Agricultura Cultivos y Semillas Estados Unidos

Cubriendo las bases con cultivos de cobertura


La mayoría de nosotros creemos que los agricultores cultivan y cosechan cultivos para la alimentación. Eso es cierto para muchos cultivos: alimentan a los humanos o animales de granja. Sin embargo, hay otra categoría de cultivo que tiene una función vital en los sistemas agrícolas.


por la Sociedad Americana de Agronomía


«Los cultivos de cobertura generalmente se plantan entre los períodos regulares de producción de cultivos», dice Hanna Poffenbarger. Poffenbarger es un estudiante graduado en el departamento de agronomía de la Universidad Estatal de Iowa. Ella investigó los cultivos de cobertura en su trabajo de posgrado en la Universidad de Maryland. «Protegen el suelo de la erosión y absorben el exceso de nutrientes cuando el suelo estaría desnudo».

En lugar de ser cosechados, muchos cultivos de cobertura se devuelven al suelo. De esta manera, sus nutrientes pueden ser utilizados por otros cultivos. Los cultivos de cobertura de leguminosas, en particular, son una excelente fuente de nitrógeno, un nutriente clave para toda la vida vegetal. Los cultivos de cobertura también controlan las malezas y ayudan a controlar las plagas.

Una vez que finaliza la temporada de cultivos de cobertura, deben desglosarse rápidamente a medida que el próximo cultivo comienza a crecer. Trabajando bajo el asesoramiento de Steven Mirsky (USDA-ARS) y Ray Weil (Universidad de Maryland), Poffenbarger examinó mezclas de dos cultivos de cobertura, centeno de cereales (una hierba) y arveja peluda (una leguminosa).

Centeno centeno se descompone lentamente y proporciona mantillo duradero. Esto controla las malezas y conserva la humedad del suelo. Sin embargo, deja el suelo sin mucho nitrógeno para cualquier cultivo plantado más tarde. La arveja peluda se descompone más rápido y proporciona un suministro más inmediato de nitrógeno, pero no es un buen acolchado.

¿Cuál es la proporción perfecta de estos dos cultivos de cobertura? «Queríamos determinar cómo la composición de la mezcla de cultivo de cobertura afecta la tasa de liberación de nitrógeno y la persistencia del acolchado», explica Poffenbarger.

La cama de aves de corral peletizada se aplicó usando un aplicador prototipo de banda subsuperficial en la etapa de cinco hojas de maíz. Este método de aplicación de basura para aves de corral se comparó con la no aplicación de basura para aves de corral, se transmitió en la siembra y se transmitió en la siembra con labranza. Crédito: Hanna Poffenbarger
Una segunda pregunta fue cómo otra fuente de nitrógeno, la basura de las aves de corral (estiércol de pollo mezclado con lecho) afectó la descomposición del cultivo de cobertura. La basura de aves de corral a menudo se agrega a los campos agrícolas en Maryland, y el estudio probó la descomposición de las mezclas de cultivos de cobertura con y sin basura de aves de corral.

En general, los investigadores encontraron que la arveja más peluda sembrada en el campo resultó en más nitrógeno. La cantidad de cultivos de cobertura desglosados ​​también aumentó. Además, los cultivos de cobertura combinados con arena para aves tuvieron incluso más descomposición y liberación de nitrógeno que los cultivos de cobertura solos. Sin embargo, este resultado solo se aplica si el cultivo de cobertura contenía al menos 50% de centeno de cereal.

El método por el cual los científicos aplicaron la arena para aves también jugó un papel importante. Los desechos de aves de corral mezclados con residuos de cultivos de cobertura aumentaron la descomposición y la liberación de nitrógeno. En contraste, la arena para aves de corral aplicada debajo de la superficie del suelo no afectó estos factores.

La investigación de Poffenbarger se utilizará para desarrollar herramientas de toma de decisiones para ayudar a los agricultores a comprender qué beneficios pueden proporcionar mejor sus cultivos de cobertura. Algunos agricultores pueden preferir cultivos de cobertura que se descomponen lentamente, pero otros pueden querer una liberación rápida de nitrógeno.

«Los agricultores pueden usar nuestros resultados para optimizar el manejo del cultivo de cobertura para sus objetivos específicos de mulch y nitrógeno», dice ella.

Poffenbarger señala que el trabajo futuro proporcionará más información sobre cómo se descomponen los cultivos de cobertura en diferentes lugares. «El paso final», dice Poffenbarger, «es hacer que esta información esté fácilmente disponible a través de recursos en línea».


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