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Cultivado por necesidad: la agricultura vertical despega con el envejecimiento de Japón


El edificio indescriptible en un sitio industrial cerca de Kioto da poca pista a la productividad en el interior: 30,000 cabezas de lechuga crecen aquí diariamente, bajo luz artificial y sin apenas intervención humana.


por Karyn Nishimura


Esta «fábrica de verduras», utilizando las últimas técnicas de cultivo vertical, es parte de una tendencia nacida de la necesidad en Japón, donde la agricultura tradicional enfrenta una doble amenaza por el envejecimiento de la población y la migración hacia las ciudades.

Con una edad promedio de un agricultor en Japón de 67 años y pocos candidatos para reemplazar a los que están muriendo, el país se ha visto obligado a convertirse en pionero en la llamada agricultura vertical.

Empresas de renombre mundial como Panasonic, Toshiba y Fujitsu han probado su suerte: convirtieron viejas líneas de producción de semiconductores con diferentes niveles de éxito.

Spread, una de las pocas compañías que obtiene ganancias rápidas, produce 11 millones de cabezas de lechuga anualmente en su última fábrica en Kyoto, una vasta área estéril donde las verduras se apilan en estantes de varios metros de altura.

Las máquinas cambian las lechugas alrededor de la fábrica a áreas donde la luz, la temperatura y la humedad son ideales para esa etapa de crecimiento. El proceso funciona sin tierra ni pesticidas, y solo una docena de humanos se emplean para recolectar la lechuga al final.

En algunas instalaciones en Japón, las verduras se cultivan apiladas en estantes de varios metros de altura.
En algunas instalaciones en Japón, las verduras se cultivan apiladas en estantes de varios metros de altura.

Otros países han empleado técnicas agrícolas verticales, especialmente en Dinamarca y los Estados Unidos, pero la crisis de población de Japón significa que los agricultores están desapareciendo, con signos de interrogación sobre cómo se alimentará la tercera economía más grande del mundo.

«Dada la falta de mano de obra y la disminución de la producción agrícola , sentí que se necesitaba un nuevo sistema», dijo a la AFP Shinji Inada, jefe de Spread.

Spread ha tardado un tiempo en automatizar el proceso casi por completo: una fábrica más antigua en Kyoto todavía emplea a varias docenas de humanos para mover la lechuga, una «tarea difícil», admite un miembro del personal.

Pero las ventajas son claras: «Podemos producir en grandes cantidades y a un ritmo estable durante todo el año, sin que nos afecten los cambios de temperatura», dijo Inada.

«El otro beneficio es que tenemos pocas pérdidas porque nuestros productos se conservan por más tiempo», agregó el magnate de los vegetales.

Japón ya tiene alrededor de 200 fábricas de lechuga que utilizan luz artificial, pero la mayoría de ellas son de pequeña escala, pero según
Japón ya tiene alrededor de 200 fábricas de lechuga que utilizan luz artificial, pero la mayoría de ellas son de pequeña escala, pero según el grupo de consultoría especializada Innoplex, dichas fábricas se duplicarán en 2025

‘Agricultura sostenible’

Inada dijo que la empresa inicialmente experimentó algunas dificultades para vender la lechuga, pero ahora ha crecido una buena marca al producir una calidad constante a un precio constante, en un país donde los precios varían considerablemente según la temporada.

La lechuga se encuentra en los estantes de los supermercados en Kioto y la capital, Tokio e Inada, tiene grandes visiones de expansión para acercar la producción al lugar donde se consumen las verduras.

La firma está construyendo una fábrica en Narita, cerca de Tokio, y está mirando más lejos a países donde el clima no es adecuado para tal agricultura. «Podemos exportar fácilmente nuestro sistema de producción a climas muy cálidos o muy fríos para cultivar lechuga», dijo Inada.

¿Pero es este sistema ecológico? Inada dijo que dudó antes de lanzar el concepto sobre esta misma pregunta, pero finalmente razonó que los profesionales superaban los inconvenientes.

«Es cierto que usamos más energía en comparación con la producción que usa el sol, pero, por otro lado, nuestra productividad es mayor en un área de superficie similar», dijo.

Con la edad promedio de un agricultor en Japón de 67 años y pocos candidatos para reemplazar a los que están muriendo, el país se ha visto obligado a ser
Con la edad promedio de un agricultor en Japón de 67 años y pocos candidatos para reemplazar a los que están muriendo, el país se ha visto obligado a convertirse en pionero en la llamada agricultura vertical.

El sistema permite a la empresa producir ocho cultivos de lechuga por año, independientemente de la temporada. Spread también usa significativamente menos agua que los métodos agrícolas tradicionales.

«Creo que estamos contribuyendo a una agricultura sostenible para nuestra sociedad», afirma Inada.

Japón ya tiene alrededor de 200 fábricas de lechuga que utilizan luz artificial, pero la mayoría de ellas son de pequeña escala, pero según el grupo de consultoría especializada Innoplex, dichas fábricas se duplicarán en 2025.

Y otras compañías se están subiendo al carro de la agricultura inteligente, con Mitsubishi Gas Chemical construyendo una fábrica en el noreste de Fukushima que producirá 32,000 cabezas de lechuga diariamente.

Tampoco es solo lechuga : los tomates y las fresas cultivados por computadora bajo luz artificial se dirigen a una mesa cerca de usted.


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