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¿Cómo se cultivan las plantas para ser bioenriquecidas? ¿Por qué es importante?

batatas crudas y cortadas
Las batatas han sido biofortificadas para contener más provitamina A, para ayudar con la desnutrición. Crédito: Sunette Laurie, Consejo de Investigación Agrícola, Sudáfrica

Las plantas de nuestra dieta son fundamentales para nuestra salud. Los cultivos alimentarios nos proporcionan nutrientes importantes para la salud, el crecimiento y el metabolismo humanos. 


POR ALIMENTOS SOSTENIBLES

por Adam Heuberger, Universidad Estatal de Colorado


Los diferentes cultivos de hortalizas contienen muchos tipos de vitaminas y minerales que son la base de una dieta saludable. Por ejemplo, las zanahorias tienen un alto contenido de betacaroteno, pero tienen buenas cantidades de vitaminas K y B1. Si no obtenemos una buena combinación de opciones de frutas y verduras, nuestra dieta no es tan saludable como podría ser. Este desequilibrio de nutrientes puede provocar trastornos o enfermedades.

Se piensa que la comida es la mejor medicina por su aporte de nutrientes, importancia en la prevención de enfermedades y disponibilidad para el público en general. Aunque parezca que para combatir la desnutrición, tomar un multivitamínico (o suplementos vitamínicos específicos) y distribuir vitaminas a quienes lo necesitan puede tener complicaciones. Y, a menudo, la fuente alimenticia de una vitamina o mineral se absorbe mejor que un suplemento.

Los gobiernos y las organizaciones de salud pública han respondido a la desnutrición desarrollando programas de fortificación . Estos programas agregan nutrientes purificados a los alimentos que se consumen comúnmente. Por ejemplo, en los EE. UU., La leche está fortificada con vitamina D. También comúnmente fortificamos los cereales para el desayuno con hierro y agregamos yodo a la sal. Agregar vitaminas y minerales a los alimentos que se consumen habitualmente puede ser una buena forma de prevenir las deficiencias de nutrientes.

Los programas de fortificación pueden tener limitaciones. Requieren una coordinación sustancial entre los trabajadores de la salud pública, los gobiernos y las empresas privadas de alimentos. Puede ser difícil hacer llegar alimentos enriquecidos a los consumidores dentro de los sistemas alimentarios afectados por la infraestructura y el clima difíciles. Además, los alimentos enriquecidos deben distribuirse a largo plazo, con inversiones continuas.

Los alimentos enriquecidos contienen nutrientes que se agregan a los alimentos después de la cosecha, generalmente durante el procesamiento. Los científicos se preguntaron si podrían criar plantas para acumular nutrientes específicos. Esto produce alimentos biofortificados . La biofortificación es el esfuerzo por desarrollar nuevas variedades de cultivos alimentarios con mayores cantidades de micronutrientes. La comida mejorada comienza con las semillas sembradas en el campo. Esto permite que las comunidades y los agricultores cultiven sus propios productos alimenticios bioenriquecidos. También pueden retener semillas de la cosecha de este año para el próximo año.

granjero con arroz
¡El arroz aporta el 65% de la ingesta calórica de Camboya! La biofortificación de la planta de arroz con varios nutrientes puede ayudar a mejorar la calidad nutricional de este importante cultivo básico. Crédito: Joshua Nasielski

La biofortificación es una parte importante de la seguridad alimentaria mundial como solución agrícola para la salud pública. Existen varias estrategias para fortalecer las plantas con micronutrientes: por tierra (suelo), por mar (agua) y por medio de la genética. La biofortificación por el suelo y el agua utiliza la capacidad de las plantas para acumular nutrientes con concentraciones más altas en el suelo. Por ejemplo, los cambios en el pH del suelo, el contenido de minerales y los microbios del suelo pueden cambiar la cantidad de micronutrientes que terminan en los alimentos. Lo mismo puede ocurrir a través del agua. El contenido mineral del suministro de agua de una planta puede aumentar los minerales en los alimentos. Sin embargo, la biofortificación a través del suelo y el agua es una solución más local. Las condiciones de campo de un lugar a otro pueden ser muy diferentes.

Alimentos BioFortificados
A los alimentos enriquecidos se les agregan nutrientes durante el procesamiento. Los cultivos biofortificados se cultivan para absorber más nutrientes del suelo y hacer que los cultivos sean más nutritivos. Crédito: personal de ASA / CSSA

El método de biofortificación más prometedor es la genética. Los criadores investigan el desarrollo de un nuevo tipo de cultivo que conserve todas las buenas cualidades de las plantas madre. El objetivo es conservar el alto rendimiento, la resistencia a las enfermedades y el buen sabor de un cultivo, al tiempo que aumenta el valor de los nutrientes.

En el mejoramiento de cultivos tradicional, los fitomejoradores aparean (“cruzan”) dos variedades de un cultivo alimenticio para mejorar las características de los agricultores y los consumidores. Las plantas con rasgos de “élite”, como alto rendimiento, resistencia a enfermedades y buen sabor, se cruzan con otras que acumulan más nutrientes. Este proceso se repite a lo largo de muchas temporadas de cultivo hasta que desarrollan una nueva variedad que es élite y acumula más micronutrientes.

Un aspecto importante de la biofortificación es que se puede aplicar a muchos cultivos. Esto se ajusta a las tradiciones y gustos de las comunidades locales. Para una población como la India, los criadores podrían trabajar con mijo con alto contenido de hierro, un alimento común en ese país. En Uganda, las batatas con alto contenido de provitamina A están reduciendo la desnutrición. Y, en el África subsahariana, donde los frijoles son un alimento básico, los criadores trabajaron para desarrollar frijoles con alto contenido de hierro. Un informe reciente encontró que tales programas han proporcionado alimentos biofortificados a más de 20 millones de personas [1].

Una limitación del método de mejoramiento tradicional es que requiere encontrar una variedad con un alto contenido de un nutriente objetivo para cruzar con la variedad élite. Por ejemplo, es necesario biofortificar el arroz con betacaroteno (provitamina A). La desnutrición en vitamina A puede provocar problemas oculares e incluso ceguera. Distribuir suplementos de vitamina A puede ser difícil y muchos se quedan sin la cantidad que necesitan para estar saludables.

Es muy difícil utilizar la cría tradicional para mejorar los niveles de provitamina A en el grano de arroz. El arroz tiende a acumular la provitamina A en sus hojas no comestibles en comparación con el grano real. Por lo tanto, se desarrolló un esfuerzo para biofortificar el grano de arroz con provitamina A agregando la genética faltante a la semilla. Los científicos pudieron usar genes de plantas de maíz, que naturalmente desarrollan altas cantidades de provitamina A. El alimento biofortificado resultante se conoce como arroz dorado ( www.goldenrice.org ).

Los cultivadores y científicos continúan aprendiendo más sobre cómo las plantas adquieren, sintetizan y almacenan micronutrientes para nuestros alimentos. Los objetivos futuros incluyen acelerar el ritmo de reproducción para llevar más cultivos biofortificados al mercado. También será importante seguir estableciendo estos cultivos como parte regular del sistema alimentario mundial.

  1. Bouis, Howarth E. y Amy Saltzman. «Mejorar la nutrición a través de la biofortificación: una revisión de la evidencia de HarvestPlus, 2003 a 2016». Seguridad alimentaria mundial 12 (2017): 49-58.

Este ciclo especial reproducido por Mundo Agropecuario es patrocinado y escrito por miembros de la  Sociedad Estadounidense de Agronomía  y  Ciencia de los Cultivos de América . Sus miembros son investigadores y profesionales capacitados y certificados en las áreas de crecimiento del suministro de alimentos en el mundo. Trabajan en universidades, centros de investigación gubernamentales y empresas privadas en los Estados Unidos y el mundo.



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