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Cómo un arbusto duro podría ayudar a combatir el hambre en África


El truco para impulsar los cultivos en las áreas de África occidental con inseguridad alimentaria y propensas a la sequía podría ser un arbusto nativo ubicuo que persiste en las condiciones de crecimiento más difíciles.


Universidad Estatal de Ohio.

El crecimiento de estos arbustos junto con el mijo de los cultivos alimentarios aumentó la producción de mijo en más del 900 por ciento, según un nuevo estudio publicado en la revista Frontiers in Environmental Science .

Han pasado un par de décadas desde que Richard Dick, un científico del suelo que ahora se encuentra en el estado de Ohio, viajaba a través de las zonas rurales de Senegal en África occidental y notó que los arbustos de poca altura estaban funcionando bien a pesar de las condiciones áridas que habían eliminado la mayor parte de la vegetación de los agricultores. ‘ campos.

“Dije: ‘¡Guau, hay algo de biomasa! ¿Qué es eso?'”, Dijo, refiriéndose al interés inicial de su equipo en encontrar materia orgánica para mejorar el suelo en el área. Desde entonces, Dick y la colaboradora principal a largo plazo Ibrahima Diedhiou de Senegal han descubierto muchas formas en que los arbustos benefician el suelo y los cultivos.

Pero el descubrimiento más profundo llegó recientemente, dijo Dick.

Un estudio recientemente publicado muestra que esos mismos arbustos, cuando se plantan adyacentes al mijo, pueden compartir el agua preciosa que extraen y aumentar la producción de uno de los granos primarios que proporcionan nutrición a los africanos occidentales.

“La gente en esta parte de África depende de los cultivos locales para sobrevivir. Encontrar formas de aumentar la producción de alimentos, especialmente en épocas de sequía severa, es fundamental”, dijo Dick, profesor de ecología microbiana del suelo en el estado de Ohio.

“Como están las cosas ahora, la población sigue subiendo, no hay más tierra y los rendimientos se mantienen planos”.

El nuevo estudio ha encontrado que ciertos arbustos leñosos, especialmente uno llamado Guiera, después del nombre latino Guiera senegalensis, pueden compartir efectivamente su agua con plantas de mijo debajo de la superficie del suelo. El mijo, un cultivo de grano, junto con el sorgo, es una fuente de alimento esencial en Senegal.

Los agricultores allí y en otras partes de la región africana llamada Sahel han estado permitiendo que estos arbustos crezcan a lo largo de los cultivos en diversos grados, probablemente durante miles de años, dijo Dick.

Algunos los recortaron o los arrancaron y los quemaron, y han sido en gran parte no reconocidos como un recurso para los cultivos, dijo.

Dick y su equipo de investigación han desarrollado un sistema innovador de manejo de cultivos que llaman el “sistema de arbustos optimizado” que aprovecha estos arbustos fácilmente disponibles.

Su enfoque implica el aumento dramático de la densidad de arbustos en los campos de los agricultores, de menos de 300 arbustos por hectárea (alrededor de 2.5 acres) a 1,500 arbustos en esa misma parcela de tierra. Su sistema también incluye fertilizar el suelo con las hojas y los tallos de los arbustos en lugar de quemar esta materia orgánica.

Junto con un aumento dramático en los rendimientos, este sistema mejora la calidad del suelo, aumenta los nutrientes en los cultivos y reduce el tiempo de cosecha en aproximadamente 15 días, lo que es importante en un área plagada de escasas precipitaciones, dijo Dick.

La investigación recientemente publicada detalla una de las formas en que las plantas benefician a sus vecinos.

Las raíces de los arbustos crecen profundamente en el suelo, buscando humedad de 30 a 40 pies debajo de la superficie del suelo. Eso, obviamente, equipa mejor los arbustos para sobrevivir en condiciones duras y secas.

¿Pero cómo comparten la riqueza líquida? Dick y sus colaboradores crearon un experimento en el que pudieron rastrear el agua que se movía desde las raíces profundas hasta el mijo perla adyacente (Pennisetum glaucum).

Encontraron que, en la noche, cuando los arbustos no estaban ocupados con la fotosíntesis dependiente de la luz solar, el agua extraída de las profundidades subterráneas se filtra a través de las raíces superficiales hacia el suelo circundante en lugar de salir a través de las hojas.

Dick explicó que los estomas, los “poros” de las hojas de una planta, se cierran en la oscuridad, cuando la fotosíntesis se detiene.

Y eso significa que las raíces de las plantas de mijo cercanas a la superficie pueden absorber el agua que los arbustos entregan a la superficie.

Los investigadores confirmaron esto al rastrear el agua desde su entrada inicial en las raíces de los arbustos hasta su eventual presencia en las hojas de mijo durante un experimento de sequía impuesto científicamente que incluía un campo de comparación sin arbustos.

“Probamos que la ‘bioirrigación’ de estos arbustos está ocurriendo y es la primera vez que se muestra para la producción de cultivos”, dijo Dick. “Esta es una planta nativa y es gratuita y fácil de cultivar; todo sobre esto es positivo”.

Ahora, el equipo aún desea realizar pruebas piloto de su sistema de cultivo con agricultores en todo el Sahel y hacer los ajustes necesarios para fomentar una adopción más generalizada de la práctica.

Encontrar soluciones naturales y fáciles de emplear para alimentar a una población en crecimiento tiene un gran potencial en África occidental, dijo Dick. En otras áreas del mundo, incluyendo el sudeste de Asia y América del Sur, los agricultores se han adaptado al crecimiento de la población mediante el uso extensivo de fertilizantes y pesticidas. Pero en Senegal y los países vecinos, la agricultura depende de lo que proporciona la naturaleza: los cultivadores no suelen usar fertilizantes o pesticidas, y no tienen los recursos para irrigar cultivos secos.

“Esta es una región semiárida, donde llueve solo una parte del año. Algunos años, hay grandes sequías y la gente pasa hambre”, dijo Dick, y agregó que entre el 60 y el 90 por ciento de los senegaleses viven en pequeñas aldeas agrícolas. .

“La solución definitiva será cualquier cosa que esté disponible localmente, y encontrar estas respuestas y trabajar con los agricultores locales para considerar posibles técnicas agrícolas es de suma importancia”, dijo Dick.

Proporcionado por: La Universidad Estatal de Ohio


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