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Cómo la agricultura urbana puede mejorar la seguridad alimentaria en las ciudades de los Estados Unidos


Durante el cierre federal parcial en diciembre de 2018 y enero de 2019, los informes de noticias mostraron a los empleados del gobierno suspendidos en fila para las comidas donadas. 

Estas imágenes fueron recordatorios de que, para un estimado de uno de cada ocho estadounidenses , la inseguridad alimentaria es un riesgo a corto plazo.


Miguel Altieri

En California, donde enseño, el 80 por ciento de la población vive en ciudades. Alimentar a las ciudades de los nueve condados del Área de la Bahía de San Francisco, con una población total de alrededor de 7 millones de habitantes, implica la importación de 2.5 a 3 millones de toneladas de alimentos por día en una distancia promedio de 500 a 1,000 millas .

Este sistema requiere enormes cantidades de energía y genera importantes emisiones de gases de efecto invernadero. También es extremadamente vulnerable a las interrupciones a gran escala, como los grandes terremotos.

Y la comida que entrega no llega a 1 de cada 8 personas en la región que viven por debajo del umbral de pobreza, en su mayoría ciudadanos mayores, niños y minorías. El acceso a alimentos de calidad está limitado tanto por la pobreza como por el hecho de que, en promedio, las comunidades de bajos ingresos de California tienen un 32.7 por ciento menos de supermercados que las áreas de altos ingresos dentro de las mismas ciudades.

Muchas organizaciones ven la agricultura urbana como una forma de mejorar la seguridad alimentaria. También ofrece beneficios ambientales, sanitarios y sociales. Aunque el potencial completo de la agricultura urbana aún está por determinarse, según mi propia investigación , creo que cultivar frutas frescas, vegetales y algunos productos de origen animal cerca de los consumidores en las áreas urbanas puede mejorar la seguridad alimentaria y la nutrición locales, especialmente para las comunidades desatendidas.

El crecimiento de la agricultura urbana.

La agricultura urbana ha crecido en más del 30 por ciento en los Estados Unidos en los últimos 30 años. Aunque se ha estimado que la agricultura urbana puede satisfacer entre el 15 y el 20 por ciento de la demanda mundial de alimentos , queda por ver qué nivel de autosuficiencia alimentaria puede garantizar de manera realista para las ciudades.

Una encuesta reciente encontró que 51 países no tienen suficiente área urbana para alcanzar un objetivo nutricional recomendado de 300 gramos por persona por día de verduras frescas. Además, estimó que la agricultura urbana requeriría el 30 por ciento del área urbana total de esos países para satisfacer la demanda mundial de vegetales. Los problemas de tenencia de la tierra y la expansión urbana podrían dificultar la liberación de tanta tierra para la producción de alimentos.

Cómo la agricultura urbana puede mejorar la seguridad alimentaria en las ciudades de los Estados Unidos.
Parcelas de investigación en Berkeley, California, que prueban prácticas de manejo agroecológico tales como cultivos intercalados, acolchado y compostaje verde. Crédito: Miguel Altieri, CC BY-ND

Otros estudios sugieren que la agricultura urbana podría ayudar a las ciudades a lograr la autosuficiencia. Por ejemplo, los investigadores han calculado que Cleveland, con una población de 400,000, tiene el potencial de satisfacer el 100 por ciento de las necesidades de vegetales frescos de sus habitantes urbanos, el 50 por ciento de sus requerimientos de aves y huevos y el 100 por ciento de su demanda de miel .

¿Pueden los agricultores urbanos de Oakland aprender de Cuba?

Aunque la agricultura urbana es prometedora, una pequeña proporción de los alimentos producidos en las ciudades es consumida por comunidades de bajos ingresos y con inseguridad alimentaria. Muchas de las personas más vulnerables tienen poco acceso a la tierra y carecen de las habilidades necesarias para diseñar y cuidar jardines productivos.

Ciudades como Oakland, con vecindarios que han sido identificados como «desiertos alimentarios» , pueden encontrarse a media hora en auto de vastas extensiones de tierra agrícola productiva. Pero muy poco de los veinte millones de toneladas de alimentos producidos anualmente dentro de las 100 millas de Oakland llega a las personas pobres.

Paradójicamente, Oakland tiene 1,200 acres de espacio abierto sin desarrollar, en su mayoría parcelas públicas de tierra cultivable, que, si se utiliza para la agricultura urbana, podría producir del 5 al 10 por ciento de las necesidades de vegetales de la ciudad . Este rendimiento potencial podría mejorarse dramáticamente si, por ejemplo, los agricultores urbanos locales estuvieran capacitados para usar métodos agroecológicos bien probados que se aplican ampliamente en Cuba para cultivar hortalizas, raíces, tubérculos y hierbas en espacios relativamente pequeños.

En Cuba, más de 300,000 granjas y jardines urbanos producen alrededor del 50 por ciento de la oferta de productos frescos de la isla, junto con 39,000 toneladas de carne y 216 millones de huevos. La mayoría de los agricultores urbanos cubanos alcanzan rendimientos de 44 libras (20 kilogramos) por metro cuadrado por año .

Si los agricultores capacitados de Oakland pudieran lograr solo la mitad de los rendimientos cubanos, 1,200 acres de tierra producirían 40 millones de kilogramos de vegetales, suficiente para proporcionar 100 kilogramos por año por persona a más del 90 por ciento de los residentes de Oakland.

Para ver si esto era posible, mi equipo de investigación en la Universidad de California en Berkeley estableció un jardín diversificado un poco más grande que 1,000 pies cuadrados. Contenía un total de 492 plantas pertenecientes a 10 especies de cultivos, cultivadas en un diseño policultural mixto .

En un período de tres meses, pudimos producir rendimientos cercanos al nivel anual deseado mediante el uso de prácticas que mejoraron la salud del suelo y el control biológico de plagas. Incluían rotaciones con abonos verdes que son arados para beneficiar el suelo; aplicaciones pesadas de compost; y combinaciones sinérgicas de plantas de cultivo en varios arreglos de cultivos asociados conocidos para reducir las plagas de insectos .

Superando barreras a la agricultura urbana.

Lograr tales rendimientos en un jardín de prueba no significa que sean factibles para los agricultores urbanos en el Área de la Bahía. La mayoría de los agricultores urbanos en California carecen de habilidades hortícolas ecológicas. No siempre optimizan la densidad o la diversidad de los cultivos, y el programa de extensión de la Universidad de California carece de la capacidad de brindar capacitación agroecológica.

El mayor desafío es el acceso a la tierra. Investigadores de la Universidad de California estiman que más del 79 por ciento de los agricultores urbanos del estado no son dueños de la propiedad que cultivan . Otro problema es que el agua con frecuencia es inasequible . Las ciudades podrían abordar esto proporcionando agua a tasas de descuento para los agricultores urbanos, con el requisito de que usen prácticas de riego eficientes.

En el Área de la Bahía y en otros lugares, la mayoría de los obstáculos para ampliar la agricultura urbana son políticos, no técnicos. En 2014, California promulgó AB511, que establecía mecanismos para que las ciudades establecieran zonas de incentivo a la agricultura urbana , pero no abordaban el acceso a la tierra.

Una solución sería que las ciudades pongan a disposición terrenos públicos vacíos y no utilizados para la agricultura urbana bajo arrendamientos multianuales de bajo costo. O podrían seguir el ejemplo de Rosario, Argentina , donde 1,800 residentes practican la horticultura en aproximadamente 175 acres de tierra. Parte de esta tierra es privada, pero los dueños de propiedades reciben exenciones fiscales por ponerla a disposición de la agricultura .

En mi opinión, la estrategia ideal sería perseguir una reforma agraria similar a la practicada en Cuba, donde el gobierno proporciona 32 acres a cada agricultor, dentro de unas pocas millas alrededor de las principales ciudades, a cualquier persona interesada en producir alimentos. Entre el 10 y el 20 por ciento de su cosechase dona a organizaciones de servicios sociales como escuelas, hospitales y centros para personas mayores.

De manera similar, a los agricultores urbanos del Área de la Bahía se les podría requerir que donen una parte de su producción a la creciente población sin hogar de la región, y se les permita vender el resto. El gobierno podría ayudar a establecer un sistema que permita a los jardineros comercializar directamente sus productos al público .

Las ciudades tienen una capacidad limitada para abordar los problemas alimentarios dentro de sus límites, y muchos de los problemas asociados con los sistemas alimentarios requieren acciones a nivel nacional e internacional. Sin embargo, los gobiernos de las ciudades , las universidades locales y las organizaciones no gubernamentales pueden hacer mucho para fortalecer los sistemas alimentarios, incluyendo la creación de programas de capacitación agroecológica y políticas para el acceso a la tierra y al agua. El primer paso es aumentar la conciencia pública sobre cómo la agricultura urbana puede beneficiar a las ciudades modernas.


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