sano y rico en nutrientes. Crédito: Morguefile

De la misma manera, si las plantas crecen en suelos deficientes en nutrientes, pueden estar «enfermas» y, sin embargo, verse bien. Digamos que planta dos plantas de tomate de la misma variedad. Una planta de tomate entra en un suelo robusto y rico en nutrientes en un área de su jardín. En otra área de su jardín, olvidó agregar abono el otoño pasado o no agregó fertilizante. Ese suelo es deficiente en nutrientes pero se ve bien a los ojos. Planta su segundo tomate allí. Ambas plantas producen tomates rojos y jugosos que saben igual. Pero los tomates, si se analizan en busca de nutrientes, serían diferentes. El que se cultiva en un suelo sano tendrá más nutrientes para consumir que uno que se cultiva en un suelo pobre. ¡Pero no se puede decir eso con solo mirar los tomates! También es muy probable que su jardín produzca menos tomates de la planta cultivada en un suelo deficiente en nutrientes.

Los agricultores enfrentan los mismos problemas. Necesitan plantar cultivos cada año, para alimentar al mundo, para generar ingresos para su granja. Tienen muchas prácticas para usar que mejoran el suelo, pero a menudo necesitan usar fertilizantes como enmienda.

El fertilizante es simplemente algo que se agrega al suelo para proporcionar nutrientes a fin de ayudar a que las plantas crezcan bien. Históricamente, muchas civilizaciones han aplicado algún tipo de sustancia para fertilizar sus plantas y mejorar la productividad. Por ejemplo, existe evidencia de que los romanos y babilonios aplicaron ceniza de madera a sus campos como fertilizante.

Hoy en día, los fertilizantes se clasifican como inorgánicos u orgánicos. Los fertilizantes inorgánicos se producen de diversas formas. Por lo general, no contienen carbono además del compuesto urea. Los fertilizantes inorgánicos pueden proporcionar nutrientes únicos o múltiples a la vez. Es posible que esté familiarizado con estos en una tienda de jardinería. Por lo general, uno elige un fertilizante basado en las proporciones de nitrógeno (N), fósforo (P) y potasio (K). El nitrógeno de los fertilizantes inorgánicos proviene de la atmósfera, mientras que el fósforo y el potasio provienen de depósitos minerales extraídos.

Los fertilizantes orgánicos se producen a partir del reciclaje de materia vegetal o animal y contienen carbono. (En el mundo de la ciencia, los productos químicos que contienen carbono se conocen como “orgánico”, lo cual no es el mismo término como “alimentos orgánicos” que se encuentra en la tienda de comestibles! En nuestro post, nos referimos al término científico de la orgánica.) El compost , el estiércol y otros materiales se clasifican como fertilizantes orgánicos. La ceniza de madera utilizada por los romanos se considera un fertilizante orgánico y está vagamente relacionada con el biocarbón actual .

El fertilizante más común utilizado es el fertilizante inorgánico a base de nitrógeno, ya que las plantas requieren mucho nitrógeno para crecer sanas y producir buenos rendimientos. Los cultivadores y jardineros deben tener cuidado con el uso de fertilizantes nitrogenados . Siempre es mejor probar la tierra de su jardín antes de agregar cualquier nutriente. Esto se hace fácilmente con un kit a través de la agencia de extensión de su condado. El impacto ambiental de aplicar demasiado fertilizante inorgánico incluye la contaminación del agua , la acidificación del suelo, la acumulación de sustancias químicas tóxicas en el suelo y el aumento de la liberación de gases de efecto invernadero óxido nitroso y metano al aire.

Sin embargo, sin el uso de fertilizantes, ya sean orgánicos o inorgánicos, actualmente no podemos alimentar a la población mundial. Se estima que al menos el 30-50% de los rendimientos de los cultivos a nivel mundial son atribuibles a la aplicación de fertilizantes. 1 Esto convierte a los fertilizantes en un ingrediente clave para mantener la producción de alimentos a fin de satisfacer el crecimiento de la población mundial. Los agrónomos continúan desarrollando mejores prácticas de gestión para cultivar suficientes alimentos nutritivos y asequibles al tiempo que protegen el medio ambiente.

  1. Stewart, WM, DW Dibb, AE Johnston y TJ Smyth. 2005. Contribución de los nutrientes fertilizantes comerciales a la producción de alimentos. Agron. J. 97: 1-6. doi: 10.2134 / agronj2005.0001


Este ciclo especial reproducido por Mundo Agropecuario es patrocinado y escrito por miembros de la  Sociedad Estadounidense de Agronomía  y  Ciencia de los Cultivos de América . Sus miembros son investigadores y profesionales capacitados y certificados en las áreas de crecimiento del suministro de alimentos en el mundo. Trabajan en universidades, centros de investigación gubernamentales y empresas privadas en los Estados Unidos y el mundo.



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