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El etanol a base de miscanthus ofrece mayores beneficios ambientales, mayores ganancias

El etanol a base de miscanthus ofrece mayores beneficios ambientales, mayores ganancias
Miscanthus y pasto varilla. Crédito: Universidad de Illinois

Un estudio reciente simuló una comparación lado a lado de los rendimientos y costos de producir etanol usando miscanthus, pasto varilla y rastrojo de maíz. 


por la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign


El miscanthus de pasto energético de rápido crecimiento fue el claro ganador. Los modelos predicen que el miscanthus tendrá un mayor rendimiento y ganancias, particularmente cuando se cultiva en suelos de mala calidad. También superó al rastrojo de maíz y al pasto varilla en su capacidad para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.

«Una de las razones del interés en estas materias primas celulósicas de segunda generación es que si se pueden cultivar en suelos de baja calidad, no competirían por la tierra con cultivos alimentarios, como el maíz . Este estudio muestra que aunque el rendimiento de miscanthus fue ligeramente más bajo en tierras marginales y de baja calidad, un agricultor tendría un incentivo económico para cultivar miscanthus en tierras de menor calidad primero en lugar de desviar su tierra de cultivo más productiva del cultivo de maíz «, dijo el economista agrícola de la Universidad de Illinois, Madhu Khanna, coautor el estudio junto con un equipo de economistas y científicos ambientales y de cultivos del Energy Biosciences Institute de la U de I.

Según Evan DeLucia, profesor de biología integrativa en la Universidad de Illinois, «ha habido escepticismo sobre si los cultivos energéticos se pueden cultivar en tierras de baja calidad. Lo que falta es un análisis lado a lado que aísle el efecto del suelo calidad en rendimiento. En este estudio, hacemos eso. Pudimos mantener todas las condiciones iguales y solo cambiar los atributos del suelo «, dijo.

El estudio utilizó datos reales de la granja de energía de la Universidad de Illinois y otras ubicaciones en todo el país para calibrar el modelo de modo que los hallazgos sean generalizables. El modelo también simuló rendimientos y ahorros de gases de efecto invernadero en 30 años de condiciones climáticas variables.

Otro objetivo del estudio fue examinar el costo y las implicaciones de los gases de efecto invernadero del uso de estas fuentes de biomasa para la producción de biocombustibles. El estudio descubrió que incluso si el rastrojo de maíz se cosecha de manera responsable (eliminando solo del 30 al 50 por ciento según la elección de labranza), todavía había una pérdida de carbono del suelo y los ahorros generales en las emisiones de gases de efecto invernadero eran mucho menores que con el pasto varilla y el miscanthus.

«Es tentador usar rastrojo de maíz porque ya está allí: los agricultores que cultivan maíz no tienen que plantar otro cultivo para producir materia prima para biocombustibles», dijo Khanna. «Pero en algunos casos, el rastrojo de maíz es sólo un 59 por ciento más limpio que la gasolina, mientras que el miscanto es un 140 por ciento más limpio. Por lo tanto, si queremos reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y disminuir la intensidad de carbono de nuestro combustible, las hierbas energéticas como el miscanto y el pasto varilla están desapareciendo para producir las mayores reducciones, no el rastrojo de maíz «.

Hacer que la elección del etanol a base de miscanthus sea más agradable para los consumidores en el surtidor es otra consideración. Khanna dice que un precio del carbono sería una forma de igualar el costo del uso de gasolina y etanol para los consumidores al llenar su tanque.

«El etanol elaborado con miscanthus necesitaría un precio de carbono mucho menor para que sea deseable producirlo y que los consumidores lo compren en comparación con el etanol de la hierba varilla y el rastrojo de maíz. Aunque el rastrojo de maíz puede ser en algunos casos más barato de producir, es mucho más económico una forma más cara de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero que los pastos energéticos «, dijo Khanna.


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