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El agricultor quiere una colmena, dentro del mundo del alquiler de abejas

El agricultor quiere una colmena, dentro del mundo del alquiler de abejas
Una abeja visita una flor de almendro, un proceso esencial para los productores de almendras. Crédito: Tiago JG Fernandez / Wikimedia Commons, CC BY

Almendras, arándanos, manzanas, melones: todas estas frutas y muchas más dependen de la polinización de insectos. Algunos cultivos dependen más de los polinizadores que otros. 


por Manu Saunders


La polinización de insectos no se trata solo de la cantidad de frutas producidas, también puede mejorar la calidad del rendimiento. Por ejemplo, las flores autopolinizadas pueden producir una fruta, pero puede ser muy pequeña o deformada.

Entonces, ¿cómo se aseguran los agricultores de que sus cultivos produzcan suficiente fruta para obtener ganancias? Los cultivos en la mayor parte de Australia tienen un período de floración principal, generalmente en primavera o principios del verano. El período de polinización suele durar de dos a cuatro semanas, según el cultivo. Durante ese tiempo, los insectos deben volar alrededor de las flores de visita para alimentarse de polen y néctar para garantizar que se produzca la polinización.

Para optimizar los rendimientos, la mayoría de los productores alquilan colmenas de abejas europeas durante la temporada de floración del cultivo. Las abejas se introdujeron por primera vez en Australia desde Europa a principios del siglo XIX. Hoy en día, la industria de la apicultura incluye alrededor de 600.000 colmenas gestionadas y tiene un valor de alrededor de 100 millones de dólares australianos para la economía de Australia. Pero no se trata solo de productos de miel y cera de abejas.

Los servicios de polinización gestionada de cultivos se han convertido en un gran negocio en muchas partes del mundo, incluida Australia. Aunque la mayoría de los apicultores todavía mantienen colmenas de abejas para producir miel o productos de cera, los servicios de polinización pagados son cada vez más importantes para la industria.

En Australia, la industria de la almendra es uno de los mayores arrendatarios de colmenas de abejas para polinización. Las almendras florecen durante algunas semanas a finales de agosto y dependen casi por completo de la polinización de insectos para producir frutos de almendra cosechables. Las muchas plantaciones en el noroeste de Victoria alquilan más de 150.000 colmenas cada año , lo que cuesta millones de dólares en tarifas de alquiler. Los costos por colmena varían según el cultivo , cubriendo los costos para el apicultortales como la distancia que tienen que viajar, la época del año (la polinización al comienzo de la temporada puede ser más estresante para las abejas melíferas y requerir más costos de alimentación para que los apicultores mantengan la salud de la colmena) y los riesgos (por ejemplo, productos químicos) que las abejas pueden enfrentar en el cultivo . Para la polinización de almendras, alquilar una colmena puede costar entre $ 70 y $ 100.

El viaje

Algunos productores alquilan colmenas contactando directamente a los apicultores individuales. Pero muchos cultivadores corporativos contratarán a un agente de polinización como intermediario para organizar la compleja logística de transportar miles de colmenas desde la interestatal para que estén allí en el momento justo. La entrega de las abejas demasiado pronto o demasiado tarde puede afectar la salud de las colonias de abejas melíferas o reducir el rendimiento de los cultivos.

El apicultor y el cultivador suelen firmar un acuerdo de polinización , por si hay algún problema. Por ejemplo, un apicultor puede especificar que el productor no debe rociar pesticidas que puedan dañar la salud de la colonia mientras las colmenas están en su lugar.

Las abejas regresan naturalmente a su colonia por la noche, ya que dependen de la luz del día y del calor para alimentarse. Esto facilita a los apicultores el transporte de colmenas cuando sea necesario. Por la noche, cuando todas las abejas están en casa, las entradas de la colmena se pueden cerrar para evitar que escapen durante el viaje.

Los apicultores cargan sus colmenas en un camión y conducen miles de kilómetros hasta las plantaciones. Dejan sus colmenas esparcidas por toda la plantación justo cuando comienza la floración, y vuelven a recogerlas al final de la floración.

Debido a que los apicultores recolectan sus colmenas por la noche, es poco probable que muchas abejas se queden atrás. Si un individuo se pierde, no sobrevivirá mucho tiempo por sí solo, ya que las abejas individuales dependen de la colonia para mantenerse con vida.

Alternativamente, los cultivadores pueden comprar sus propias colmenas y establecerlas permanentemente, eliminando el costo de alquiler y reduciendo la presión sobre las abejas utilizadas para los servicios de polinización. Sin embargo, esto tiene su propio costo. Los cultivadores deben mantener las colmenas ellos mismos o contratar a un apicultor para que lo haga.

Muchos pequeños productores lo hacen muy bien y diversifican su negocio con otro producto (miel). Pero la práctica es menos económica para los productores a gran escala.

Las especies de abejas nativas sin aguijón son otra opción para algunos cultivadores. Estas abejas viven en colonias y producen miel, al igual que la abeja introducida, y también pueden manejarse como polinizadores.

Existe una creciente industria de polinización de abejas sin aguijón en el este de Australia que suministra colonias de abejas sin aguijón alquiladas a los cultivos. Sin embargo, estas abejas no se encuentran naturalmente en gran parte del sur y el interior de Australia, donde las condiciones son menos adecuadas para ellas. Hay mucha más investigación por hacer para comprender todo el potencial del uso de abejas sin aguijón a mayor escala. Por ejemplo, necesitamos más datos sobre cómo estas abejas nativas mejoran la producción de frutos en una variedad de cultivos comerciales, y necesitamos una mayor comprensión de cómo el transporte de abejas sin aguijón a regiones fuera de su área de distribución natural para servicios de polinización podría afectar la salud de la colonia.

También hay miles de polinizadores nativos en Australia, incluidas alrededor de 2.000 especies de abejas nativas y miles de moscas, avispas, mariposas y otros insectos. Ya sabemos que muchos de estos son capaces de polinizar nuestros principales cultivos, incluidas las almendras. Esto significa que están proporcionando servicios de polinización de forma gratuita. Algunos pueden ser polinizadores de cultivos más eficaces que las abejas.

Pero todavía sabemos muy poco sobre estos polinizadores silvestres. En particular, algunas de las formas en que manejamos nuestros paisajes agrícolas, como los monocultivos a gran escala, la limpieza del hábitat y el uso excesivo de pesticidas, pueden tener efectos dañinos en las poblaciones de polinizadores.

La mayoría de los cultivos se benefician de una variedad de insectos polinizadores, no de un solo tipo. Es riesgoso desde el punto de vista económico y medioambiental depender de una sola especie de abeja para toda nuestra producción de alimentos. Idealmente, necesitamos desarrollar la comprensión de cómo administrar los paisajes de manera sostenible para apoyar a múltiples polinizadores.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se publicó originalmente en The Conversation . Lea el artículo original .


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