Agricultura Cereales Estados Unidos

El ascenso de Cahokia es paralelo al inicio de la agricultura de maíz


El cultivo de maíz se extendió desde Mesoamérica hasta lo que ahora es el suroeste de los Estados Unidos alrededor del año 4000 a. C., pero la forma y el momento en que el cultivo llegó a otras partes de América del Norte sigue siendo un tema de debate. 


por Diana Yates, Universidad de Illinois en Urbana-Champaign


En un nuevo estudio, los científicos informan que el maíz no se cultivó en la antigua metrópoli de Cahokia hasta algún momento entre el año 900 y 1000 d. C., una fecha relativamente tardía que corresponde al comienzo de la rápida expansión de la ciudad.

Los hallazgos se publican en la revista American Antiquity .

El equipo de investigación determinó la edad de los granos de maíz carbonizados que se encuentran en hogares, santuarios y otros contextos arqueológicos en Cahokia y sus alrededores. Los investigadores también observaron los isótopos de carbono en los dientes y huesos de 108 humanos y 15 perros enterrados en las cercanías.

Las proporciones de isótopos de carbono difieren entre las fuentes de alimentos , y las proporciones de isótopos del maíz son significativamente más altas que las de casi todas las demás especies de plantas nativas de la región. Al analizar la proporción de carbono 12 a carbono 13 en dientes y huesos, el equipo determinó la proporción relativa de diferentes tipos de alimentos que la gente de Cahokia comía en diferentes períodos de tiempo.

Los restos de maíz y los análisis de isótopos revelaron que el consumo de maíz comenzó en Cahokia entre 900 y 1000. Esto fue justo antes de que la ciudad se convirtiera en una gran metrópoli.

«Ha habido una idea de que el maíz llegó al valle central del río Mississippi aproximadamente en la época de Cristo, y la evolución del maíz en esta parte del mundo fue realmente muy lenta», dijo el arqueólogo estatal retirado Thomas Emerson, quien dirigió el estudio. . «Pero estos datos de Cahokia dicen que no, en realidad, el maíz llegó aquí muy tarde. Y de hecho, el maíz puede ser la base de la ciudad».

El equipo de investigación incluyó a la arqueobotánica Mary Simon de la Encuesta Arqueológica del Estado de Illinois; bioarqueóloga Kristin Hedman; el analista de datación por radiocarbono Matthew Fort; y la ex estudiante graduada Kelsey Witt, ahora investigadora postdoctoral en la Universidad Brown.

A partir de aproximadamente 1050, Cahokia creció de «un pequeño pueblo de unos pocos cientos de personas a una parte de una ciudad con 5,000 a 10,000 personas en un instante arqueológico», dijo Emerson. La población finalmente se expandió a al menos 40,000. Sin embargo, este primer experimento en la vida urbana fue de corta duración. Para 1350, después de un período de sequía y conflictos civiles, la mayoría de la población de la ciudad se había dispersado.

Los científicos que teorizan que el maíz llegó al valle central del río Mississippi a principios del primer milenio de nuestra era, pasan por alto el hecho de que la planta tuvo que adaptarse a un régimen de luz y temperatura completamente diferente antes de poder cultivarse en las latitudes más altas , dijo Simon, quien realizó un análisis exhaustivo de los granos de maíz encontrados en Cahokia y en otras partes del Medio Oeste.

El ascenso de Cahokia es paralelo al inicio de la agricultura de maíz
Construida cerca de la actual St. Louis, la antigua ciudad de Cahokia fue un experimento temprano en la vida urbana. Crédito: Mapa de Illinois State Archaeological Survey, Michael B. Vincent

«El maíz se cultivó originalmente en Mesoamérica», dijo. «Su tiempo de floración y tiempo de producción están controlados por la cantidad de luz solar que recibe. Cuando llegó a esta región, su floración ya no correspondía a la luz del día disponible. Si la plantaras en la primavera, ni siquiera comenzaría florecerá hasta agosto, y el invierno comenzará antes de que pueda cosechar su cosecha «.

La planta tuvo que evolucionar para sobrevivir en este clima del norte, dijo Simon.

«Probablemente solo se adaptó marginalmente a las altas latitudes en lo que ahora es el suroeste de los Estados Unidos para el año 0 DC», dijo. «Entonces, el potencial para un cultivo exitoso en el Medio Oeste en esta fecha temprana es muy problemático».

Cuando analizaron los isótopos de carbono en los dientes y huesos de 108 individuos enterrados en Cahokia entre 600 y 1400, los investigadores vieron una firma consistente con el consumo de maíz que comienza abruptamente entre 950 y 1000, dijo Hedman. Los datos de los perros enterrados en y cerca de Cahokia también correspondían a esta línea de tiempo.

«Ahí es donde se ve este gran salto en la apariencia del maíz en la dieta», dijo Hedman. «Esto se correlaciona muy de cerca con lo que Mary Simon está encontrando con las fechas del maíz».

«Entre 900 y 1000 también es cuando comienzas a ver un cambio real en la cultura de Cahokia», dijo Emerson. «Este fue el comienzo de la construcción del montículo. Hubo un crecimiento masivo de la población y un cambio dramático en la ideología con la aparición de la iconografía de la fertilidad».

Los artefactos descubiertos en Cahokia incluyen figurillas de sílex de mujeres dedicadas a actividades agrícolas y embarcaciones marcadas con símbolos de agua y fertilidad. Algunos de los artículos representan cultivos como los girasoles y la calabaza que precedieron a la llegada del maíz.

«No era como si los cahokianos no tuvieran una base agrícola cuando el maíz llegó a la escena», dijo Simon. «Fueron preadaptados a toda la idea del cultivo».

La ausencia de iconografía del maíz en los artefactos de la ciudad refleja el estado del maíz como un recién llegado a la región en el momento en que Cahokia floreció por primera vez, dijo Emerson.



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