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Cuando la sequía amenaza los cultivos: el papel de la NASA en las advertencias de hambruna


Las imágenes satelitales de la NASA y los pronósticos de modelos regularmente ayudan a las agencias agrícolas y de ayuda a monitorear el rendimiento de los cultivos en todo el mundo y prepararse para la escasez de alimentos.


por Maria-José Viñas, Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA


«En la década de 1970, Estados Unidos se dio cuenta de que los impactos de la sequía en la agricultura mundial estaban afectando severamente las decisiones comerciales y de ayuda alimentaria, mientras que la información basada en el terreno y el pronóstico de la sequía eran muy limitados», dijo Brad Doorn, gerente del programa de recursos hídricos en la División de Ciencias de la Tierra de la NASA. Cuartel general, Washington. «Las observaciones de la Tierra desde el espacio proporcionan la información persistente y global necesaria para detectar las condiciones de precipitación, temperatura, humedad del suelo y vegetación que nos dan una imagen más completa de las condiciones que conducen a la sequía, así como sus impactos».

Una de las áreas del planeta que la NASA y sus agencias asociadas han estado vigilando de cerca es el sur de África, que ha experimentado un año de extremos. Las condiciones excesivamente secas se desarrollaron en partes de la región alrededor del inicio de la temporada de cultivos de maíz 2018-2019 en octubre y persisten hasta hoy, lo que pone a millones de personas en riesgo de hambruna. Países como Namibia, Zimbabwe y Angola se enfrentan a algunas de las peores sequías registradas. Para empeorar las cosas, dos ciclones tropicales azotaron áreas de Mozambique y las regiones circundantes en marzo y abril, causando inundaciones y altos niveles de pérdida de cultivos en la región afectada.

La sequía está vinculada a El Niño, un patrón climático vinculado con el calentamiento persistente en el Pacífico tropical central y oriental, que se espera que dure hasta fines de 2019. El Niño trae altas temperaturas y una escasez de lluvias en el sur de África. Cuando persiste la escasez de precipitaciones, se convierten en déficits en la humedad del suelo , lo que puede diezmar los cultivos de secano, el tipo más predominante en el sur de África, donde se riega menos del 10% de la tierra cultivable.

Cada uno de los pasos que conducen a la sequía agrícola se puede ver desde el espacio. A medida que se desarrollan las condiciones de sequía, los modelos de computadora de la NASA que usan mediciones satelitales proporcionan una perspectiva para los próximos meses.

Medición de humedad

Un equipo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, ha desarrollado un sistema de asimilación de datos que toma observaciones del satélite Soap Moisture Active Passive (SMAP) de la NASA y las ingiere en el sistema de pronóstico de cultivos del Servicio Agrícola Extranjero (FAS) del Departamento de Agricultura de los EE. UU. , que utiliza la agencia para controlar las sequías e inundaciones regionales y pronosticar el rendimiento de los cultivos. SMAP, lanzado en 2015, mide el contenido de agua de los suelos y puede dar una primera advertencia sobre el estrés de los cultivos.

«Los analistas de cultivos de FAS utilizan la información mejorada de humedad del suelo que les proporcionamos para predecir el impacto de la sequía en el crecimiento de los cultivos y estimar el rendimiento esperado al final de la temporada. Los pronósticos de rendimiento de los cultivos se actualizan mensualmente y se presentan en relación con el rendimiento del año pasado y del mes pasado estimaciones «, dijo Iliana Mladenova, científica investigadora de Goddard.


Las imágenes de satélite de la NASA y los pronósticos del modelo juegan un papel importante en el monitoreo del rendimiento de los cultivos en todo el mundo y en la preparación para la escasez de alimentos. La visión de la NASA desde el espacio ayuda a las agencias gubernamentales a pronosticar la inseguridad alimentaria, como durante la sequía en el sur de África en 2018. Crédito: NASA / Katy Mersmann


El modelo de humedad del suelo del USDA FAS también incorpora observaciones de precipitación y temperatura para derivar la humedad del suelo. Pero hay áreas del mundo donde los pluviómetros son escasos o no se mantienen adecuadamente, como el sur de África. Las mediciones satelitales directas de la humedad del suelo en estos lugares pueden usarse para corregir el modelo de errores de precipitación y mejorar las estimaciones del modelo del contenido de agua del suelo en la superficie y la zona de la raíz, la región del suelo de donde las plantas extraen agua.

El Programa de Ciencias Aplicadas de la NASA ha colaborado con FAS desde 2005. En aquel entonces, las mediciones de humedad del suelo provenían de la misión satelital del Radiómetro de Escaneo Avanzado de Microondas (AMSR-E) de la NASA. Mladenova espera eventualmente poder combinar las mediciones de diferentes misiones satelitales en una especie de «almanaque de humedad del suelo».

Advertencias Tempranas de Hambruna

La NASA también forma parte de un esfuerzo interinstitucional financiado por la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID) que proporciona alertas tempranas y análisis sobre casos de inseguridad alimentaria aguda en todo el mundo. La NASA contribuye a la Red del Sistema de Alerta Temprana de Hambruna (FEWS NET), ejecutando modelos de pronóstico estacionales para predecir la evolución de la temperatura y la precipitación, así como otras variables hidrológicas, con hasta medio año de anticipación.

«La misión de FEWS NET es informar a los EE. UU. A dónde podríamos enviar ayuda», dijo Christa Peters-Lidard, hidróloga y subdirectora de Hidrosfera, Biosfera y Geofísica en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. «Si un país se encuentra en una situación en la que no puede mitigar la sequía porque no tiene la capacidad de regar o acceder a mercados de alimentos alternativos, es allí donde Estados Unidos y nuestros socios en todo el mundo tienen que tomar decisiones sobre si enviar ayuda «.

La NASA ha estado involucrada en FEWS NET desde su lanzamiento, en 1985. Esta colaboración de larga data ha evolucionado de una enfocada principalmente en la detección remota de las condiciones de la vegetación a una que aprovecha el Sistema de Información Terrestre de la NASA, un marco de software que integra satélites y terrestres. observaciones con modelos.

Los esfuerzos de la NASA para monitorear la sequía agrícola solo serán más importantes en el futuro, y se espera que las sequías sean más frecuentes e intensas a medida que el clima se calienta.

«Hay mucha incertidumbre acerca de lo que depara el futuro para el sur de África con respecto a la lluvia, pero hay evidencia observacional de que la temperatura del aire está aumentando en toda la región», dijo Amy McNally, investigadora de Goddard y de la Universidad de Maryland en College. Park, Maryland. «Las temperaturas más altas están asociadas con una mayor aridez, lo que significa una mayor evaporación de los embalses y suelos más secos».


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