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El efecto refrescante del riego agrícola


Anteriormente, los científicos han sugerido que el riego agrícola afecta el clima medio en varias regiones del mundo. Nueva evidencia ahora muestra que esta influencia refrescante es aún más pronunciada cuando se trata de climas extremos.


por ETH Zurich


El riego es una práctica esencial para mantener la producción mundial de alimentos y muchas economías regionales. Aunque representan solo alrededor del 2% de la superficie terrestre mundial, las tierras irrigadas representan más del 40% de la producción mundial de alimentos . Para satisfacer la creciente demanda de alimentos, las cantidades de riego han aumentado rápidamente durante el siglo pasado, y los volúmenes totales estimados aumentaron de alrededor de 500 km 3 por año a principios del siglo XX a 2,200-3,000 km 3 por año alrededor del 2000.

Impactos del riego en el clima

Además de mejorar los rendimientos agrícolas, el riego también afecta el clima. La práctica generalmente conduce al enfriamiento, pero el efecto es local y generalmente muy pequeño. Este enfriamiento ocurre porque la energía solar que llega a un campo regado evapora el agua en lugar de calentar el aire sobre ese campo. Además de afectar la temperatura, el riego también puede cambiar los patrones de lluvia. En India, por ejemplo, se cree que el riego conduce a una reducción de las precipitaciones. Sin embargo, hasta ahora se desconocía cómo esta práctica influye en los extremos climáticos.

El efecto refrescante del riego agrícola.
Las tierras de cultivo en las regiones secas necesitan mucha agua, lo que también influye en el clima. Crédito: Celso Diniz / Colourbox

En un nuevo estudio que combinó los esfuerzos de los investigadores de ETH Zurich y la Vrije Universiteit Brussel, Bélgica, pudimos cuantificar este impacto. En colaboración con el Centro Nacional de Investigación Atmosférica (NCAR) en Boulder, Colorado, realizamos una serie de simulaciones climáticas con un modelo informático avanzado. Encontramos que el riego tiene un gran impacto en las temperaturas extremas, con un efecto de enfriamiento particularmente fuerte durante el día más caluroso del año (-0.78 Kelvin promediado sobre la tierra irrigada, ver figura).

Cortando el extremo

Hay dos razones por las cuales el riego ejerce una influencia más fuerte en los extremos que en el clima medio. Para comenzar, los agricultores riegan principalmente cuando hace calor y seco, por lo que obviamente los efectos durante estos períodos serán mayores. La segunda razón es más sutil: las regiones del mundo donde los humanos riegan suelen ser aquellas donde las fluctuaciones de temperatura son muy sensibles a la cantidad de agua en el suelo. Estas regiones no son secas ni húmedas, sino en algún punto intermedio (las llamadas regiones «de transición»). Agregar sistemáticamente agua al suelo a través del riego hace que estas regiones sean menos propensas a los caprichos del clima.

El efecto refrescante del riego agrícola.
Salida del modelo climático que muestra la influencia del riego en las temperaturas diurnas durante el día más caluroso del año (cambio de temperatura en grados Celsius). Crédito: ETH Zurich / Wim Thiery

¿Enmascarar las tendencias del calentamiento regional?

Nuestros resultados indican que el impacto del riego en los extremos climáticos es mucho más pronunciado que su influencia en el clima medio. Esto es muy relevante para comprender el pasado y los posibles efectos climáticos futuros del riego, particularmente porque la mayoría de las investigaciones hasta la fecha se han centrado solo en la influencia sobre el clima medio. La fuerte respuesta también sugiere que el riego puede haber enmascarado las tendencias de calentamiento para temperaturas extremas en algunas regiones del mundo. El siguiente paso para la investigación consiste, por lo tanto, en verificar si el enfriamiento inducido por riego ha compensado el calentamiento inducido por CO2.

El efecto refrescante del riego agrícola.
¿Tiene sentido? Riego en el desierto de Ad Dahna, Arabia Saudita. Crédito: Andreas Kallioras / Imaggeo

Regando el mundo vs. escasez de agua

¿Deberíamos entonces comenzar a regar todo el mundo para reducir las consecuencias negativas del calentamiento global? Aunque esta idea puede sonar atractiva desde una perspectiva climática , lo más probable es que no tengamos suficiente agua disponible para eso. En la India, el riego se necesita principalmente durante los meses cálidos y secos de la primavera. Durante esta época del año, los ríos son alimentados por agua de deshielo del Himalaya y hay algo de agua disponible para el riego. Pero en el Mediterráneo, el riego es más necesario durante los calurosos meses de verano, y esta es, por supuesto, también la época del año en que los ríos casi se están secando. Ya hoy, necesitamos cinco veces más agua para riego en el Mediterráneo que la que está disponible en los ríos (según nuestras simulaciones).

A medida que el Mediterráneo continúe secándose, tendremos aún menos agua disponible en el futuro. En tal escenario, donde ni siquiera podemos mantener las tasas de riego actuales, incluso podemos ver un calentamiento acelerado.


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