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El conocimiento del comportamiento de ramificación de las cícadas mejora la conservación

El conocimiento del comportamiento de ramificación de las cícadas mejora la conservación
Michael Calonje, biólogo de cícadas del Montgomery Botanical Center, se encuentra junto a un árbol hembra Cycas micronesica que no revela ramificaciones isotómicas. Crédito: Centro Botánico de Montgomery

La investigación sobre árboles de cícadas en Colombia, Guam y Filipinas ha revelado cómo el conocimiento de su comportamiento de ramificación puede beneficiar las decisiones de conservación de las plantas en peligro de extinción. 


por la Universidad de Guam

En un estudio publicado en la edición de diciembre de la revista Horticulturae , científicos de la Universidad de Guam y el Centro Botánico de Montgomery en Florida muestran que la cantidad de veces que una cícada produce una rama puede usarse para inferir el sexo del árbol. Los hallazgos tienen aplicaciones prácticas para el uso del dimorfismo sexual que se describe.

Las cícadas son plantas productoras de semillas únicas. Se están implementando acciones de conservación para muchas especies en todo el mundo, ya que las cícadas están siendo amenazadas por la actividad humana.

El tallo de la cícada arborescente se construye utilizando un enfoque que los botánicos llaman paquicálido. Estos tallos son gruesos y producen pocas ramas en comparación con otras especies de árboles .

«Varios informes históricos de jardines botánicos revelaron un mayor número de eventos de ramificación en la vida de las plantas masculinas de cícadas», dijo Michael Calonje, biólogo de cícadas en el Centro Botánico de Montgomery y coautor del estudio. «Decidimos echar un vistazo a algunos de nuestros datos de campo de cuatro especies de cícadas arborescentes para determinar si esta forma de dimorfismo sexual también ocurría en hábitats naturales».

El análisis robusto del comportamiento de ramificación de 2.695 árboles de cícadas en la naturaleza confirmó la propensión de los árboles masculinos a ramificarse con más frecuencia que los árboles femeninos. Los resultados confirmaron que los árboles masculinos produjeron de dos a tres veces más ramas por árbol que los árboles femeninos. De hecho, el 80% de los árboles hembras de las tres especies de Cycas de Guam y Filipinas no estaban ramificados.

La comprensión de la frecuencia con la que las cícadas experimentan eventos reproductivos es útil para interpretar estos resultados, ya que la ramificación a menudo ocurre inmediatamente después de la producción de estructuras reproductivas.

El conocimiento del comportamiento de ramificación de las cícadas mejora la conservación
El especialista en cícadas de la Universidad de Guam, Benjamin Deloso, señala un tipo especial de ramificación que los botánicos llaman «isotómica» en un árbol macho Cycas micronesica. Crédito: Universidad de Guam

«Los biólogos de cícadas llaman a estas estructuras estróbilos», dijo Benjamin Deloso, especialista en cícadas de la Universidad de Guam. «El comportamiento de ramificación que ocurre después de la producción de estróbilos se llama isotómico, lo que significa que una sola rama se divide en dos ramas del mismo tamaño».

Según Deloso, las cícadas masculinas producen estróbilos con mucha más frecuencia que las cícadas femeninas, por lo que se acumulan más veces a lo largo de la vida cuando pueden ocurrir eventos de ramificación isotómica posteriores.

La mayoría de las poblaciones naturales de cícadas contienen aproximadamente un 50% de árboles masculinos y un 50% de plantas femeninas. Sin embargo, una dificultad crónica en la realización del trabajo de campo es que la mayoría de los árboles no presentan estróbilos activos, por lo que la determinación inequívoca del sexo de las cícadas en la naturaleza es difícil. Los autores sostienen que la comprensión del dimorfismo de las ramas proporciona una nueva herramienta que los conservacionistas pueden aprovechar para evaluar mejor los rasgos de la población.

Implicaciones importantes para la población de Cycas micronesica de Guam

El nuevo conocimiento ha arrojado un resultado interesante de las amenazas a la conservación de Cycas micronesica en la isla de Guam. Varias plagas de insectos no nativas invadieron la isla en 2003-2005, y estas invasiones iniciaron una serie de eventos que han matado al 96% de la población de cícadas. Una comparación de los datos de ramificación previos a la invasión con los datos de ramificación contemporáneos revela que la mayoría de los árboles no ramificados han muerto y menos árboles ramificados han muerto.

Según Calonje y Deloso, estas observaciones indican que la implacable herbivoría de los insectos no nativos ha matado preferentemente a más árboles hembras. Esta información es crucial para los responsables de la toma de decisiones en materia de conservación porque la recuperación de la población de cícadas de la isla puede verse limitada por la escasez de árboles hembra. Un uso práctico de este nuevo conocimiento es en proyectos de recuperación de árboles en curso, donde se están rescatando árboles de cícadas de los sitios de construcción. Los profesionales de la conservación pueden utilizar los datos de ramificación para desarrollar una estimación más precisa de la paridad entre árboles masculinos y femeninos durante la selección de qué árboles rescatar.

Los resultados también proporcionan un ejemplo de los beneficios de la investigación sobre poblaciones de plantas saludables. Para que los resultados de la investigación sean más informativos, los conservacionistas necesitan que el conocimiento se genere a partir de plantas y hábitats que no presentan amenazas contemporáneas. Ese conocimiento puede luego informar los objetivos de conservación al proporcionar puntos de referencia que sirven como objetivos de recuperación de especies.


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