Agricultura Estados Unidos pesticidas, plaguicidas, insecticidas y herbicidas

¿Cuáles son los usos generales de los plaguicidas?

El trigo de color claro de la izquierda está infectado con una enfermedad que reducirá el rendimiento.
El trigo más ligero de la izquierda está «blanqueado» por una infección de Magnaporthe oryzae Triticum. Esta enfermedad, llamada «explosión del trigo» se ha convertido en una gran amenaza para la producción de trigo. Los picos infectados por la explosión producirán granos pequeños y arrugados. Crédito: Giovana Cruppe

Durante siglos, los agricultores, y sus cultivos, estuvieron indefensos contra las enfermedades. Las plagas de insectos pueden arruinar una cosecha en días. Lo mismo ocurre con enfermedades como el «óxido» y el «moho». 


ALIMENTOS SOSTENIBLES

por Timothy Durham, Ferrum College


Las malezas pueden competir con los cultivos y robar nutrientes vitales del suelo. También dan sombra a la luz solar, matando de hambre a los cultivos de azúcares de la fotosíntesis. Todas estas amenazas reducen los rendimientos, la calidad de los cultivos y perjudican la rentabilidad.

Cualquiera sea el culpable, los agrónomos han desarrollado formas de ayudar a los agricultores a defenderse. A veces, la respuesta es utilizar mejores semillas. Las prácticas agrícolas como la rotación de cultivos ayudan a controlar plagas y enfermedades. Un espaciado más estrecho entre hileras puede hacer que los cultivos sean más competitivos con las malezas.

Pero al igual que los humanos necesitamos antibióticos cuando tenemos faringitis estreptocócica, algunos cultivos necesitan ayuda química en forma de pesticidas.

«Plaguicida» es un término químico muy general. Hay varias categorías:

  • Los insecticidas combaten las plagas de insectos
  • Los herbicidas combaten las malas hierbas
  • Los bactericidas combaten las enfermedades bacterianas
  • Los fungicidas combaten las enfermedades causadas por hongos

Cada tipo de pesticida está diseñado para un objetivo diferente. Cuando se usan correctamente, los pesticidas ahorran tiempo, combustible y dinero. Por ejemplo, se ha estimado que si dejamos de usar herbicidas, todos en los EE. UU. Tendrían que tomar una siesta de sus trabajos habituales. El Centro Nacional de Política Agrícola y Alimentaria calcula que para mantener el nivel actual de rendimiento de los cultivos (para alimentar a la población mundial), cada estadounidense tendría que hacer un deshierbe agotador durante una semana consecutiva 1 . La mayoría de la gente probablemente no quiera renunciar a sus vacaciones para unirse al “cuerpo de desmalezado”. Y eso es realmente unidimensional: no tiene en cuenta las enfermedades causadas por hongos y bacterias, o las plagas de insectos que mordisquean.

Dibujo de trabajador decidiendo sobre vacaciones o deshierbe
¿Vacaciones o escarda en una granja? Todos los adultos estadounidenses necesitarían tomarse una semana de vacaciones para desmalezar en una granja sin el uso de herbicidas para mantener los rendimientos de los cultivos actuales. Crédito: Personal de ASA / CSSA

A pesar de esto, los pesticidas tienen mala reputación. ¿Por qué no simplemente arrancar los insectos con las manos, quitar las plantas enfermas o arrancar las malas hierbas? En una pequeña parcela de jardín, eso no es un problema. Pero en las granjas grandes, la extracción manual no es una opción práctica ni asequible.

Hay otro problema si dejamos de usar pesticidas. Tendríamos que utilizar más tierra para producir la misma cantidad de alimentos. Por ejemplo, si nuestros rendimientos se reducen a la mitad debido a las plagas, se requeriría el doble de tierra para producir la misma cantidad de cultivos. El problema es que la tierra es escasa. O es demasiado montañoso y no es adecuado para la agricultura, o ya ha sido pavimentado y desarrollado como ciudad. Y no podemos usar áreas como las selvas tropicales, porque son una parte importante del ecosistema de la Tierra.

Cuando se usan correctamente, los plaguicidas también son seguros para la salud humana y el medio ambiente. Un agricultor generalmente compra pesticidas en jarras de 2.5 galones. Uno pensaría que pasaría por eso bastante rápido. No siempre, porque las tasas de uso son realmente bajas. A veces onzas por acre. Tome Roundup, un herbicida muy común. Un agricultor agregará 22 fl. onz. de Roundup (aproximadamente lo mismo que una bebida embotellada) a un tanque de rociado y agregue tal vez 40 galones de agua. Ese Roundup ahora está realmente diluido, pero es suficiente para eliminar 1 acre de malezas y no tener efectos persistentes en el medio ambiente o la salud humana. Uno, porque se descompone rápidamente, y dos, porque hay muy poco Roundup real esparcido en un área tan grande.

Gusano de la raíz del maíz adulto en hojas de maíz.
El gusano de la raíz del maíz occidental puede ser una plaga perjudicial para los cultivos de maíz en el medio oeste. Las larvas pueden ser problemáticas para el maíz joven al alimentarse de las raíces de la planta. Los escarabajos adultos a menudo son un problema durante la polinización debido a su tendencia a cortar las sedas. Crédito: Hannah Meyer

Luego están los cultivos Roundup Ready. Un agricultor puede plantar maíz, algodón o soja biotecnológicos que tienen la capacidad de descomponer el Roundup, una sustancia química que normalmente mataría el cultivo. Pero no en este caso. El agricultor puede hacer una sola pasada de rociado sobre el campo, quemando las malezas, preservando los cultivos y minimizando la erosión del suelo.

Cualquiera que sea el método de administración, los plaguicidas tienen un historial seguro y eficaz cuando se utilizan correctamente. Y los pesticidas son solo una opción en una caja de herramientas de manejo de plagas en la que los agricultores pueden confiar. Si está usando pesticidas en el jardín de su casa, ¡siempre lea las instrucciones! Los agricultores y agrónomos son profesionales capacitados. Su uso también impacta el medio ambiente.

Entonces, ¿por qué pesticidas? Son productos químicos que se utilizan en dosis bajas para tratar patógenos, plagas o malezas. Los antibióticos, e incluso la medicación contra el gusano del corazón de su perro, son pesticidas. Las plantas también se enferman. Cualquier cosa que afecte la salud de los cultivos afecta la asequibilidad y la nutrición de nuestro suministro de alimentos. Los pesticidas son una herramienta importante para mantener el rendimiento de los cultivos, alimentar al mundo y mantener sostenible nuestro suministro de alimentos.

  1. Gianessi, L. y S. Sankula. 2003. El valor de los herbicidas en la producción agrícola de EE . UU . Centro Nacional de Política Agrícola y Alimentaria. Disponible en linea


Este ciclo especial reproducido por Mundo Agropecuario es patrocinado y escrito por miembros de la  Sociedad Estadounidense de Agronomía  y  Ciencia de los Cultivos de América . Sus miembros son investigadores y profesionales capacitados y certificados en las áreas de crecimiento del suministro de alimentos en el mundo. Trabajan en universidades, centros de investigación gubernamentales y empresas privadas en los Estados Unidos y el mundo.



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