Agricultura Botánica y Genética Estados Unidos

Cuando las plantas invasoras echan raíces, los animales nativos pagan el precio


Imagine una nueva raza de piratas no solo capaces de navegar en alta mar, sino también de explotar casi cualquier medio de transporte sin detección. Y las ambiciones de estos invasores tienen poco que ver con acumular tesoros y todo lo relacionado con el secuestro de ecosistemas.


por Amy Painter, Virginia Tech


Las especies invasoras de hoy son tan tenaces y resistentes como los piratas de antaño, y cuando estos saqueadores pisan nuevos lugares en todo el mundo, saben cómo sentirse como en casa. Como resultado, el hogar nunca será el mismo para muchos residentes nativos.

Los investigadores de Virginia Tech han descubierto que cuando las plantas invasoras echan raíces, los animales nativos pagan el precio.

Jacob Barney, profesor asociado en la Facultad de Agricultura y Ciencias de la Vida de la Facultad de Ciencias Vegetales y Ambientales, la investigadora graduada Becky Fletcher y un equipo de otros cinco estudiantes de doctorado realizaron la primera revisión metaanalítica exhaustiva que examinó los impactos ecológicos de las invasivas. las plantas explorando cómo los animales, indígenas y exóticos, responden a estas plantas no nativas. Su estudio, que tuvo lugar durante un período de dos años, se publica en la revista Global Change Biology .

«Los estudios individuales son específicos del sistema, pero queríamos buscar puntos en común sobre cómo los animales responden a las especies invasoras. Nuestros hallazgos sugieren que los impactos de las plantas invasoras son mucho peores de lo que pensábamos», dijo Barney. «La capacidad de los animales exóticos para sobrevivir en plantas invasoras junto con la reducción de animales nativos es casi el peor de los casos».

Los hallazgos del equipo subrayan el impacto negativo de las especies de plantas invasoras en las poblaciones de animales nativos, poblaciones que incluyen gusanos, aves y una gran cantidad de mamíferos y otros vertebrados, todos los cuales cumplen una multitud de funciones importantes del ecosistema en una gama de niveles tróficos. Solo los moluscos y los artrópodos no se vieron afectados.

«Teníamos razones para creer que los animales nativos y exóticos pueden responder de manera diferente a las plantas invasoras», dijo Fletcher, una nativa de Kansas City que está completando su doctorado en ecología de plantas invasoras, y autora principal del artículo. «Presumimos que las plantas exóticas pueden aumentar la abundancia de animales exóticos al tiempo que reducen la abundancia de animales nativos».

Resulta que las plantas invasoras no tuvieron impacto en la abundancia de animales exóticos. Las plantas no facilitan animales exóticos , ni los dañan. En esencia, la flora no nativa proporciona suficiente alimento y otros beneficios para mantener, si no para ampliar, las poblaciones de animales no nativos. Por otro lado, los animales nativos están disminuyendo a medida que las plantas invasoras se afianzan en sus hábitats.

«Las especies invasoras son uno de los cinco impulsores del cambio global. Así como los fenómenos inducidos por los humanos, como la alteración del uso de la tierra, el cambio climático y las enfermedades, están remodelando nuestros ecosistemas, lo mismo es cierto para las plantas y animales invasores». dijo Barney, quien también es miembro del Instituto de Ciencias de la Vida Fralin y afiliado del Centro de Cambio Global. «Nuestro mundo será testigo de aún más invasiones con el tiempo. Por lo tanto, debemos comprender el cuerpo de la investigación porque impulsará los esfuerzos de conservación».

Como resultado de la actividad humana, las especies invasoras de plantas y animales ahora rodean el planeta, colonizando los ambientes terrestres, acuáticos y marinos, y cubriendo cada océano y continente. Además de su capacidad para desplazar plantas y animales nativos, las especies invasoras reducen el hábitat de la vida silvestre y alteran los procesos naturales. Estos daños ambientales a menudo se amplifican por los impactos en cascada sobre otras especies y sistemas asociados, incluida la deforestación, la escorrentía de aguas pluviales, la reducción de las aguas subterráneas, el mayor riesgo de incendios forestales y la introducción de agentes patógenos. Tales pérdidas radicales también cosechan graves repercusiones económicas. Si bien los insectos invasores le cuestan a la industria agrícola $ 13 mil millones en cultivos anualmente, colectivamente, las especies invasoras (plantas, animales y enfermedades) causan daños estimados en $ 120 mil millones cada año solo en los Estados Unidos.

El peor de los casos que algunos investigadores temen es el colapso de la invasión, que plantea la hipótesis de que una vez que una especie exótica (planta o animal) se vuelve abundante en un área, el ecosistema puede cambiar de tal manera que facilite el establecimiento de invasores adicionales. Si bien el estudio de Barney no fue diseñado para probar el colapso de la invasión, el escenario no es tan descabellado.

«En el contexto de la biodiversidad, nos preocupa el impacto que las especies invasoras están teniendo en la diversidad y los ecosistemas», dijo Fletcher.

Los investigadores citan estudios que muestran que los cardenales nativos que anidan en arbustos invasores de Lonicera maackii produjeron un 20 por ciento menos de descendencia. El equipo también descubrió que los animales en los ecosistemas húmedos estaban más afectados que en los ecosistemas secos. Los ríos, que ya son más ricos en nutrientes que los sistemas terrestres, están sujetos a interrupciones frecuentes e intensas, como inundaciones que pueden llevar escombros, semillas y vegetación a nuevos lugares.

«Como resultado del cambio climático y la alteración del uso de la tierra, la homogeneización de especies es la nueva normalidad», dijo Barney, señalando otro desafío para los investigadores. «Entonces, identificar la natividad, el lugar donde una planta o animal ha existido por mucho tiempo, se está volviendo mucho más difícil. Necesitamos documentar lo que es nativo versus exótico en cada sistema, ya que esto informará mejor nuestra comprensión de los efectos de las plantas invasoras».

Esta información, junto con una mejor identificación taxonómica de los animales afectados por las plantas invasoras , podría arrojar luz sobre si las especies invasoras son los árbitros del cambio global o simplemente las víctimas.

«Durante 20 años, realicé experimentos con especies individuales para conocerlas», dijo Barney. «Esta fue la primera vez que pude hacer un estudio a gran escala para analizar las consecuencias generales. Este enfoque fue refrescante y nos permitió hacer preguntas que tienen mayores implicaciones y analizar tendencias más grandes. Trabajar con seis doctorados los estudiantes también fueron un buen esfuerzo de equipo. Coordinamos bien y abordamos esto como un equipo de iguales «.


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