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Descubierta una nueva especie de tortuga

Descubierta una nueva especie de tortuga
Con base en análisis genéticos, se descubrió una segunda especie de tortuga mata mata. Crédito: Rune Midtgaard

Junto con un equipo internacional, el científico de Senckenberg Uwe Fritz describió una nueva especie de tortuga mata mata basada en análisis genéticos. 


por el Instituto de Investigación Senckenberg y el Museo de Historia Natural


Hasta ahora, se había asumido que el género Chelus solo contenía una sola especie. La nueva descripción también requiere una reevaluación del estado de conservación de estas especies, que con frecuencia se venden en el comercio ilegal de animales. El estudio se publicó recientemente en la revista científica Molecular Phylogenetics and Evolution .

Hay una buena razón para la extraña apariencia de la tortuga mata mata: escondidos en el barro bajo el agua, los animales de hasta 53 centímetros de largo parecen rocas cubiertas de algas. Pero cuando se acerca un animal de presa, la tortuga lo succiona abriendo repentinamente su gran boca y se lo traga entero. «Aunque estas tortugas son ampliamente conocidas debido a su apariencia extraña y su comportamiento de alimentación inusual, sorprendentemente se sabe poco sobre su variabilidad y genética», explica el profesor Dr. Uwe Fritz de las Colecciones de Historia Natural Senckenberg en Dresde, y continúa: «Hasta ahora, asumimos que solo hay una especie de este reptil blindado que se extiende ampliamente por América del Sur «.

Pero estas especies supuestamente extendidas, que no se consideran en peligro de extinción, pueden estar llenas de sorpresas: según los análisis genéticos, a menudo se dividen en dos o más especies independientes. «Varios estudios han señalado que las tortugas mata mata individuales tienen un aspecto diferente en el río Orinoco en comparación con la cuenca del Amazonas. Con base en esta observación, decidimos observar más de cerca la composición genética de estos animales» , agrega el científico de Dresde.

Descubierta una nueva especie de tortuga
La especie recientemente descrita Chelus orinocensis se encuentra en las cuencas del Orinoco y Río Negro. Crédito: Mónica A. Morales-Betancourt

Usando 75 muestras de ADN, los investigadores pudieron demostrar que, contrariamente a las suposiciones anteriores, hay dos especies de tortugas mata mata bien diferenciadas genética y morfológicamente . La especie recientemente descrita Chelus orinocensis habita las cuencas del Orinoco y Río Negro, mientras que la especie conocida como Chelus fimbriata está restringida exclusivamente a la cuenca del Amazonas .

Según el estudio, las dos especies se separaron durante el Mioceno tardío, hace unos 13 millones de años. Durante este período, la antigua Cuenca Amazónica-Orinoco comenzó a separarse en las dos cuencas hidrográficas conocidas hoy. Así, numerosas especies de animales acuáticos se separaron espacialmente y comenzaron a divergir genéticamente.

La descripción de la nueva especie también requiere una reevaluación del estado de conservación del mata mata. «Hasta la fecha, esta especie no se consideraba en peligro de extinción debido a su amplia distribución. Sin embargo, nuestros resultados muestran que, debido a la división en dos especies, el tamaño de la población de cada especie es más pequeño de lo que se suponía anteriormente. Además, cada año, miles de estos animales de aspecto extraño terminan en el comercio ilegal de animales y son confiscados por las autoridades. Debemos proteger a estos fascinantes animales antes de que sea demasiado tarde «, agrega el autor principal del estudio, el profesor Mario Vargas-Ramírez, ex investigador de Senckenberg que ahora trabaja en la Universidad Nacional de Colombia en Bogotá.



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