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¿Cómo están respondiendo los agricultores costeros a los suelos salados?

drone disparó muy por encima de un campo agrícola que también muestra algunos bosques, pantanos y un arroyo
Campo agrícola con sal en el condado de Somerset, Maryland. Esta finca está al lado de un afluente pantanoso y salobre; ambos proporcionan sales no deseadas al campo agrícola. Crédito de la foto: Jarrod Miller

Cuando la mayoría de la gente piensa en campos agrícolas, imagina vastos paisajes de cultivos hasta donde alcanza la vista. Aunque eso puede ser cierto para partes del Medio Oeste, es una historia muy diferente en Eastern Shore en Maryland.


POR ALIMENTOS SOSTENIBLES

por Elizabeth de la Reguera, Universidad de Maryland


Aquí, la línea divisoria entre tierras de cultivo y marismas se difumina. Lo que una vez fue tierra donde crecía maíz a lo largo de los bordes de los campos agrícolas, ahora alberga humedales con plantas como el heno de las marismas.

¿Cuáles han tenido lugar estos cambios, por capricho de la madre naturaleza? ¿Por qué el pantano está migrando a las tierras de cultivo costeras? La respuesta corta: intrusión de agua salada.

La intrusión de agua salada, el movimiento de las sales marinas de las costas a lugares del interior, está impulsada por varias cosas:

  1. Conocido aumento del nivel del mar.
  2. Extracción de agua de los acuíferos costeros para uso humano.
  3. El aumento de la frecuencia y duración de las sequías.
  4. Las conexiones entre acequias agrícolas.
  5. La frecuencia de tormentas y mareas.

Aunque la salinización del suelo no es un problema nuevo al que se enfrentan las tierras agrícolas, la intrusión de agua salada sí lo es. Este fenómeno único se compone de altos niveles de salinidad y largos períodos de saturación. Esto causa problemas a los agricultores de las zonas costeras.

Delante, pasto largo, en medio de la foto suelo arenoso desnudo, la espalda es una maleza verde, luego árboles
Un campo agrícola administrado activamente, que está cultivando soja esta temporada, en el condado de Somerset, Maryland, que está experimentando la intrusión de agua salada. En primer plano, crece el heno de las marismas y, al fondo, crece una especie de maleza invasora. La extensa área desnuda donde no crece nada tiene algunas de las concentraciones de sal más altas del campo. Crédito de la foto: Elizabeth de la Reguera

La alta salinidad del suelo no permite una rotación productiva y rentable de maíz, soja y trigo, cultivos comunes a lo largo de la costa este de Maryland. Estos cultivos solo pueden tolerar suelos salados hasta cierto punto, y ese punto se alcanzó hace años. Actualmente, hay aproximadamente 5 veces más sal en el suelo de lo que el maíz, la soja o el trigo pueden tolerar.

El estrés salino puede reducir la capacidad de una planta para absorber agua. Entonces, aunque el agua pueda estar presente, los cultivos no pueden acceder fácilmente a ella, es como si estuvieran experimentando una sequía. Los suelos salinos también pueden causar desequilibrios iónicos. Es posible que esté familiarizado con las soluciones de electrolitos que se utilizan para corredores de larga distancia. El equilibrio en estas soluciones es importante: la cantidad correcta de sodio, magnesio y calcio es importante para los atletas e incluso para los seres humanos «normales».

También ocurre lo mismo con las plantas. Estos desequilibrios de iones pueden suprimir el crecimiento y limitar la productividad. El peor de los casos es la muerte de las plantas. Los agricultores enfrentan una decisión difícil: tratar de continuar cultivando, restaurar la tierra como humedal o abandonar sus campos y su forma de vida.

Tallos y hojas de maíz de aproximadamente dos pies de alto en agua estancada
El maíz que intenta crecer en un campo agrícola invadido por sal está actualmente inundado de agua salada. Crédito de la foto: Kate Tully

Los agricultores que desean continuar cultivando han comenzado a reemplazar cultivos con especies tolerantes a la sal. Por ejemplo, los agricultores se han cambiado al sorgo porque el maíz ya no produce rendimientos rentables. Los agricultores también han cambiado las variedades de soja, porque algunas son más tolerantes a la sal que otras. Algunos tipos de cebada también pueden crecer en nuestra región.

Parte de mi investigación consiste en determinar las rotaciones correctas de estos nuevos cultivos para los agricultores. Nuestros datos preliminares muestran que la soja tolerante a la sal tiene un porcentaje de germinación más alto en comparación con el sorgo en los campos agrícolas con sal.

Cuando investigamos las razones por las que el sorgo no estaba funcionando bien, encontramos algunas cosas interesantes. El sorgo no germinaba bien. Lo más probable es que el sorgo sea más sensible a la toxicidad del sodio y el cloruro. Encontramos otras razones que afectaron a la soja tolerante a la sal. Esto nos ayuda a hacer recomendaciones a los agricultores. Sin embargo, las diferencias en la sensibilidad de cada cultivo a diferentes factores estresantes asociados con la intrusión de agua salada resaltan la complejidad y los desafíos para estos agricultores y los científicos que los apoyan.

En algunos casos, la única decisión de un agricultor costero es abandonar sus campos de cultivo y darles diferentes usos. Cuando un agricultor deja de plantar cultivos, hemos encontrado una comunidad única de malezas agrícolas y especies de humedales que se apoderan de la tierra. Esto sugiere que los campos abandonados pueden facilitar la migración de los pantanos.

Entonces, ya sea que un agricultor opte por cambiar a un sistema de cultivo tolerante a la sal o abandone su campo, el pantano seguirá invadiendo los campos.

Disparo de drone que muestra tiras de verde y marrón en un campo de prueba agrícola
Ensayo de campo de la Universidad de Maryland en un campo con sal. Investigar la tolerancia a la sal del sorgo, la soja tolerante a la sal, el heno de las marismas y el pasto varilla. Crédito de la foto: Jarrod Miller

Además, a medida que las condiciones climáticas se vuelven variables (es decir, la frecuencia de tormentas y sequías) y el nivel del mar continúa aumentando, la intrusión de agua salada solo se moverá más hacia el interior. Pero, ¿qué pasaría si un agricultor decidiera restaurar su campo invadido por la sal a un humedal de marea en lugar de rendirse a la naturaleza? Los agricultores pueden inscribirse en el Programa de Mejora de las Reservas de Conservación (CREP) para sacar sus tierras de cultivo de la producción durante al menos una década y establecer humedales. Esto proporciona a los agricultores ingresos y servicios ecosistémicos. Por ejemplo, los suelos agrícolas son muy bajos en carbono en comparación con los suelos de los humedales de marea. Por lo tanto, convertir la tierra en un humedal de mareas tiene el potencial de almacenar carbono ahora y secuestrar más carbono en el futuro , lo que puede ayudar a mitigar el cambio climático.

Al final del día, un agricultor debe decidir cuál es el mejor curso de acción para ellos. La desafortunada realidad es que no podemos detener la intrusión de agua salada. En una década o dos, estas tierras de cultivo se parecerán más a un humedal de marea que a un campo agrícola. 


Este ciclo especial reproducido por Mundo Agropecuario es patrocinado y escrito por miembros de la  Sociedad Estadounidense de Agronomía  y  Ciencia de los Cultivos de América . Sus miembros son investigadores y profesionales capacitados y certificados en las áreas de crecimiento del suministro de alimentos en el mundo. Trabajan en universidades, centros de investigación gubernamentales y empresas privadas en los Estados Unidos y el mundo.



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