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El ganado editado genéticamente es muy prometedor pero presenta grandes dificultades


Si los investigadores estadounidenses han empleado con éxito nuevas técnicas de edición de genes para desarrollar ganado lechero sin cuernos y lechones nacidos castrados, lo que parece una bendición para los granjeros y ganaderos, todavía están luchando para mover a estos animales del establo a la mesa.


por Juliette Michel


Un equipo de la Universidad de California, Davis, dirigido por la genetista animal Alison Van Eenennaam, ha estado trabajando en el desafío del ganado sin cuernos.

Los ganaderos y los granjeros a menudo tienen que quitar los cuernos de los animales, un procedimiento doloroso, para evitar que se corrompan entre sí o dañen a sus manipuladores humanos.

Pero ciertas razas de ganado vacuno como Angus nacen sin cuernos.

Entonces, una vez que los científicos identificaron el gen responsable de la ausencia de cuernos, los bioingenieros con Recombinetics con sede en Minnesota utilizaron «tijeras» moleculares para alterar el ADN en las células de un Holstein, una popular raza de ganado lechero.

Si bien las «tijeras» genéticas llamadas CRISPR-Cas9 son más conocidas, Recombinetics utilizó una herramienta llamada TALEN (nucleasa activadora de la transcripción, nucleasa). El resultado: el nacimiento en 2015 de toros sin cuernos Spotigy y Buri.

Buri finalmente engendró seis terneros, todos criados en la granja de investigación de Davis.

Un descubrimiento sorpresa

Para confirmar que la carne de estos animales sería adecuada para el consumo humano, Van Eenennaam consultó con la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA).

Casi por casualidad, los científicos descubrieron una modificación genética inesperada mientras trabajaban en un proyecto relacionado utilizando datos publicados sobre el genoma de los toros.

«Vimos la mutación editada prevista, y solo estaba marcando las casillas finales antes de continuar», dijo Alexis Norris, bioinformático del Centro de Medicina Veterinaria de la FDA.

«Y fue entonces cuando noté que la secuencia de plásmidos estaba presente en las vacas, y no era de esperar.

«Fue realmente un shock».

Se suponía que la secuencia de plásmidos, un fragmento de ADN utilizado para alterar un gen objetivo, desaparecería por sí solo, y Recombinetics, que ahora usa una técnica diferente para concebir ganado sin cuernos, no había verificado su presencia.

El hecho de que un fragmento extraño se haya insertado en el ADN no es necesariamente peligroso ni para el animal ni para los consumidores, dice la FDA.

Pero «si hay una alteración involuntaria, ¿eso afecta la composición de los alimentos?» preguntó Heather Lombardi, directora de bioingeniería animal y terapias celulares de la FDA. «¿Tendría algún impacto en algo como alergenicidad o toxicidad?»

Alison Van Eenennaam, genetista de animales de la Universidad de California-Davis, alimenta la alfalfa a dos descendientes sin cuernos de un gen
Alison Van Eenennaam, genetista de animales de la Universidad de California-Davis, alimenta la alfalfa a dos crías sin cuernos de un toro modificado genéticamente y una vaca de control con cuernos, en la granja de la universidad en Davis, California

En cualquier caso, la agencia dice que el descubrimiento subraya la importancia de mantener una estrecha vigilancia sobre el uso de herramientas de edición de genes en animales en un momento en que los defensores de la tecnología están presionando por una supervisión menos rigurosa.

Para esos defensores, los animales cuyos genes han sido editados cortando e insertando fragmentos de ADN son diferentes de los organismos genéticamente modificados (OGM) que implican la inserción de elementos genéticos extraños.

Pero el Tribunal de Justicia de las Comunidades Europeas decidió en un caso de 2018 de cerca que los organismos resultantes de la edición de genes deben considerarse como OGM, lo que requiere los mismos largos procesos de aprobación.

Consecuencias desconocidas

Tras el descubrimiento del inesperado material genético, Van Eenennaam decidió que no tenía más remedio que ordenar la incineración de los cinco machos editados genéticamente. Mantenerlos vivos habría sido demasiado costoso, dijo.

La mujer solitaria, Princess, también será sacrificada e incinerada una vez que haya dado a luz y haya proporcionado leche para analizar.

«La edición de genes es donde estaba GMO hace 20 años», dijo Van Eenennaam. «Los activistas están tocando la batería diciendo que algo va a tener consecuencias desconocidas, Europa saca los principios de precaución.

«Lo único diferente es que América del Sur está diciendo que no, y África está comenzando a flexionar sus músculos», mientras que China intensifica su investigación de edición de genes, dijo.

Van Eenennaam dijo que hay muchas aplicaciones prometedoras para la edición de genes: desarrollar más ganado resistente al calor, invaluable en un mundo en calentamiento, o cerdos resistentes a la peste porcina africana, que ha devastado los rebaños en China.

Van Eenennaam, nacida en Australia, que pasó un tiempo trabajando en un rancho ganadero de Texas durante sus días de licenciatura, ahora está experimentando con el uso del gen SRY, que inhibe el desarrollo de las características femeninas, para crear rebaños completamente masculinos.

Después de varios intentos fallidos, una vaca «portadora» finalmente fue inseminada con éxito en junio y debería dar a luz en marzo de 2020.

El objetivo es ser capaz de desarrollar rebaños de carne compuesta completamente de machos, que llevan más carne en sus huesos, o rebaños de vacas lecheras solo para hembras, así como manadas de pollos solo para hembras.

Pero tales ideas pueden ser difíciles de vender.

El desarrollo de animales con resistencia a enfermedades que no existirían fuera de las condiciones de hacinamiento intensivo en granjas podría alentar nuevos abusos, dijo Katherine Roe, del grupo de protección animal PETA.

«Muchas de las alteraciones que están haciendo en interés del bienestar darán excusas a los agricultores para mantenerlos en condiciones horribles», dijo Roe.

Y Thomas Gremillion, de la Federación de Consumidores de América, enfatizó que «incluso si los productos alimenticios de animales transgénicos son rigurosamente probados y aprobados como seguros, muchos estadounidenses consideran que la ingeniería genética de los animales es ofensiva y no desean consumir productos hechos con esos animales» . «


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