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El cultivo de cobertura previene las malas hierbas, protege el suelo

Los agricultores orgánicos tienen que tomar decisiones difíciles entre proteger el suelo de la erosión y controlar las malezas. 


por la Sociedad Americana de Agronomía


Por ejemplo, la agricultura orgánica a gran escala depende en gran medida de la labranza. La labranza rompe el suelo para matar las malezas y prepararse para plantar. Pero la labranza intensa puede compactar el suelo, causar erosión y agotar los nutrientes. Como resultado, algunos agricultores orgánicos están recurriendo para cubrir los cultivos para el control de malezas.

Los cultivos de cobertura se plantan después de la cosecha como un cultivo intermedio. Los cultivos de cobertura mejoran el suelo con raíces vivas que lo protegen de la erosión y añaden nutrientes. Los cultivos de cobertura generalmente se aran, pero otra opción es aplanar el cultivo de cobertura para formar una alfombra gruesa o estera. Lo hacen con una prensa de rodillos: un tambor pesado y rodante conectado a un tractor.

Luego, el agricultor usa una sembradora de labranza cero para plantar semillas en la alfombra aplanada para la próxima temporada. El nuevo cultivo crece a través del residuo del cultivo de cobertura, lo que ayuda a suprimir las malas hierbas .

Este método, denominado labranza cero rotativa orgánica basada en cultivos de cobertura, permite a los agricultores saltear la labranza de primavera y el deshierbe. Simplemente aplanando un cultivo de cobertura, los agricultores no tienen que alterar el suelo para obtener un nuevo cultivo. El cultivo de cobertura aplanado elimina las malezas y retiene la humedad del suelo.

Sin embargo, como muchas prácticas agrícolas, este método tiene compensaciones. Por ejemplo, si lo aplana demasiado tarde, el cultivo de cobertura puede producir semillas. El resultado es un cultivo de cobertura voluntario o de maleza que compite con el cultivo comercial de la próxima temporada. Y si aplana el cultivo de cobertura demasiado temprano, puede volver a crecer.

¿Alfombra mágica para cultivos?
Los agricultores hacen rodar un cultivo de cobertura vetch-triticale peludo en una estera gruesa que sirve como mantillo y supresor de malezas. Crédito: Clair Keene

Todo está en el momento, dice el científico de cultivos Clair Keene. Keene es investigador en la Universidad Estatal de Pensilvania.

Keene y sus colegas querían encontrar ese momento perfecto. Entonces plantaron un experimento en tres estados diferentes: Delaware, Maryland y Pensilvania. Durante tres años, plantaron cultivos de cobertura como vetch-triticale velloso y centeno de cereales, seguidos de cultivos comerciales como el maíz y la soja.

Los investigadores aplanaron los cultivos de cobertura en diferentes etapas de crecimiento para encontrar la combinación correcta. ¿Era posible tener un cultivo de cobertura que fuera lo suficientemente grande como para suprimir las malas hierbas, pero no demasiado grande como para producir semillas?

Descubrieron que, en general, dejar que el cultivo de cobertura crezca más produce los mejores resultados, si no perfectos.

«Siempre hay compensaciones», dijo Keene. «Un cultivo de cobertura más grande es mejor para suprimir las malas hierbas como mantillo, pero eso conlleva el costo de dejar que ese cultivo crezca más, lo que restringe la temporada de crecimiento del maíz o la soja».

¿Alfombra mágica para cultivos?
A pesar de sus beneficios, los cultivos de cobertura pueden volver y competir con los cultivos comerciales. El técnico de investigación Mark Dempsey muestra el nuevo crecimiento de la arveja peluda después de que el engarzadora la haya enrollado. Crédito: Clair Keene

Los agricultores quieren plantar sus cultivos comerciales lo antes posible, especialmente en los estados del norte. Si el cultivo de cobertura es demasiado pequeño para aplanarlo, entonces tienen que cultivarlo, lo que frustra el propósito de mejorar la calidad del suelo. Pero si un cultivo de cobertura reina en un campo durante demasiado tiempo, podría comenzar a producir semillas.

Cada cultivo de cobertura es un poco diferente. Por ejemplo, el grupo descubrió que el centeno de cereal necesita ser enrollado en el medio del relleno de grano para que no produzca semilla y aparezca cuando no se quiera. Y aunque la arveja peluda es excelente para agregar nitrógeno al suelo, puede sobrevivir al rizador y competir con los cultivos comerciales.

Los investigadores también encontraron que rodar los cultivos de cobertura dos veces en lugar de una vez ayudó a garantizar que los cultivos de cobertura fueran eliminados.

A pesar del momento complicado, Keene dice que los cultivos de cobertura para formar una estera tienen mucho potencial. Sin ella, «tendrías que arar el campo varias veces, rastrillarlo, plantarlo y limpiar mucho», advierte. «Eso es mucho tiempo en el tractor y mucho combustible diesel».


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