Fruticultura Oceanía Opinión

El cambio climático se acerca a sus bocadillos: por qué la sequía repetida amenaza las frutas y verduras secas

El cambio climático se acerca a sus bocadillos: por qué la sequía repetida amenaza las frutas y verduras secas
Crédito: Shutterstock

por Charith Rathnayaka


Las papas pueden volverse más quebradizas, las manzanas pueden ser más difíciles de deshidratar y las sultanas pueden estar fuera del menú por completo; estos son posibles resultados de sequías recurrentes e intensificadas bajo el cambio climático en Australia.


Puede parecer contrario a la intuición, pero las condiciones más secas pueden afectar la calidad de las frutas y verduras a nivel celular, lo que las hace más difíciles de procesar en alimentos secos. Esto tiene grandes implicaciones para la seguridad alimentaria y la economía de Australia .

Los alimentos secos representan una parte importante de nuestra dieta y Australia exporta alrededor del 70% de su producción , que está valorada en cerca de 49.000 millones de dólares australianos al año. Los productos secos constituyen una parte importante de esto; por ejemplo, el valor de exportación de sultanas, grosellas y pasas solo en 2018-19 fue de $ 25,1 millones .

Si el sabor, la calidad o la disponibilidad de los alimentos secos disminuyen, corremos el riesgo de perder estos lucrativos mercados. Pero mi investigación en curso sobre métodos de secado avanzados tiene como objetivo ayudar a superar este desafío controlando cuidadosamente cómo las células cambian su forma y estructura.

Las sequías empeorarán

El informe más reciente del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) advirtió que Australia se volverá más árida a medida que el mundo se calienta, provocando más sequías, suelos más secos, muertes masivas de árboles y más.

Las recientes sequías en gran parte del este de Australia ya han demostrado cómo el cambio climático puede causar estragos en los productos vegetales, así como en la sociedad y la economía. Por ejemplo, debido a los impactos del cambio climático, las ganancias agrícolas cayeron un 23% durante el período 2001-2020, o alrededor de $ 29.200 por finca, en comparación con los promedios históricos.

Además, la pandemia de COVID-19 ha demostrado que las condiciones ambientales, sociales y económicas inciertas pueden provocar compras de pánico, lo que destaca la importancia de la seguridad alimentaria y la estabilidad del suministro de alimentos.

Es importante asegurarnos de que nuestro suministro de alimentos secos esté a la altura de los desafíos futuros de almacenamiento, ya que las patatas fritas y los frutos secos son un elemento básico de muchas dietas en Australia. En 2019-2020, las frutas secas como las pasas sultanas, las manzanas deshidratadas y los albaricoques representaron el 12% del total de frutas servidas en el país.

Cómo la sequía afecta los alimentos secos

Los productos australianos se pueden secar en Australia o en el extranjero, según el tipo de alimento, el fabricante y los costos asociados.

Durante el proceso de secado, la estructura celular de frutas y verduras experimenta cambios significativos. Las células y los tejidos pueden cambiar su forma mientras se encogen en formas más compactas .

Si el proceso de secado no se controla cuidadosamente, puede dar lugar a propiedades indeseables que afecten el sabor y la apariencia del alimento, reduciendo potencialmente el valor de mercado y la calidad nutricional.

El cambio climático se acerca a sus bocadillos: por qué la sequía repetida amenaza las frutas y verduras secas
La industria de exportación de alimentos secos aporta millones de dólares a Australia. Crédito: Shutterstock, proporcionado por el autor

Así es como la sequía dificulta las cosas. Sabemos que la sequía conduce a la escasez de agua en lagos y ríos, pero las investigaciones sugieren que también seca las células y los tejidos de las plantas pequeñas.

Si la ausencia de agua en las células continúa, debido a sequías repetidas, las micropropiedades de las plantas y sus productos pueden cambiar a largo plazo, ya sea que las plantas se cultiven en una gran granja que abarque hectáreas o en una maceta pequeña en su patio trasero. .

Las sequías recurrentes pueden hacer que las frutas y verduras se «fatigan» incluso antes de ser cosechadas. Esto significa que la estructura de la planta se debilita con cada sequía, un poco como cuando doblar un alambre de metal repetidamente eventualmente hace que se rompa.

Por ejemplo, las sequías pueden hacer que las plantas, como las manzanas, sean más frágiles y, por lo tanto, no procesables. Las sequías también pueden conducir directamente a plantas más pequeñas y cosechas respectivas.

Si las condiciones de sequía son extremas, la pérdida de humedad en las plantas puede ser severa y las células pueden dañarse naturalmente incluso sin ningún procesamiento adicional. En otras palabras, si las condiciones de sequía recurrente están aquí para quedarse, los alimentos secos como las papas fritas, las pasas sultanas y las manzanas deshidratadas, tal como las conocemos, podrían cambiar para siempre.

Resolviendo este problema con supercomputación

Por lo tanto, sabemos que los productos afectados por la sequía no son tan fáciles de procesar, a menudo tienen un sabor diferente y, a veces, no se pueden utilizar en absoluto. Pero ¿qué podemos hacer al respecto?

Evidentemente, si se pudiera evitar el cambio climático y las sequías recurrentes subsiguientes, también se podrían esquivar los efectos adversos sobre los alimentos secos. En primer lugar, las emisiones globales deben reducirse rápida y urgentemente.

Pero, ¿y si no podemos evitarlo? En este caso, necesitaremos un Plan B sólido.

Una de las preguntas prometedoras que nos han hecho los investigadores e ingenieros australianos como yo es: ¿podemos modificar los procesos de secado para que coincidan con las propiedades cambiadas de los productos afectados por la sequía ? Hacerlo podría permitir a la industria de procesamiento de alimentos secos mantener la calidad, el sabor, la apariencia y el valor de mercado de sus productos.

Pero no será fácil. Primero, necesitamos comprender correctamente la naturaleza exacta de los cambios de forma y tamaño en las células vegetales, afectadas por la falta de agua. Esto es un desafío y requiere simulaciones por computadora y tecnologías de supercomputación.

A través de estas simulaciones, es posible estimar si las células se van a dañar cuando pasen por el proceso de secado. Si descubrimos que habrá daños graves, las simulaciones pueden proporcionar información sobre las condiciones ideales de secado. Esto significa que podemos optimizar la temperatura, la presión, la humedad y el tiempo de secado para minimizar los efectos adversos.

Este enfoque puede generar importantes ahorros de tiempo, dinero y energía, al mismo tiempo que aumenta la calidad y la vida útil de los alimentos secos. Con más investigación, el modelado y las simulaciones por computadora extendidos pueden conducir a un secado avanzado a escala industrial, lo que conducirá a una mayor seguridad y estabilidad alimentaria.

Por lo tanto, incluso si tendremos que lidiar con sequías más frecuentes e intensas en un futuro cercano, el sabor de sus papas fritas podría ser tan bueno como siempre, después de todo.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. 

Lea el artículo original .



WP Twitter Auto Publish Powered By : XYZScripts.com