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Cómo las lecciones de las abejas, las hojas y nuestra propia sangre pueden ayudarnos a salvar la civilización

Cómo las lecciones de las abejas, las hojas y nuestra propia sangre pueden ayudarnos a salvar la civilización
Crédito: Kevin Krajick / Earth Institute

Érase una vez, todo podía manejarse teóricamente con inventos humanos que funcionaran perfectamente: se podían ganar guerras, curar enfermedades, predecir el clima, mejorar las cosechas. 


por Kevin Krajick, Earth Institute de la Universidad de Columbia


En estos días, las cosas parecen estar fuera de control: clima violento, incendios forestales catastróficos, disturbios políticos, una pandemia global, todo en un mundo cada vez más poblado e interconectado por la tecnología y el transporte modernos, donde una falla amenaza con convertirse en una cascada de muchas.

En un nuevo libro, la geógrafa ambiental y profesora del Instituto de la Tierra, Ruth DeFries, sostiene que podemos sobrevivir adoptando las estrategias del mundo no humano: las redes de comunicación, la salud pública y la agricultura podrían beneficiarse si observamos cómo las plantas distribuyen los nutrientes; cómo las abejas tratan a los individuos enfermos; o cómo los bosques persisten al arder periódicamente en llamas. El libro se llama » ¿Qué haría la naturaleza? Una guía para nuestros tiempos inciertos «. Recientemente hablé con DeFries sobre el libro, qué la llevó a escribirlo y hacia dónde cree que vamos. (Algunas respuestas se han condensado para mayor claridad o espacio).

Invenciones como los cultivos de alto rendimiento, el comercio mundial e Internet nos han beneficiado. ¿Pero acaso también nos han hecho más frágiles?

Sin duda, la tecnología ha dado lugar a grandes avances en materia de salud y prosperidad. Con cultivos de alto rendimiento, producimos más alimentos por persona que hace 50 años, a pesar del enorme aumento de la población mundial. Pero la tecnología también nos vuelve frágiles. Por ejemplo, la humanidad depende cada vez más de un pequeño puñado de variedades de cultivos de alto rendimiento. Los agricultores están perdiendo las semillas y el conocimiento para cultivar variedades que se adapten a sus climas y suelos locales. A medida que cambia el clima, esas semillas y conocimientos podrían ser el secreto para resistir condiciones que las variedades de alto rendimiento no pueden. Y el comercio mundial ha hecho que el suministro de alimentos más confiable. Es decir, hasta que algo interrumpa la cadena de suministro. La mayoría de nosotros ahora vivimos en ciudades, atados a otras regiones donde los agricultores producen alimentos, y a redes de transporte que los llevan a los almacenes y, en última instancia, a las tiendas. Si una sequía, una agitación política o algún otro impacto golpea en algún punto de la línea, el problema interrumpe toda la cadena.

Dices que el mundo natural funciona de forma contraria a la nuestra. ¿Cómo es eso?

Las sociedades han organizado sus economías basándose en gran medida en la eficiencia. ¿Cómo producir la mayor cantidad de alimentos con la menor cantidad de tierra y trabajo? ¿Cómo optimizar las cadenas de suministro justo a tiempo que reducen la necesidad de un almacenamiento costoso? Eso tiene mucho sentido si las cosas se mantienen estables, pero el mundo es dinámico. Un agricultor que planta un monocultivo de maíz puede perder toda la cosecha si una sola plaga se propaga. O una empresa que depende de un solo proveedor puede encontrarse sin una pieza clave si algo sale mal. Por ejemplo, en 2011 una inundación afectó a las fábricas de Tailandia que suministraban la mitad de los discos duros del mundo. Escasez y precios altos continuó durante meses. La naturaleza contrarresta los peligros de tal dependencia excesiva de la eficiencia. Estas estrategias no son un diseño intencional, sino que evolucionan a partir de la larga experiencia de la naturaleza. Las redes para mover alimentos y agua siguen múltiples caminos en lugar de un solo camino. El ciclo que mueve el carbono dentro y fuera de la atmósfera se regula a sí mismo para evitar un efecto invernadero desbocado. La insulina en nuestro cuerpo es parte de un sistema autorregulador que mantiene nuestro azúcar en sangre en niveles seguros.

Bien, múltiples caminos versus un solo camino. ¿Puedes profundizar en eso?

Si miras de cerca las venas de una hoja, verás que hay muchas venas diminutas. Una hoja eficiente tendría solo unas pocas venas para mover el agua y el azúcar de un lado a otro. Varias vetas requieren que una planta invierta energía y materiales, al igual que la construcción de varias carreteras para ir de un lugar a otro requiere costos adicionales. Tiene sentido minimizar la inversión. Pero la evolución de las venas de las hojas ha favorecido múltiples carreteras, por lo que si un insecto muerde y se corta una vena, hay otra forma de evitar el flujo de agua y azúcares. La redundancia, incluso con el costo adicional, vale la pena. El comercio mundial de alimentos, que mueve los alimentos por todo el mundo de la misma manera que las venas mueven el agua y el azúcar alrededor de una hoja, es eficiente, pero carece de redundancia. Muchos países dependen de algunos otros países para alimentar a su gente. Los picos de los precios de los alimentos en 2008 y 2011 fueron provocados por las sequías en las regiones productoras de alimentos y exacerbados por las restricciones comerciales. Esto reveló los peligros de la eficiencia sin redundancia.

¿Qué pasa con la importancia de la biodiversidad?

En un mundo donde un asteroide puede golpear o el clima puede cambiar, la vida solo puede sobrevivir si está preparada para lo desconocido. La diversidad mantiene abiertas las opciones: proporciona una cartera de posibilidades para que la vida persista. Si el clima cambia o aparece un depredador y una especie sucumbe, otra más adaptada a las nuevas condiciones puede hacerse cargo. La historia de la vida en la Tierra es un ascenso hacia la diversidad, marcada por choques drásticos que podrían haber sido la sentencia de muerte para toda la vida sin una diversidad de opciones en reserva. La diversidad en las sociedades humanas toma muchas formas. No solo la diversidad de plantas y animales que alimentan a la humanidad, sino la diversidad de idiomas, culturas y conocimientos. La tendencia del mundo moderno es aplastar la diversidad en aras de la eficiencia.

¿Hemos aprovechado alguna lección de la naturaleza en este momento?

Me encontré con muchos casos en los que la gente ha aprendido por ensayo y error que las estrategias de la naturaleza valen la pena. Probablemente sin pensar en los paralelos en la naturaleza. Internet está hecha de redes redundantes, como venas de hojas. El mercado de valores tiene disyuntores para evitar que se derrumbe demasiado, como el ciclo del carbono autorregulado de la Tierra. Los ingenieros han aprendido con el tiempo que incorporar piezas redundantes y diversas en sus diseños es una cuestión de vida o muerte. Curiosamente, los ejemplos provienen principalmente del mundo de las finanzas y la ingeniería. Uno esperaría que prevaleciera la eficiencia en esos campos, pero la redundancia, la diversidad y los mecanismos de autorregulación han demostrado ser la mejor estrategia. Muchos otros campos aún no han tenido en cuenta estas estrategias. Entre ellos se encuentran nuestros sistemas alimentarios, la homogeneización de cultivos,

¿Hay algo que podamos aprender de la pandemia actual?

Los insectos sociales como las hormigas y las abejas tienen el mismo problema que los humanos: viven en estrecho contacto. Una infección puede proliferar y diezmar una población. Pero las pandemias de insectos sociales no son muy comunes. Instintivamente organizan sus estructuras sociales para que sean modulares, lo que significa que sectores de la población pueden aislarse unos de otros ante el primer signo de infección. Esta estrategia es similar a detener la propagación de COVID al cortar los viajes y permanecer en grupos sociales. Pero los insectos son mucho más efectivos. Eso es lógico, porque han estado evolucionando muchos millones de años más que los humanos. Por supuesto, los insectos también matan a los individuos infectados, o esos individuos abandonan el nido para morir. Evidentemente, esa no es una estrategia que queramos emular.

¿Estamos siguiendo el camino de los romanos u otras civilizaciones colapsadas?

Las civilizaciones son sistemas complejos. Los sistemas complejos atraviesan ciclos de crecimiento, estancamiento, ruptura y renovación. Podemos pensar en el ascenso y la caída de los romanos, los mayas y otros como este ciclo que se repite a lo largo del largo curso de la civilización humana. La civilización moderna es probablemente la más compleja y entrelazada de todos los tiempos, y no hay razón para pensar que de alguna manera esté exenta de este ciclo. Pero la comparación con otros se queda corta. Tenemos más conocimiento, tecnología, comunicaciones y capacidad para proyectarnos hacia el futuro que nunca. Podemos prepararnos mejor para problemas que están fuera de nuestro control, como volcanes y terremotos, y problemas que nos atraemos, como el cambio climático.. La pregunta es si podemos organizar nuestros asuntos para aprovechar nuestro conocimiento en expansión.


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