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Dulce éxito: Ayudar a las plantas de stevia a resistir el frío

Plantas de stevia que crecen en bandejas en el invernadero.


Es un hecho: los humanos aman el azúcar. Para aquellos de nosotros que también nos gusta cuidar nuestras calorías, los sustitutos del azúcar pueden ayudar.


Eric Hamilton


Stevia crece en el invernadero de la Universidad Estatal de Carolina del Norte. Crédito: Todd Wehner

Algunos edulcorantes sin calorías o bajos en calorías han atraído mala reputación por contener ingredientes no naturales. Pero también existen edulcorantes naturales derivados de plantas, como la stevia.

La stevia es cientos de veces más dulce que el azúcar y no tiene calorías. El mercado mundial de la stevia ahora vale cientos de millones de dólares.

El edulcorante se deriva de las hojas de la planta  Stevia rebaudiana , originaria de Paraguay y Brasil. Las hojas producen sustancias químicas lo suficientemente similares al azúcar como para engañar a la lengua. Pero nuestro cuerpo no quema estos químicos como combustible.

Todd Wehner es un obtentor de plantas que tiene como objetivo desarrollar variedades más fuertes de stevia. Estas mejores variedades pueden ayudar tanto a los agricultores como a los consumidores.

Su investigación  fue publicada en  Agrosystems, Geosciences & Environment , una revista de la  American Society of Agronomy  and  Crop Science Society of America .

“El mercado está creciendo rápidamente a medida que las empresas y los consumidores se alejan del azúcar en su dieta”, dice Wehner.

Una máquina grande y gris en un laboratorio con dos puertas en el frente.
Una cámara de enfriamiento en el Phytotron de la Universidad Estatal de Carolina del Norte utilizada para estudiar la tolerancia al frío de las plantas de stevia Crédito: Todd Wehner

Aunque esta planta tropical se cultiva en todo el mundo, se enfrenta a obstáculos al crecer en climas fríos. Las temperaturas bajo cero pueden dañar dramáticamente o incluso matar las plantas de stevia en poco tiempo. Eso hace que sea más difícil para los agricultores de países como los EE. UU. Cultivar la cosecha dulce.

Por lo tanto, los criadores de plantas como Wehner están interesados ​​en encontrar las plantas de stevia más resistentes que existen para ayudar a los cultivos a resistir el frío.

“A medida que continuamos seleccionando variedades que sean tolerantes al frío en nuestra área, los nuevos lanzamientos se adaptarán a una región de producción más amplia”, dice Wehner.

Con sus compañeros de equipo, Wehner compartió recientemente sus hallazgos sobre la tolerancia al frío de diferentes variedades de stevia. Sus resultados pueden ayudar a los científicos a cultivar plantas de stevia resistentes al frío mejor adaptadas a los Estados Unidos y otros climas templados.

Para encontrar las plantas más fuertes, el equipo de investigación sometió 14 variedades de stevia a diferentes pruebas de estrés por frío. Las pruebas variaron desde justo por debajo hasta justo por encima del punto de congelación. Las plantas se expusieron al frío durante un período de 2 a 10 días. Después de las pruebas de estrés, los científicos evaluaron cuánto daño sufrieron las plantas.

Un par de variedades destacaron claramente por su capacidad para resistir el frío. Estas variedades pueden ser útiles para los criadores que desean hacer cultivos de stevia tolerantes al frío.

Las plantas crecieron normalmente después de ser trasladadas a condiciones más cálidas. Esto permitió a los investigadores cosechar semillas para la próxima generación.

Manos sosteniendo la herramienta de corte cortando un trozo de una planta de stevia
Realización de esquejes para la propagación de stevia en la Universidad Estatal de Carolina del Norte. Crédito: Todd Wehner

La temperatura de la prueba realmente importaba para medir la resistencia. Sorprendentemente, algunas variedades que eran resistentes a temperaturas justo por encima del punto de congelación fueron algunas de las más susceptibles a temperaturas justo por debajo de cero. Ese hallazgo proporciona información útil sobre cómo los criadores deben probar la tolerancia al frío en el futuro.

“Parece que tendremos que seleccionar la tolerancia al frío utilizando un rango de temperaturas, de modo que evitemos los problemas en los que una selección es resistente a una sola temperatura”, dice Wehner. «Las pruebas se convertirán en una parte estándar del programa de cría».

Wehner y su equipo ahora están proporcionando las semillas de las variedades más tolerantes al frío a cualquier otro investigador interesado. Reclutar a otros científicos para que contribuyan puede aumentar el ritmo de las mejoras de la stevia.

El equipo también está estudiando otros tipos de mejoras al cultivo. Estos incluyen aumentar la germinación de semillas, reforzar la resistencia a enfermedades y mejorar la producción de hojas y sustancias químicas edulcorantes.

“Seguimos desarrollando nuevas variedades que serán de mayor rendimiento y mejor sabor. Las nuevas variedades serán menos costosas de producir a medida que se mejore la genética para los entornos de interés ”, dice Wehner.

“Para el 95% de los seres humanos a los que les gusta la stevia, seguimos haciendo que estos productos sepan mejor”, añade.

Todd Wehner  es un obtentor de plantas en la Universidad Estatal de Carolina del Norte. Este trabajo fue apoyado por subvenciones de la Iniciativa de Investigación de Cultivos Especiales de PepsiCo y del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos.




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