Agricultura Cultivos y Semillas Estados Unidos

Cultivos de cobertura, compost y carbono


Se sabe desde hace tiempo que la materia orgánica del suelo beneficia a los agricultores. El carbono en esta materia orgánica actúa como fuente de alimento para los microbios del suelo, que luego proporcionan otros nutrientes a los cultivos. 


Por Susan V. Fisk


Los microbios, los insectos y las pequeñas criaturas del suelo producen materiales que pueden mejorar la estructura del suelo y la retención de agua. Es un ecosistema saludable que todo agricultor quiere fomentar.

Trabajadores en campo con gran carro.
Trabajadores que procesan greens en campo estudiados. Crédito: Eric Brennan

La medición de los cambios en la materia orgánica del suelo puede ser un desafío en suelos labrados intensamente que se utilizan para la producción de vegetales. Incluso en sistemas de producción con menos perturbación del suelo, la materia orgánica del suelo cambia lentamente. Pero, Eric Brennan y Veronica Acosta-Martinez están probando enzimas del suelo como indicadores tempranos de mejoras en la salud del suelo en un estudio de sistemas a largo plazo.

Brennan maneja el estudio en un área de California conocida como la «Ensaladera del mundo». El Valle de Salinas tiene sistemas de producción de vegetales orgánicos de alto aporte. «Las granjas en Salinas generalmente necesitan producir dos o más cultivos de hortalizas por campo anualmente para ser rentables», dice Brennan. “Esta intensidad de producción complica la adopción del cultivo de cobertura de invierno. Es por eso que muchos agricultores en esta región prefieren usar compost para agregar grandes cantidades de materia orgánica al suelo ”.

Específicamente, el equipo comparó los sistemas agrícolas que recibieron diferentes cantidades y tipos de materia orgánica. Las fuentes eran de compost y cultivos de cobertura. Recientemente publicaron sus resultados en el Soil Science Society of America Journal .

«Nuestros resultados sobre la actividad de las enzimas del suelo ilustran la importancia de los cultivos de cobertura frecuentes en la producción de vegetales orgánicos intensivos en labranza», dice Brennan. “Esto plantea preguntas sobre la sostenibilidad de los sistemas vegetales orgánicos y convencionales si los cultivos de cobertura rara vez se utilizan. Necesitamos encontrar estrategias innovadoras para ayudar a los agricultores a aumentar el cultivo de cobertura. Se demuestra que la práctica mejora la salud del suelo. También proporciona otros beneficios, como la reducción de la lixiviación de nitrógeno en el agua subterránea ”.

No es que los agricultores orgánicos o convencionales en esta región estén en contra del cultivo de cobertura. Es que su uso puede complicar muchos aspectos de la producción de vegetales.

Eric Brennan tomando una muestra de suelo.
Eric Brennan trabajando en el campo. Crédito: Jason Brennan

El estudio de Brennan mostró que el cultivo de cobertura anualmente, sin importar el tipo de planta que se cultive, beneficia enormemente el suelo. El estudio encontró que los aportes anuales de compost tienen beneficios relativamente pequeños. Hubo un aumento en la actividad microbiana con el compost, pero no tanto como con los cultivos de cobertura anuales.

Hay algunas advertencias en el estudio. Esta investigación se realizó en un suelo arenoso arcilloso en el Valle de Salinas. Los agricultores orgánicos en diferentes regiones pueden tener resultados diferentes. El uso de diferentes tipos de fertilizantes también podría afectar los resultados.

 «El creciente cuerpo de información de esta prueba a largo plazo desafía la noción demasiado simplista de que el manejo orgánico certificado mejora la salud o la calidad del suelo», dice Brennan. Agrega que los estándares orgánicos del USDA requieren que las granjas certificadas demuestren que sus prácticas de labranza y cultivo mantienen o mejoran las condiciones del suelo. Esto se refiere a factores físicos, químicos y biológicos. También se refiere a minimizar la erosión del suelo, que puede empeorar con la labranza intensiva.

El equipo espera que la investigación futura se centre en diferentes tipos de suelo, como suelo arcilloso o franco. Evaluar los cambios en incrementos más cortos también proporcionaría datos útiles. Los datos de la enzima del suelo cuentan una parte de la interesante historia de este experimento a relativamente largo plazo.


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