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El compuesto vegetal puede proteger a las abejas del virus mortal que las hace perder el camino a casa

abeja
Crédito: CC0 Public Domain

En todo el mundo, las abejas están muriendo en grandes cantidades. Esta muerte se debe en parte a un virus mortal que puede matar a las abejas o afectar su capacidad para regresar a las colmenas después de buscar alimento. 


por Cell Press


Pero en un estudio publicado el 28 de septiembre en la revista iScience , los investigadores muestran que un compuesto químico barato y natural podría prevenir o revertir los efectos del virus en las abejas. Las abejas que fueron alimentadas con el compuesto antes de infectarse tenían nueve veces más probabilidades de sobrevivir al virus después de cinco días; al monitorear las colmenas en tiempo real, los investigadores también demostraron que las abejas que fueron alimentadas con el compuesto tenían más probabilidades de regresar a la colmena al final de un día de búsqueda de alimento.

El virus del ala deformada, transmitido por un parásito llamado varroa ácaro, puede infectar a las abejas a lo largo de su ciclo de vida. Las abejas gravemente infectadas morirán en unos días o tendrán alas poco desarrolladas que perjudican su capacidad para volar y alimentarse. Investigaciones anteriores también muestran que el virus puede afectar el aprendizaje y la memoria de una abeja, lo que podría afectar su capacidad para encontrar un hogar después de buscar comida. Es probable que las abejas perdidas mueran y su colonia eventualmente colapse debido a la falta de comida.

«Los patógenos son definitivamente un factor de estrés para las abejas», dice el primer autor Cheng-Kang Tang de la Universidad Nacional de Taiwán. «Pero los apicultores no quieren usar pesticidas debido a preocupaciones sobre la seguridad alimentaria. Por eso, nos propusimos encontrar algunos compuestos que puedan aumentar la fuerza de las abejas».

Su estudio reveló que el virus suprimió la expresión de genes asociados con la transmisión de señales nerviosas y varios otros procesos biológicos relacionados con las funciones de aprendizaje y memoria en las abejas. El equipo identificó el butirato de sodio (NaB), un compuesto químico que se encuentra en muchas plantas y que se sabe que aumenta la expresión de una variedad de genes en animales, incluidos los involucrados en las respuestas inmunes y el aprendizaje, como un candidato potencial para protegerlos.

Para investigar los efectos del NaB en las abejas, el autor principal Yueh-Lung Wu de la Universidad Nacional de Taiwán y su equipo alimentaron a las abejas con agua azucarada mezclada con NaB durante una semana antes de infectarlas con el virus del ala deformada. Más del 90% de estas abejas permanecieron vivas después de cinco días, mientras que el 90% de las abejas infectadas que no recibieron NaB murieron durante el mismo período.

«Nuestros hallazgos muestran que alimentar a los insectos con NaB antes de la exposición al virus puede contrarrestar los impactos negativos del patógeno», dice Wu. «También descubrimos anteriormente que el NaB puede regular al alza algunos genes de respuesta inmune en las abejas, y esto puede ayudar a suprimir la replicación viral y mejorar las posibilidades de supervivencia de las abejas».

El equipo de Wu también realizó un experimento en una granja de abejas. Colocaron monitores en la entrada de varias colmenas diferentes, cada una con decenas de miles de abejas en busca de alimento, durante aproximadamente un mes para calcular cuántas abejas salen y regresan a casa durante el día. Los investigadores encontraron que, en promedio, solo la mitad de las abejas recolectoras infectadas lograron regresar a la colmena. Pero de las abejas que fueron alimentadas con agua azucarada con NaB antes de infectarse, más del 80% encontraron el camino a casa al final del día, un nivel que es comparable al de las abejas no infectadas.

«Es un estudio realmente interesante porque probamos el efecto del NaB en las abejas en diferentes escalas, desde el nivel genético hasta los comportamientos en el laboratorio y luego en el campo en un escenario natural», dice Wu. A continuación, les gustaría observar si las abejas responden al suplemento de NaB de manera diferente a lo largo de las estaciones, porque se sabe que los insectos cambian su comportamiento durante todo el año.

«El butirato de sodio es realmente barato. Por lo tanto, si podemos demostrar sus beneficios, sería un enfoque fácil y asequible para que los apicultores mantuvieran vivas a sus abejas». Dice Wu. «Las abejas son importantes polinizadores de innumerables frutas y verduras con importancia económica en todo el mundo y, por lo tanto, son cruciales para mantener el equilibrio del ecosistema»



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