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Cómo las plantas pueden estar evolucionando hacia la falta de abejas

abeja
Crédito: Lilla Frerichs / dominio público

Las plantas que solían tener dos tipos de órganos reproductores masculinos, para aumentar sus posibilidades de fertilización, están volviendo a un tipo. Y en algunos casos, se están volviendo autofertilizantes.


por la Universidad de Stirling


Esta «evolución inversa» podría brindar nuevas esperanzas a las personas preocupadas por la disminución del número de polinizadores, como las abejas.

Investigadores de la Universidad de Stirling y la Universidad de Illinois centraron su atención en la fresa búfalo, una especie espinosa de México y América del Norte. Es parte de la misma familia de plantas de «belladona» que el tomate y la humilde papa.

La fresa ha desarrollado flores inusuales con dos tipos de órganos reproductores masculinos , o anteras.

«Un tipo de antera alimenticia ha evolucionado para atraer a las abejas que comen polen, mientras que otra antera polinizadora se cuela detrás de la espalda de las abejas y deposita el polen para fertilizar otras flores», dice el Dr. Mario Vallejo-Marín de la Facultad de Ciencias Naturales de Stirling.

«Esta elaborada estrategia de polinización ha evolucionado varias veces en flores polinizadas por abejas de muchas familias de plantas, y es un ejemplo de cómo la selección natural puede producir resultados similares desde diferentes puntos de partida».

Pero agrega: «La evolución a veces se invierte sobre sí misma. Hemos descubierto que esta complicada división del trabajo dentro de las flores puede descomponerse repetidamente y producir especies con flores que regresan a la forma ancestral de un solo tipo de anteras».

En un estudio, publicado en la revista Philosophical Transactions of the Royal Society B de la Royal Society , los investigadores dicen que esta «reversión» a flores más pequeñas, con un tipo funcional de anteras, puede deberse a la pérdida de polinizadores (como las abejas) de el tamaño correcto requerido para fertilizar las flores.

La competencia por la polinización entre especies estrechamente relacionadas también puede ser un factor.

«Las plantas pueden adaptarse dinámicamente a los números y tipos cambiantes de abejas polinizadoras», dice el Dr. Vallejo-Marín, «la pérdida de abejas polinizadoras puede favorecer la evolución de flores más pequeñas que se autofertilizan y que no requieren polinizadores».

La fresa búfalo se considera una maleza y una especie invasora en algunos países. Pero las caídas en el número de abejas son una preocupación mayor para otros cultivos.

«Si la reversión hacia la autofertilización puede proporcionar una ruta de escape de la escasez ecológica de abejas depende de la rapidez con que las plantas puedan evolucionar. En la actual crisis de los polinizadores, es esencial comprender cómo las plantas se adaptan a los cambios en el número y tipo de abejas».


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