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Cómo los burros cavan pozos ayudan a que la vida prospere en el desierto

Un estudio ha encontrado que los pozos cavados por caballos y burros aumentaron la disponibilidad de agua para muchas especies nativas del desierto y disminuyeron la disponibilidad de agua.
Un estudio ha encontrado que los pozos cavados por caballos y burros aumentaron la disponibilidad de agua para muchas especies nativas del desierto y disminuyeron las distancias entre importantes fuentes de agua durante los períodos secos.

Durante miles de años, los caballos y los burros han sido algunos de los socios más importantes de nuestra especie.



por Issam Ahmed


Un nuevo estudio publicado el jueves muestra que también son amigos de los animales y plantas del desierto, al cavar pozos profundos que proporcionan una fuente vital de agua, especialmente en pleno verano.

El biólogo Erick Lundgren, autor principal del artículo en Science , dijo a la AFP que comenzó a notar el fenómeno mientras trabajaba en el oeste de Arizona como técnico de campo en el estudio de los sistemas fluviales.

«La gente simplemente pensó que no merecía la atención científica», dijo el científico, que ahora trabaja en la Universidad de Tecnología de Sydney.

Lundgren había leído acerca de los elefantes africanos que cavaban pozos que eran la única fuente de agua para otros animales durante la estación seca, y quería saber si los caballos y los burros podrían desempeñar un papel similar en Estados Unidos.

La idea era intrigante, «especialmente porque los burros y los caballos son considerados agentes de daño a la biodiversidad», ya que no son especies nativas de la región, dijo.

En el transcurso de tres veranos, él y su equipo inspeccionaron sitios en el desierto de Sonora que se extiende por Arizona y California.

Documentaron la contribución relativa de los pozos cavados por caballos y burros en comparación con el agua superficial que estaba disponible para los animales de los arroyos del desierto, algunos de los cuales son intermitentes mientras que otros son permanentes.

El equipo también instaló cámaras trampa para saber cómo otros animales utilizaban los pozos.

¿’Biología de invasión’?

Descubrieron que los pozos cavados por los «équidos» a profundidades de hasta seis pies (dos metros) aumentaron la disponibilidad de agua para muchas especies nativas del desierto y disminuyeron las distancias entre importantes fuentes de agua durante los períodos secos.

Los pozos eran especialmente importantes durante las partes más calurosas y secas del verano, cuando proporcionaban la única fuente de agua disponible en algunos sitios.

Las especies que acudieron en masa a los pozos de ingeniería de équidos y fueron captadas por la cámara incluyeron venados mula, linces, arrendajo de Woodhouse.
Las especies que acudieron en masa a los pozos diseñados por équidos y fueron captadas por la cámara incluyeron ciervos mula, linces, jay de Woodhouse y jabalinas.

Lundgren dijo que los caballos y burros actuaban como «amortiguadores» contra la extrema variabilidad de los arroyos del desierto de un año a otro.

«Los pozos de burro mantenían agua en el sistema. Y estas características fueron utilizadas por casi todas las especies que se pudieron imaginar, incluidas algunas sorprendentes como los osos negros, que no esperábamos ver en el desierto «, dijo.

Otras especies que acudieron en masa a los pozos y fueron captadas por la cámara fueron el venado bura , los gatos monteses, el arrendajo de Woodhouse y las jabalinas.

El equipo incluso vio algunas especies de árboles de río que brotaban de pozos abandonados, lo que indica que también cumplen una función como viveros de plantas.

Los europeos introdujeron caballos y burros en las Américas para ayudar con la colonización del continente, pero su uso disminuyó con la llegada del motor de combustión interna.

Esta imagen sin fecha, cortesía del biólogo Erick Lundgren, muestra a un lince entrando en un pozo de équidos.
Esta imagen sin fecha, cortesía del biólogo Erick Lundgren, muestra a un lince entrando en un pozo de équidos.

Desde entonces, se han estudiado como «biología de invasión», dijo Lundgren, que no los considera parte de la vida silvestre local.

Pero este pensamiento tiene una visión demasiado profunda y ha impedido a los científicos tener una comprensión más matizada de sus efectos en sus ecosistemas, argumentó.

Lundgren y sus colegas dijeron en su artículo que los pozos serán cada vez más importantes a medida que la actividad humana y el cambio climático reduzcan el número de arroyos perennes en estas regiones.

Otro elemento de la historia es que el comportamiento de los caballos y burros modernos podría tener un «precedente antiguo», dijo Lundgren.

Los caballos, elefantes y otros animales grandes que vagaron por América del Norte hasta un misterioso evento de extinción hace unos 12.000 años podrían haber desempeñado alguna vez un papel similar.



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