Agricultura Apicultura Estados Unidos

Construyendo una pradera y buscando abejas


Es temprano en la noche mientras sigo a los investigadores a su lugar de trabajo en Phillips Tract, al este de Urbana. 


por Diana Yates, Universidad de Illinois en Urbana-Champaign


Cuando llegamos allí, noto inmediatamente dos cosas: estamos parados en una vasta cuadrícula de parcelas de pradera con senderos cuidadosamente cortados entre ellos, y hay carpas, docenas de carpas del tamaño de una casa de muñecas.

La vegetación solo llega a la altura del muslo, los investigadores plantaron el sitio en 2018, pero obviamente es una pradera. Veo bálsamo de abeja, equinácea de cabeza gris, guisante de perdiz y otras plantas comunes de la pradera. Las carpas se colocan en ordenadas filas dentro de algunas de las parcelas.

La Universidad de Illinois, Urbana-Champaign es propietaria de esta tierra y la está utilizando como laboratorio al aire libre donde los investigadores y estudiantes pueden abordar cuestiones agrícolas o ecológicas. La profesora de entomología Alexandra Harmon-Threatt ha aprovechado la oportunidad. Ella es la fuerza impulsora detrás de esta cuadrícula cuidadosamente planificada.

Hace dos años, Harmon-Threatt construyó este laboratorio al aire libre plantando aquí más de 80 especies de praderas, la mayoría de ellas plantas con flores. Su misión es atraer abejas silvestres que anidan en el suelo. Ella está aquí para ver qué abejas aparecen y cómo les va. Pero eso no es todo lo que busca.

Harmon-Threatt y su equipo ingresan en abanico al sitio y se ponen a trabajar. Hay mucho que hacer antes de que se ponga el sol.

«Estas son parcelas de 20 por 20 metros, y hay 96», dice mientras caminamos por una de las filas. «Este es un experimento a gran escala para ver si podemos manipular el suelo para beneficiar a las abejas. Específicamente, queremos ver si podemos aumentar la anidación y disminuir la presencia de pesticidas».

Construyendo una pradera y buscando abejas
Harmon-Threatt encontró este espécimen en una de las trampas. Esta abeja pertenece al género Augochlorella. Crédito: Fred Zwicky

La mitad de sus 96 parcelas fueron tratadas con niveles de pesticidas neonicotinoides relevantes para la agricultura. Al trabajar con el profesor de recursos naturales y ciencias ambientales Anthony Yannarell, también está manipulando la diversidad de plantas, el contenido de carbono y la composición microbiana del suelo para ver cómo estos factores afectan la descomposición de los pesticidas y, en última instancia, la salud de las abejas.

«Los neonicotinoides son muy frecuentes en cualquier lugar donde se siembren maíz y soja», dice Harmon-Threatt. «Esto nos da la oportunidad de ver si podemos alterar su descomposición en el suelo».

Las carpas capturan a las abejas que anidan en el suelo cuando emergen de sus hogares subterráneos a la luz del día. Cada tienda canaliza a las abejas a una cámara sobre una tina de agua jabonosa. Las abejas eventualmente caen al agua, lo que facilita su recolección. Harmon-Threatt lleva los insectos al laboratorio para su identificación, estudios genómicos y otras pruebas.

Hasta ahora, el equipo no encuentra mucho. Este es el segundo despliegue de las carpas esta temporada, y hasta ahora solo han encontrado 12 abejas que anidan en el suelo, de las 80 carpas colocadas en dos lugares en noches diferentes. Probablemente esto se deba a que la pradera aún es bastante joven y las abejas apenas se están estableciendo.

«Las abejas que encontramos tienden a ser cosas de la familia Halictidae», dice Harmon-Threatt. «Eso incluye cosas como Lasioglossum. Ese es el género. Y a veces tenemos Augochlorella. Esas últimas son de color verde brillante y realmente hermosas».

El equipo también ha encontrado a Andrena, o abejas mineras, que pertenecen a una familia diferente, dijo.

Construyendo una pradera y buscando abejas
El equipo recuperó una abeja que anida en el suelo para su posterior identificación. Crédito: Fred Zwicky

Estos insectos son más pequeños que las abejas melíferas y tienen un estilo de vida diferente. Los que interesan a Harmon-Threatt excavan en el suelo para hacer sus nidos. La mayoría abastece a sus crías con una masa de polen y néctar dentro de una celda impermeable.

Los estudios de abejas silvestres a menudo se centran en cómo contribuyen a la polinización. Existe evidencia de que estos pequeños insectos juegan un papel importante en la polinización de plantas silvestres e incluso cultivos. Pero Harmon-Threatt quiere saber más sobre las abejas que sobre las flores que polinizan.

«Para la mayoría de las especies, tenemos muy pocos datos sobre sus hábitos de anidación», me dice. «Hay algunos indicios de que les gusta anidar en terrenos desnudos con una cierta cantidad de humedad, pero realmente no sabemos por qué eligen algunos lugares de anidación sobre otros».

Si bien los estudios son escasos y la mayoría se enfoca en la disminución de las abejas melíferas, la evidencia sugiere que las abejas nativas también están sufriendo fuertes disminuciones de población, dice Harmon-Threatt.

«Si queremos traer de vuelta a las abejas, tenemos que averiguar exactamente qué es lo que necesitan y qué les duele realmente», dice. Restaurar las praderas puede no ser suficiente, o la forma en que está estructurada puede marcar una gran diferencia en cuánto ayuda a las abejas.

«La pieza de anidación nos permite saber si solo estamos haciendo bonitos paisajes o si estamos construyendo los hogares duraderos de las abejas», dice. «Por eso es que hago esto. Porque si realmente queremos conservar a los polinizadores, tenemos que hacerlo durar. Y anidar es la clave para eso».


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