Agricultura Estados Unidos Silvicultura

Congelar árboles, encontrar respuestas


La ecologista Lindsey Rustad esculpe bosques de hielo. No es una escultora de oficio, pero en su último experimento de ecología, su equipo roció agua sobre una parte del bosque durante la parte más fría de la noche. En cuestión de horas, el agua se congeló en las ramas, simulando una tormenta de hielo.


Por Rossie Izlar


Rociado de árboles con agua para experimento de hielo en bosque
Engelamiento nocturno durante un experimento de tormenta de hielo en el Bosque Experimental Hubbard Brook, NH. Crédito de la foto Lindsey Rustad.

Rustad, un científico del Servicio Forestal del USDA, está preocupado por la evidencia que sugiere que el cambio climático traerá tormentas de hielo severas con mayor frecuencia. Rustad quiere saber cómo afectará esto a la salud de los bosques.

“Soy un maestro manipulador del bosque, pero este experimento, sin lugar a dudas, fue el más difícil”, dice Rustad.

Rustad ha estado manipulando los bosques durante décadas, probando los efectos del cambio climático en un entorno controlado. Ella acidifica los bosques y crea otras perturbaciones químicas para evaluar cómo deben cambiar los bosques resilientes. Pero aunque los científicos han estudiado los impactos de los incendios forestales y la lluvia ácida, nadie ha analizado detenidamente los impactos de las tormentas de hielo.

“Si vives en un lugar como Maine o New Hampshire, ves estos eventos casi todos los años”, dice Rustad. “Y cada cinco o diez años tenemos grandes”.

Las tormentas de hielo pueden causar estragos en las comunidades. Las extremidades congeladas, arrastradas hacia abajo por el peso del hielo, pueden desprenderse y caer sobre automóviles, casas y líneas eléctricas. Pero los científicos no están seguros de cómo las tormentas de hielo afectan la salud de los bosques a largo plazo.

“No es fácil estudiar las tormentas de hielo porque son difíciles de predecir”, explica Rustad. “No queríamos convertirnos en cazadores de tormentas, así que decidimos hacer el nuestro”.

Investigador midiendo la acumulación de hielo arbóreo en el bosque.
Wendy Leuenberger, ex estudiante graduada en SUNY-ESF, mide la acumulación de hielo después de una tormenta de hielo simulada en el Bosque Experimental Hubbard Brook, NH. Crédito de la foto Joe Klementovitch.

Rustad se asoció con científicos de todo Nueva Inglaterra y realizó el experimento en el Bosque Experimental Hubbard Brook del Servicio Forestal del USDA de 8,000 acres en las Montañas Blancas de New Hampshire. Usaron mangueras contra incendios para bombear agua de un arroyo cercano y rociaron agua en diferentes secciones del bosque. Cada sección era del tamaño de una cancha de baloncesto.

El equipo roció varias cantidades de agua para crear una formación de hielo ligera (cuarto de pulgada), una formación de hielo significativa (media pulgada) y una formación de hielo extrema (tres cuartos de pulgada).

El equipo comparará los bosques congelados con el área de bosque cercana, no perturbada. Compararán los indicadores de salud forestal: ciclo de nutrientes del suelo, recrecimiento forestal y vida silvestre. La investigación se unirá a un proyecto de décadas sobre cómo una severa tormenta de hielo en 1998 afectó el noreste de los Estados Unidos y Canadá.

El proyecto de investigación finalizará el próximo año, pero Rustad tiene algunos presentimientos sobre los resultados. Ella dice que una formación de hielo ligera puede ser buena para los bosques. Una tormenta de hielo ligera, con una capa de hielo de un cuarto de pulgada, puede adelgazar las ramas y dar paso a un nuevo crecimiento.

“Los árboles tienen una cierta cantidad de carbono almacenado”, dice ella. “Con una guinda, tienen suficientes reservas para volver a foliar y recuperarse”.

Sin embargo, los eventos severos de formación de hielo pueden ser devastadores para las reservas de carbono de un bosque. Los científicos del cambio climático pronostican que los eventos de hielo aumentarán en frecuencia.

Aplicación de agua para congelar en árboles en el experimento de hielo para medir el impacto de los bosques
Un técnico de tormenta de hielo ayuda con la formación de hielo nocturno durante un experimento de tormenta de hielo en el Bosque Experimental Hubbard Brook, NH. Crédito de la foto Joe Klementovitch.

Sin embargo, Rustad tiene esperanzas sobre los bosques y la capacidad de la ciencia para influir en las políticas. 

“Nuestros bosques son tremendamente resistentes”, afirma Rustad. “Crecí en los días de lluvia ácida. Así que los científicos emprendieron un par de décadas de investigación exhaustiva y aprobamos la Ley de Aire Limpio, y redujimos las emisiones de azufre en un 80% “.

El equipo que estudia las tormentas de hielo es interdisciplinario. Un grupo utilizará los datos para mejorar un modelo de predicción del clima mediante la incorporación de eventos extremos de hielo. Otro grupo estudiará las propiedades del suelo y otros indicadores de salud forestal. El equipo también incluyó las aportaciones de los grupos de servicios públicos, recreación y seguridad. Rustad también espera que la investigación sea útil para idear nuevas formas de advertir al público sobre eventos extremos.

Rustad presentó su investigación en curso en la reunión anual de octubre de la Sociedad Americana de Agronomía, Crop Science Society of America y Soil Science Society of America en Tampa, FL. La financiación para la investigación fue proporcionada por la Fundación Nacional de Ciencia.


Leer más


Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *