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Cuando la plantación de árboles daña los ecosistemas

Cuando la plantación de árboles daña los ecosistemas
Las jirafas prefieren el espacio abierto y los árboles dispersos de la sabana africana. Crédito: Volodymyr Burdiak / Shutterstock

La plantación de árboles se ha promovido ampliamente como una solución al cambio climático, porque las plantas absorben los gases que calientan el clima de la atmósfera de la Tierra a medida que crecen. 


por Kate Parr y Caroline Lehmann


Los líderes mundiales ya se han comprometido a restaurar 350 millones de hectáreas de bosque para 2030 y un informe reciente sugirió que reforestar mil millones de hectáreas de tierra podría almacenar 205 gigatoneladas de carbono, dos tercios de todo el carbono liberado a la atmósfera desde la Revolución Industrial.

Muchos de esos árboles podrían plantarse en biomas herbáceos tropicales según el informe. Estas son las sabanas y pastizales que cubren grandes extensiones del globo y tienen una capa de suelo herboso y una cubierta arbórea variable. Como los bosques, estos ecosistemas juegan un papel importante en el balance global de carbono. Los estudios han estimado que los pastizales almacenan hasta el 30% del carbono del mundo que está atrapado en el suelo. Cubriendo el 20% de la superficie terrestre de la Tierra , contienen enormes reservas de biodiversidad , comparables en áreas a los bosques tropicales . Estos son los paisajes con leones, elefantes y grandes manadas de ñus.

Las sabanas y los pastizales albergan a casi mil millones de personas, muchas de las cuales crían ganado y cultivan. Los biomas de pastos tropicales fueron la cuna de la humanidad, donde los humanos modernos evolucionaron por primera vez, y es donde se originaron importantes cultivos alimentarios como el mijo y el sorgo, que millones consumen hoy. Y, sin embargo, entre las amenazas habituales del cambio climático y la pérdida del hábitat de la vida silvestre, estos ecosistemas enfrentan una nueva amenaza: la plantación de árboles .

Puede parecer una buena idea, pero plantar árboles aquí sería perjudicial. A diferencia de los bosques, los ecosistemas en los trópicos que están dominados por la hierba pueden degradarse no solo al perder árboles, sino también al ganarlos.

Cuando la plantación de árboles daña los ecosistemas
Gorongosa, Mozambique. El hábitat aquí es abierto, bien iluminado y con pocos árboles. Crédito: Caroline Lehmann, autor proporcionado

Donde más árboles no es la respuesta

El aumento de la cobertura de árboles en la sabana y los pastizales puede significar que las especies de plantas y animales que prefieren ambientes abiertos y bien iluminados sean expulsadas. Los estudios de Sudáfrica , Australia y Brasil indican que la biodiversidad única se pierde a medida que aumenta la cobertura de árboles.

Esto se debe a que agregar árboles puede alterar el funcionamiento de estos ecosistemas herbáceos. Más árboles significa que los incendios son menos probables, pero los incendios regulares eliminan la vegetación que da sombra a las plantas de la capa del suelo. No solo los herbívoros como la cebra y el antílope que se alimentan de pasto tienen menos para comer, sino que más árboles también pueden aumentar su riesgo de ser devorados ya que los depredadores tienen más cobertura .

Más árboles también pueden reducir la cantidad de agua en arroyos y ríos. Como resultado de que los humanos suprimieron los incendios forestales en las sabanas brasileñas, la cobertura de árboles aumentó y la cantidad de lluvia que llegaba al suelo se redujo . Un estudio encontró que en los pastizales, matorrales y tierras de cultivo de todo el mundo donde se crearon los bosques, los arroyos se redujeron en un 52% y el 13% de todos los arroyos se secaron por completo durante al menos un año.

Cuando la plantación de árboles daña los ecosistemas
Un mosaico de pastizales y bosques en Gabón. Crédito: Kate Parr, autor proporcionado

Los ecosistemas de pastos en los trópicos proporcionan agua superficial para que las personas beban y pastan para su ganado, sin mencionar combustible, alimentos, materiales de construcción y plantas medicinales. La plantación de árboles aquí podría dañar el sustento de millones.

La pérdida de ecosistemas herbáceos antiguos a causa de los bosques tampoco será necesariamente un beneficio neto para el clima. Los paisajes cubiertos por bosques tienden a ser de color más oscuro que la sabana y los pastizales , lo que podría significar que también absorben más calor . A medida que la sequía y los incendios forestales se vuelven más frecuentes, los pastizales pueden ser un sumidero de carbono más confiable que los bosques .

Redefinir los bosques

¿Cómo hemos llegado al punto en que las sabanas y praderas tropicales únicas del mundo se consideran aptas para la «restauración» total como bosques?

Cuando la plantación de árboles daña los ecosistemas
Un aloe en flor en los pastizales de Madagascar. Crédito: Caroline Lehmann, autor proporcionado

La raíz del problema es que estos ecosistemas herbáceos son fundamentalmente incomprendidos. La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación define como bosque cualquier área de media hectárea con más del 10% de cobertura arbórea . Esto supone que los paisajes como una sabana africana están degradados porque tienen menos árboles y, por lo tanto, necesitan ser reforestados. La capa del suelo herboso alberga una gama única de especies, pero la suposición de que los bosques son más importantes amenaza los ecosistemas herbáceos en los trópicos y más allá, incluso en Madagascar, India y Brasil.

El «bosque» debería redefinirse para garantizar que las sabanas y los pastizales sean reconocidos como sistemas importantes por derecho propio, con sus propios beneficios irremplazables para las personas y otras especies. Es esencial que la gente sepa cómo se ve la degradación en ecosistemas abiertos, iluminados por el sol y con menos árboles, para restaurar los ecosistemas que en realidad están degradados con más sensibilidad.

Los llamamientos a programas globales de plantación de árboles para enfriar el clima necesitan pensar detenidamente sobre las implicaciones reales para todos los ecosistemas de la Tierra. Los árboles adecuados deben plantarse en los lugares adecuados. De lo contrario, corremos el riesgo de una situación en la que perdemos la sabana por los árboles, y estos antiguos ecosistemas herbáceos se pierden para siempre.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .


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