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Conocer mejor cómo el cambio climático amenaza a la agricultura

El futuro de la comida
Avery Cohn de la escuela Fletcher y un equipo de la Universidad de Brown se centraron en Mato Grosso, un estado de Brasil que suministra el 10 por ciento de la soja del mundo. Crédito: Scott Bauer / Servicio de Investigación Agrícola del USDA

El cambio climático esperado durante la próxima década puede hacer que la producción de alimentos en una región agrícola clave de Brasil disminuya hasta en un 13 por ciento, según una investigación de Avery Cohn, profesora asistente de política ambiental y de recursos en la Escuela Fletcher. 


por Heather Stephenson, Universidad de Tufts


La disminución refleja tanto las reducciones en el rendimiento de los cultivos (cuánto se produce por área cosechada) como cómo las malas cosechas y las decisiones de los agricultores juntas conducen a cultivar menos tierra y cultivar solo un cultivo en una temporada en lugar de dos.

Los cambios en la lluvia y la temperatura afectan no solo si los cultivos son abundantes en la cosecha (el rendimiento), sino también si viven tanto tiempo, dice Cohn. Debido a que la investigación anterior no ha tenido en cuenta las pérdidas de los cultivos que mueren antes de que se puedan cosechar, es posible que se hayan subestimado los efectos del cambio climático en el suministro de alimentos.

Cohn y un equipo de la Universidad de Brown se centraron en Mato Grosso, un estado de Brasil que suministra el 10 por ciento de la soja del mundo. Su investigación, publicada en la revista Nature Climate Change , sugiere que un aumento en la temperatura de 1 grado Celsius en Mato Grosso conducirá a una reducción del 9 al 13 por ciento en la producción de soja y maíz. La mayor parte de esa disminución se debería a la combinación de malas cosechas y las decisiones de los agricultores de sembrar menos cultivos, en lugar de rendimientos más bajos en los cultivos cosechados.

«Estamos bastante preocupados de que la producción de la región esté en peligro», dice Cohn.

Los investigadores encontraron que las condiciones cálidas y húmedas se asociaron con las mayores pérdidas y las condiciones frescas y secas con las mayores ganancias. Utilizaron datos satelitales de 2002 a 2010 para rastrear el uso de la tierra y compararon los cambios con los datos climáticos.

Los agricultores de Mato Grosso pueden plantar una segunda cosecha, que suele ser maíz, después de cosechar su principal cultivo comercial de soja. Para hacer esto con éxito, la primera cosecha debe plantarse a tiempo, pero un inicio tardío de la temporada de lluvias puede retrasarlo. Luego, la primera cosecha debe cosecharse y la segunda plantada en el apogeo de la temporada de lluvias. Si llueve demasiado, es difícil usar el equipo, lo que puede retrasar la cosecha de la primera cosecha o la siembra de la segunda, o ambas, dice Cohn.

Si la primera cosecha de la temporada no es en el momento oportuno, los agricultores pueden optar por no plantar una segunda cosecha, tal vez porque carecen de seguro de cosechas y temen pérdidas aún mayores. Comprender sus decisiones es un paso clave para ayudar a que la agricultura sea más resiliente frente al cambio climático.

«Desarrollar mejores variedades de cultivos no aborda todo el problema», dice Cohn. «Los agricultores pueden necesitar apoyo en la toma de decisiones a través de mejores pronósticos meteorológicos y orientación sobre mejores prácticas de gestión».

En su investigación actual, Cohn está investigando si una agricultura más diversificada, que implica plantar múltiples cultivos en una granja o mantener una mezcla de ganado y cultivos, es más resistente al cambio climático. Utiliza información satelital, datos climáticos e información sobre opciones de gestión para determinar si a algunos productores les está yendo mejor y por qué. Averiguar las respuestas a tales preguntas puede ayudar a orientar las políticas agrícolas y garantizar un suministro de alimentos más estable , lo cual es importante no solo para alimentar a la creciente población mundial, sino también para mantener una amplia estabilidad económica y política, dice Cohn.

«Cierta cantidad de cambio climático es inevitable», dice. «Entonces nos preguntamos, ¿qué tan vulnerable es el sistema agrícola y cuáles son los remedios?»



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