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Crecimiento más rápido, crecimiento más fuerte: Cultivos de mejoramiento rápido para alimentar el futuro


Los agricultores y los fitomejoradores están en una carrera contra el tiempo. La población mundial está creciendo rápidamente, requiriendo cada vez más alimentos, pero la cantidad de tierra cultivable es limitada.



Las temperaturas más cálidas han extendido las temporadas de crecimiento en algunas áreas, y han traído sequías y plagas a otras.

«Nos enfrentamos a un gran desafío en términos de alimentar al mundo», dijo Lee Hickey, un genetista de plantas en la Universidad de Queensland en Australia. «Si miras las estadísticas, tendremos alrededor de 10 mil millones en el planeta para 2050 y necesitaremos entre un 60 y un 80 por ciento más de alimentos para alimentar a todos». Es un desafío aún mayor ante el cambio climático y las enfermedades que afectan a nuestros cultivos que también están evolucionando rápidamente «. Pero el fitomejoramiento es un proceso lento. El desarrollo de nuevos tipos de cultivos (mayor rendimiento, más nutritivos, resistentes a las sequías y las enfermedades) puede llevar una década o más utilizando las técnicas tradicionales de reproducción. Así que los fitomejoradores están trabajando en acelerar el ritmo.

El equipo del Dr. Hickey ha estado trabajando en la «reproducción rápida», controlando estrictamente la luz y la temperatura para enviar el crecimiento de la planta a la sobreestimulación. Esto permite a los investigadores cosechar semillas y comenzar a cultivar la próxima generación de cultivos antes. Su técnica se inspiró en la investigación de la NASA sobre cómo cultivar alimentos en estaciones espaciales. Engañan a los cultivos para que florezcan temprano al encender las luces LED azul y roja durante 22 horas al día y mantener las temperaturas entre 62 y 72 grados Fahrenheit. En noviembre pasado, en un artículo en Nature, demostraron que pueden crecer hasta seis generaciones de trigo, cebada, garbanzos y canola en un año, mientras que los métodos tradicionales solo producirían uno o dos. En Nature Biotechnology, el Dr. Hickey y su equipo destacan el potencial de la mejora de la velocidad, así como otras técnicas que pueden ayudar a mejorar la seguridad alimentaria. Según los investigadores, combinar la mejora de la velocidad con otras tecnologías de vanguardia, como la edición de genes, es la mejor manera de crear una tubería de nuevos cultivos.

«Es importante asegurarse de que esto también beneficie a los agricultores de los países en desarrollo», dijo la Dra. Hickey. La mayoría de la reproducción de velocidad se puede configurar con una habilidad mínima, y, en países donde la electricidad y otros recursos pueden faltar, se puede hacer usando paneles solares para emitir LED de bajo costo. La reproducción rápida también se puede combinar con la edición de genes y la predicción genómica. «Una sola tecnología no va a resolver nuestros problemas», dijo el Dr. Hickey. «Vamos a necesitar todas las herramientas en el cobertizo».


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