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Cultivos de cobertura, abono y carbono

Cultivos de cobertura, abono y carbono
Eric Brennan trabajando en el campo. Crédito: Eric Brennan

Se sabe desde hace mucho tiempo que la materia orgánica del suelo beneficia a los agricultores. 


por la Sociedad Americana de Agronomía


El carbono de esta materia orgánica actúa como fuente de alimento para los microbios del suelo, que luego proporcionan otros nutrientes a los cultivos. Los microbios, insectos y pequeñas criaturas del suelo producen materiales que pueden mejorar la estructura del suelo y la retención de agua. Es un ecosistema saludable que todo agricultor quiere fomentar.

Medir los cambios en la materia orgánica del suelo puede ser un desafío en suelos cultivados intensivamente que se utilizan para la producción de vegetales. Incluso en los sistemas de producción con menos alteración del suelo, la materia orgánica del suelo cambia lentamente. Pero Eric Brennan y Veronica Acosta-Martinez están probando enzimas del suelo como indicadores tempranos de mejoras en la salud del suelo en un estudio de sistemas a largo plazo.

Brennan dirige el estudio en un área de California conocida como el «Ensaladera del mundo». El Valle de Salinas cuenta con sistemas de producción de vegetales orgánicos con altos insumos. «Las granjas en Salinas generalmente necesitan producir dos o más cultivos de hortalizas por campo anualmente para ser rentables», dice Brennan. «Esta intensidad de producción complica la adopción de cultivos de cobertura invernal. Es por eso que muchos agricultores de esta región prefieren utilizar abono para agregar grandes cantidades de materia orgánica al suelo».

Específicamente, el equipo comparó sistemas agrícolas que recibieron diferentes cantidades y tipos de materia orgánica . Las fuentes procedían de abono y cultivos de cobertura. Recientemente publicaron sus resultados en la revista Soil Science Society of America .

«Nuestros resultados sobre la actividad de las enzimas del suelo ilustran la importancia del cultivo de cobertura frecuente en la producción de hortalizas orgánicas intensivas en labranza», dice Brennan. «Esto plantea dudas sobre la sostenibilidad de los sistemas vegetales orgánicos y convencionales si los cultivos de cobertura se utilizan con poca frecuencia. Necesitamos encontrar estrategias innovadoras para ayudar a los agricultores a aumentar los cultivos de cobertura. Se ha demostrado que la práctica mejora la salud del suelo. También proporciona otros beneficios como la reducción de nitrógeno lixiviación en aguas subterráneas «.

Cultivos de cobertura, abono y carbono
Trabajadores que procesan verduras en campo estudiado. Crédito: Eric Brennan

No es que los agricultores orgánicos o convencionales de esta región estén en contra de los cultivos de cobertura. Es que su uso puede complicar muchos aspectos de la producción de hortalizas.

El estudio de Brennan mostró que el cultivo de cobertura anualmente, sin importar el tipo de planta cultivada, beneficia enormemente al suelo. El estudio encontró que los insumos anuales de compost tienen beneficios relativamente pequeños. Hubo un aumento de la actividad microbiana con el compost, pero no tanto como con los cultivos de cobertura anuales.

Hay algunas salvedades en el estudio. Esta investigación se realizó en un suelo arenoso arcilloso en el Valle de Salinas. Los agricultores orgánicos de diferentes regiones pueden tener resultados diferentes. El uso de diferentes tipos de fertilizantes también podría afectar los resultados.

«El creciente cuerpo de información de este ensayo a largo plazo desafía la noción demasiado simplista de que el manejo orgánico certificado mejora la salud o la calidad del suelo», dice Brennan. Agrega que los estándares orgánicos del USDA requieren que las fincas certificadas demuestren que sus prácticas de labranza y cultivo mantienen o mejoran las condiciones del suelo. Se refiere a factores físicos, químicos y biológicos. También se refiere a minimizar la erosión del suelo , que puede empeorar con la labranza intensiva.

El equipo espera que la investigación futura se centre en diferentes tipos de suelo, como suelo arcilloso o franco. La evaluación de los cambios en incrementos más cortos también proporcionaría datos útiles. Los datos de las enzimas del suelo cuentan una parte de la interesante historia de este experimento de relativamente largo plazo.


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