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Convertir los desperdicios de comida en alimentos para animales podría eliminar una gran parte de las emisiones del ganado


El uso de residuos de plantas y productos lácteos europeos como alternativa a la alimentación animal a base de soja podría producir una gran caída en las emisiones agrícolas y prevenir la deforestación.


por Steve Gillman, de la revista Horizon , Horizon: la revista de investigación e innovación de la UE


Según las Naciones Unidas, cada año se desperdicia alrededor de un tercio de todos los alimentos producidos para el consumo humano. Eso equivale a 1.300 millones de toneladas de alimentos por el desagüe y enormes cantidades de emisiones de gases de efecto invernadero evitables.

«La pérdida y el desperdicio de alimentos también representan un gran despilfarro de recursos que incluye agua, tierra, energía, trabajo y capital», dijo la profesora Montse Jorba Rafart, experta en tecnologías agroalimentarias de Leitat, un centro tecnológico español.

En cambio, este desperdicio podría convertirse en una solución sostenible para otro sector agrícola con muchos recursos: la alimentación animal .

La profesora Jorba coordinó el proyecto NOSHAN en el que investigadores de siete países europeos investigaron la conversión de desechos de frutas, vegetales, cereales y lácteos en alimentos para cerdos y aves. Encontraron que las fuentes de residuos más ricas en nutrientes provienen de la producción de calabazas, colza, queso y yogur, cebada, champiñones y aceitunas.

Esto podría eliminar una parte del impacto ambiental del ganado, amigable con el clima. Actualmente, un tercio del total de las tierras agrícolas se utiliza para cultivar alimentos para animales, mientras que la producción, el procesamiento y el transporte de estos piensos contribuyen a aproximadamente el 45% de las emisiones del sector.

El profesor Jorba dice que sustituir una porción de la alimentación de pollo existente por su producto a base de desperdicios de alimentos podría ayudar a reducir la huella de carbono de la carne.

«Por cada kilogramo de alimento para pollos (pollo), las emisiones de dióxido de carbono se reducen en 300 gramos con una dieta mixta NOSHAN al 10%», dijo el profesor Jorba. «Suponiendo que el 10% de la alimentación total de pollos de engorde pueda cambiarse al 10% de la mezcla NOSHAN, esto significa una evitación total de 6.2 millones de toneladas de emisiones de CO2 a la atmósfera cada año».

Los socios comerciales de NOSHAN actualmente buscan convertir su investigación en un producto y esperan comercializarlo en dos o tres años.

También se podría esperar un gran ahorro de CO2 con su alimento para cerdos, mientras que el ganado bovino, ovino y caprino es una vía que los investigadores podrían explorar en el futuro.

Si un enfoque similar se expandiera al sector ganadero mundial, el profesor Jorba estima una reducción de la transformación de las tierras naturales en un 30% y la ocupación de las tierras agrícolas en un 12%, lo que protegería los sumideros de carbono y evitaría las emisiones de gases de efecto invernadero de la agricultura intensiva adicional.

Deforestación

Muchos agricultores europeos dependen de la importación de alimentos para animales a base de soja, pero estos productos a menudo contribuyen a la deforestación en lugares como el Amazonas en Brasil y el Chaco en Argentina .

Aunque los productos de NOSHAN no pueden reemplazar completamente este alimento para animales, aún pueden aliviar la presión del alimento a base de soya y disminuir los impactos ambientales del sector. La operación también es más eficiente en energía que la producción de alimento convencional, lo que significa otro recorte en la huella de carbono del ganado.

Al reemplazar parcialmente los alimentos de fuentes frescas como la soya con los productos de NOSHAN, se puede reducir el impacto ambiental de los alimentos para animales. Crédito: NOSHAN

«Al reducir la cantidad de materias primas, como la soja, utilizada para las dietas de lechones y pollos de engorde, NOSHAN disminuye la dependencia de la soja en la industria europea de alimentos», dijo el profesor Jorba. «La obtención de ingredientes de alimentos a partir de fuentes naturales (residuos) también podría reducir el costo de los alimentos (para los agricultores)».

Junto con la alimentación animal, muchos agricultores europeos dependen de los fertilizantes importados para garantizar que sus tierras tengan las condiciones adecuadas de suelo para cultivar de manera productiva. Sin embargo, estos productos provienen de fuentes insostenibles con su propio conjunto de impactos ambientales.

Para producir fertilizantes sintéticos o hechos en fábrica, se requiere una gran cantidad de combustible fósil. Los fertilizantes minerales, como el fosfato, provienen de grandes operaciones mineras en Marruecos y China donde, según el profesor Siegfried Vlaeminck, un ingeniero ambiental de la Universidad de Gante en Bélgica, los suministros se están agotando.

«En 50 a 100 años podemos agotarnos el fosfato de fácil acceso», dijo. «No obstante, el fósforo es insustituible como un elemento fertilizante para sostener los rendimientos del crecimiento de los cultivos».

No explotado

Si no se encuentra una alternativa, estas industrias de uso intensivo de energía podrían iniciar nuevas minas en otros lugares y difundir su impacto ambiental en otras regiones. También significa que la ganadería de la UE sigue dependiendo de los recursos limitados, pero hay una solución en gran medida sin explotar mucho más cerca de casa, y en abundancia.

«Tenemos grandes cantidades de desechos animales en Europa, debido al hecho de que tenemos una gran cantidad de ganadería intensiva», dijo el profesor Vlaeminck, quien también fue coordinador de ManureEcoMine, un proyecto que apunta a refinar el estiércol animal rico en nutrientes. En abonos verdes.

El proyecto estimó que los cerdos y las vacas europeas producen 1,27 mil millones de toneladas de estiércol por año, suficiente para llenar más de 500 000 piscinas de tamaño olímpico. Actualmente, este estiércol se pulveriza de manera ineficiente en tierras de cultivo o se somete a un proceso de bajo grado, los cuales tienen impactos ambientales negativos.

En cambio, ManureEcoMine creó una biorrefinería que procesa estiércol de diferentes animales, extrae nutrientes clave y los convierte en fertilizantes verdes. Estos pueden ser hechos a medida para diferentes fincas dependiendo de las necesidades de un cultivo o del suelo.

Los investigadores ahora están buscando fondos para ampliar el enfoque, pero el profesor Vlaeminck dice que los agricultores dependen demasiado de los fertilizantes sintéticos y que «deben estar convencidos de cambiar» a alternativas más sostenibles.

Para ayudar a dominarlos, el proyecto estimó que al cambiar a fertilizante verde, los agricultores europeos podrían recortar 4.500 millones de euros de la factura anual actual de 15.500 millones de euros para fertilizantes sintéticos.

El enfoque de ManureEcoMine también redireccionaría este efectivo a las economías locales.

Aún así, este modelo de negocios se basa en un sistema ganadero intensivo, que a su vez tiene impactos ambientales significativos, pero a menos que o hasta que todos dejen de comer carne, el sector necesita innovación sostenible.

«Necesitamos encontrar una solución para la gran cantidad de estiércol de hoy. Si nos tomamos en serio el hecho de aprovechar la sostenibilidad a gran escala, el estiércol es definitivamente uno de los puntos críticos con los que trabajar», dijo el profesor Vlaeminck.


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